Ada Lubang di Dasar Laut. Ilmuwan Tidak Tahu Mengapa.

Jauh di dalam perairan di sepanjang punggung gunung berapi di dasar Samudra Atlantik, penjelajah laut menggunakan kendaraan yang dioperasikan dari jarak jauh untuk memeriksa sebagian besar wilayah yang belum dijelajahi menemukan pola lubang di pasir.

Selama penyelaman, di utara Azores, dekat daratan Portugal, pada 23 Juli, mereka melihat sekitar selusin set lubang yang menyerupai jejak garis di dasar laut, pada kedalaman 1,6 mil.

Kemudian sekitar seminggu kemudian, pada hari Kamis, ada empat penampakan lagi di Dataran Tinggi Azores, yang merupakan medan bawah laut tempat pertemuan tiga lempeng tektonik. Lubang-lubang itu sedalam sekitar satu mil dan sekitar 300 mil jauhnya dari lokasi penemuan awal ekspedisi.

Pertanyaan yang diajukan para ilmuwan, kepada diri mereka sendiri dan publik dalam postingan di Twitter dan Facebook, adalah: Apa yang membuat tanda-tanda itu di dasar laut?

“Asal usul lubang membuat para ilmuwan bingung,” kata posting di Twitter dari proyek Eksplorasi Laut Administrasi Kelautan dan Atmosfer Nasional. “Lubang-lubang itu terlihat buatan manusia, tetapi tumpukan kecil sedimen di sekitarnya menunjukkan bahwa itu digali oleh … sesuatu.”

Hampir dua dekade lalu, hanya sekitar 27 mil jauhnya dari lokasi penampakan awal ekspedisi saat ini, para ilmuwan melihat lubang serupa selama eksplorasi, kata Emily Crum, juru bicara NOAA.

Tetapi perjalanan waktu belum memberikan jawaban yang jelas, kata Michael Vecchione, ahli biologi laut dalam NOAA yang berpartisipasi dalam proyek itu dan juga terlibat dalam bagian dari ekspedisi terbaru ini.

