76 Badan Amal Palsu Berbagi Kotak Surat. IRS Terus Menyetujui Lebih Banyak.

The “American Cancer Society of Michigan,” kata otoritas negara bagian, adalah amal palsu. Dan bahkan bukan palsu yang bagus.

Itu bukan di Michigan, untuk satu hal. Ketika grup tersebut melamar ke Internal Revenue Service untuk menjadi organisasi nirlaba bebas pajak pada tahun 2020, grup tersebut mencantumkan alamatnya sebagai kotak surat sewaan di Staten Island. Itu juga bukan American Cancer Society: Faktanya, American Cancer Society yang sebenarnya telah memperingatkan IRS bahwa pemimpin kelompok yang mirip, Ian Hosang, melakukan penipuan.

IRS menyetujui grup tersebut anyway. Segera setelah itu, ia juga menyetujui operasi lain yang dijalankan oleh Tuan Hosang: “United Way of Ohio,” yang juga terdaftar di alamat Staten Island.

Mr Hosang, 63, sekarang dituduh oleh jaksa di New York mengoperasikan penipuan amal berjalan lama yang telah mengejutkan regulator dan pengawas nirlaba – dan menimbulkan kekhawatiran tentang kemampuan IRS untuk melayani sebagai penjaga gerbang untuk sistem amal Amerika.

Bukan karena dugaan skemanya begitu bagus.

Karena itu mengerikan. Dan itu berhasil.

Tuan Hosang — seorang penipu pasar saham terpidana yang pernah dituduh menggantung seorang pria di luar gedung — membuat IRS menyetujui 76 organisasi nirlaba, seringkali meskipun ada tanda bahaya yang mencolok dari potensi penipuan. Operasinya mencuri nama-nama badan amal yang lebih terkenal. Mereka mengaku berada di tempat yang jelas-jelas tidak berada.

Tapi IRS terus mengatakan ya. Dan dengan melakukan itu, agensi tersebut telah menarik perhatian sistem jalur cepat baru untuk menyetujui badan amal — sebuah inovasi yang diterapkan untuk menangani simpanan dan pemotongan anggaran yang sekarang hanya menolak satu aplikasi dalam 2.400, menurut statistik agensi.

“Tidak ada yang mengawasi toko,” kata Nina E. Olson, yang merupakan advokat pembayar pajak nasional internal IRS dari tahun 2001 hingga 2019 dan berulang kali memperingatkan tentang penurunan tingkat pemeriksaan. “Mereka adalah penjaga gerbang ke seluruh alam semesta dari subsidi amal ini. Dan jika IRS tidak melakukan tugasnya sebagai penjaga gerbang, maka kalian punya masalah nyata.”

Badan tersebut menolak untuk menjawab pertanyaan tentang kasus Tuan Hosang, dengan alasan undang-undang privasi pembayar pajak. Itu juga menolak untuk membuat pejabat tersedia untuk wawancara langsung, tetapi merilis pernyataan tertulis yang mengatakan bahwa sistem persetujuan jalur cepat “terus mengurangi beban pembayar pajak dan meningkatkan efektivitas biaya operasi IRS.”

Tuan Hosang, didakwa di Brooklyn pada bulan Mei, atas tuduhan pencurian besar-besaran, pencurian identitas dan melakukan skema penipuan. Dia telah mengaku tidak bersalah. Pengacara distrik Brooklyn mengatakan dia mencuri sekitar $152.000 sumbangan yang mengalir melalui 23 organisasi nirlabanya. Tuan Hosang tidak perlu berbuat banyak untuk mempromosikan kelompok; uang masuk melalui platform pemberian online yang memungkinkan pengguna memilih di antara badan amal yang disetujui IRS.

Tuan Hosang, kata jaksa, menghabiskan uang itu untuk pembayaran hipotek, tagihan kartu kredit dan di toko minuman keras.

“aku melakukan sangat salah. aku tahu itu,” kata Mr. Hosang dalam wawancara emosional dengan The New York Times di rumahnya di Staten Island. Suaranya pecah, Tuan Hosang mengatakan bahwa dia telah mengubah hidupnya setelah lonjakan gula darah yang hampir mendekati kematian pada tahun 2020, yang dia anggap sebagai tanda dari Tuhan. Dia mengatakan dia ingin menebus kesalahannya atas apa yang telah dia lakukan.

Tapi, Mr Hosang menunjukkan, setiap amalnya telah disetujui.

“Jika kalian mengajukan sesuatu ke agen,” katanya, “dan mereka menyetujuinya, apakah menurut kalian itu ilegal?”

Bapak Hosang lahir di Trinidad, besar di Brooklyn, dan lulus dari Universitas New York pada tahun 1984 dengan gelar di bidang keuangan. Dia berakhir di sisi buruk Wall Street – dituduh menjalankan operasi “pompa dan buang” yang menipu pelanggan agar membayar harga tinggi untuk saham berkualitas rendah.

Jaksa kemudian mengatakan Mr. Hosang dan rekan-rekannya merekrut salesman di kereta bawah tanah, menghadiahi mereka dengan ganja dan bekerja dengan rekanan dari keluarga kriminal Gambino. Suatu ketika, ketika saingannya berkunjung untuk mengadu, penyelidik berkata, Tuan Hosang dan rekan mafia “menggantungnya di luar window dari kantor lantai sembilan.”

Pada tahun 1997, ia dilarang dari industri oleh badan pengatur mandiri yang kemudian disebut National Association of Securities Dealers.

Pada tahun 1999, ia mengaku bersalah atas tuduhan federal penipuan dan pencucian uang. Pengacara Tuan Hosang, Yusuf El Ashmawy, mengatakan Tuan Hosang bekerja sama dengan pihak berwenang dan membantu menghukum 150 orang. Dia menghabiskan sekitar dua tahun di penjara federal, menurut catatan federal.

Setelah dibebaskan, Tuan Hosang fokus pada bisnis baru. Pada tahun 2014, catatan federal menunjukkan, dia meminta IRS untuk menyetujui pembebasan pajak untuk organisasi nirlaba baru: “The American Cancer Society for Children, Inc.” Itu tidak terhubung ke American Cancer Society.

“aku teralihkan. Anak aku meninggal dunia,” kata Mr. Hosang dalam wawancara di rumahnya, menjelaskan bagaimana dia berubah menjadi badan amal. “Itu bukan pikiran yang stabil pada saat itu.”

Dia mulai menjalankan operasi pada saat agensi sudah tidak siap untuk mendeteksi tanda-tanda penipuan pada pelamar baru.

Pertama problem, menurut mantan pejabat IRS: Undang-undang perpajakan tidak melarang lembaga nonprofit meniru identitas lembaga nonprofit yang lebih terkenal dengan menggunakan nama yang mirip. Yang kedua: Tidak ada pemeriksaan sistematis untuk riwayat penipuan.

“kalian bisa menjadi Jesse James atau John Dillinger,” kata Marcus S. Owens, yang mengepalai bagian bebas pajak agensi tersebut hingga tahun 2000 dan sekarang mewakili badan amal di firma hukum Loeb & Loeb. “Tidak ada yang mengatakan kalian tidak dapat mengajukan status bebas pajak dari sel penjara, karena telah dihukum karena penipuan amal.”

Namun, kata mantan pejabat, birokrasi IRS pernah menawarkan senjata ampuh melawan penipu potensial.

Pemeriksa yang mencurigai penipuan dapat memperlambat aplikasi dengan meminta catatan keuangan, rencana masa depan, atau informasi tentang petugas mereka. Permintaan tersebut sering kali merupakan gertakan, yang dimaksudkan untuk mencegah pelamar melanjutkan, meskipun agensi memiliki sedikit kekuatan untuk memblokir mereka jika mereka terus maju.

“Kongres belum memberikan otorisasi kepada IRS untuk mengeluarkan aturan untuk memastikan bahwa badan amal tidak dijalankan oleh penjahat,” kata Owens.

Badan tersebut, dalam pernyataan tertulisnya, mengatakan bahwa karyawan yang meninjau aplikasi baru “telah dilatih untuk mengidentifikasi penipuan.”

Pak Hosang masih bisa lolos. Antara 2014 dan 2018, agensi menyetujui 17 aplikasinya untuk grup dengan “American Cancer Society” atas nama mereka, menurut catatan IRS.

Itu menarik perhatian American Cancer Society yang sebenarnya. Kelompok itu mulai menghubungi jaksa agung negara bagian, yang sering kali memiliki wewenang untuk menutup organisasi nirlaba yang curang di wilayah hukum mereka. Itu berhasil di North Dakota, Washington, dan California, tetapi pendekatan negara bagian demi negara bagian berjalan lambat.

Pada tahun 2018, American Cancer Society memutuskan perlu pendekatan nasional. Ia menulis kepada IRS, memaparkan pola yang telah diidentifikasi dalam kelompok Mr. Hosang.

“Rasanya sedikit seperti ‘Scooby Doo,’” kata Meghan Biss, mantan pengacara IRS yang mewakili American Cancer Society. “Seharusnya tidak sulit untuk mengetahui siapa orang jahat itu.”

“Menggunakan alamat surat yang sama persis? ‘aku American Cancer Society, seperti, 19 kota yang berbeda?’ katanya, menambahkan, “Itu tidak menaikkan bendera kepada siapa pun?”

Pejabat American Cancer Society mengatakan mereka tidak pernah mendengar kabar dari IRS

Tetapi kemudian, pada tahun 2020, agensi menyetujui empat grup baru yang terhubung dengan Mr. Hosang: “American Cancer Society” di Michigan. Dan dari Detroit. Dan Teluk Hijau. Dan dari Cleveland. Kotak surat Staten Island yang sama.

“Kadang-kadang kalian bisa lolos begitu saja,” kata Ms. Biss. “Bukan karena kamu sangat pintar, tetapi karena orang-orang yang seharusnya berhati-hati tidak.”

Ternyata, Tuan Hosang telah beralih menggunakan proses IRS baru untuk badan amal yang lebih kecil. Program baru ini didirikan pada tahun 2014, sebagai tanggapan terhadap pemotongan anggaran dan skandal di mana badan tersebut dituduh menargetkan kelompok-kelompok konservatif untuk pengawasan yang tidak semestinya.

Aplikasi “EZ” yang baru menghapus 11 halaman pertanyaan menjadi tiga, sembilan kotak untuk dicentang dan satu kosong kecil untuk kelompok untuk menggambarkan misi mereka. Ada sedikit ruang bagi pejabat IRS untuk menjerumuskan tersangka scammers dalam birokrasi. Tingkat penolakan untuk badan amal baru — yang mencapai satu dari 53 pelamar dalam sistem lama — turun menjadi satu dari 2.400 dalam sistem yang satu ini.

Satu studi tahun 2019 oleh advokat pembayar pajak badan tersebut menemukan bahwa 46 persen pelamar yang disetujui tidak benar-benar memenuhi syarat, biasanya karena piagam mereka tidak sesuai dengan undang-undang amal. Ia juga mencatat bahwa “pernyataan misi” seringkali begitu kabur sehingga tidak berguna. Pada tahun 2021, catatan federal menunjukkan, IRS menyetujui kelompok yang pernyataan misinya, secara keseluruhan, “AKTIVITAS CHARITABLE,” “NON-LABA” dan “Perlu diisi” (mungkin catatan yang terlupakan untuk diri sendiri).

Tuan Hosang beralih ke sistem jalur cepat pada 2019, menurut catatan agensi. Kotak suratnya di Staten Island juga sama. Bendera merah masih berwarna merah: Di antara “direktur” yang terdaftar dalam badan amal ini, ada teman sekelas yang sudah lama meninggal dari NYU, teman lama dari Wall Street, dan setidaknya satu orang yang tampaknya imajiner, hidup di sebuah jalan di Brooklyn yang tidak ada.

Namun, terlepas dari peringatan American Cancer Society, Tuan Hosang bahkan lebih berhasil daripada sebelumnya: Dalam dua tahun menggunakan sistem jalur cepat, Tuan Hosang membuat IRS menyetujui 56 badan amal baru.

Zachary Weinsteiger, di kelompok nirlaba Charity Navigator, mengatakan analis kelompoknya telah memperhatikan pola dalam data IRS – dan mengatakan itu menjadi hampir lucu, seperti seorang penjahat yang membodohi penjaga perbatasan yang sama dengan penyamaran yang buruk.

“Seorang pria masuk, dengan sekumpulan kostum toko dolar,” kata Mr. Weinsteiger. “Dia terus melintasi perbatasan, dan semua orang terus berpikir dia orang yang berbeda.”

Tapi Mr Weinsteiger mengatakan keberhasilan Mr Hosang menyoroti meresahkan problem. Seluruh sistem peraturan untuk badan amal AS bergantung pada proses pemeriksaan IRS. Persetujuannya memberi sinyal kepada pemerintah negara bagian dan calon donor bahwa badan amal itu sah. Ini memberi sinyal ke platform pemberian internet bahwa amal layak disertakan.

“Akan sangat mahal untuk melakukan pemeriksaan latar belakang pada semua badan amal yang telah disetujui IRS,” karena ada 1,4 juta di antaranya, kata Ted Hart, kepala eksekutif Charities Aid Foundation America, salah satu dari beberapa platform pemberian online yang memungkinkan para donor untuk diberikan kepada kelompok Pak Hosang setelah disetujui. Tuan Hosang mencuri lebih dari $3.000 melalui platform mereka, menurut dakwaan pada bulan Mei.

“Kita harus dapat mempercayai daftar ini” dari badan amal yang disetujui oleh IRS, kata Mr. Hart, atau para donor akan disesatkan lagi.

Ketika proses jalur cepat dibuat, agensi mengatakan akan membebaskan personel untuk memeriksa organisasi nirlaba yang ada. Sebaliknya, karena tenaga layanan telah menyusut, pemeriksaan tersebut telah menurun sebesar 45 persen sejak 2013, menurut angka IRS.

Regulator badan amal negara bagian telah meminta Komisi Perdagangan Federal untuk melarang badan amal meniru kelompok yang lebih terkenal. Di Kongres, Perwakilan Betty McCollum, Demokrat Minnesota, dan Fred Upton, Republikan Michigan, telah memperkenalkan RUU yang menghapus bentuk “EZ” dan sistem jalur cepat sepenuhnya.

“Bentuk ini merusak,” kata Ben Kershaw dari Independent Sector, sebuah asosiasi nirlaba yang mendukung RUU tersebut. “Ini harus dihentikan sekarang.”

Di New York, pengacara Mr. Hosang mengatakan dia sedang dalam negosiasi pembelaan dengan jaksa dan “berniat untuk memberikan ganti rugi penuh.”

“Dia tidak dalam kondisi untuk masuk penjara,” kata Mr El Ashmawy. “Dia terluka karena ini.”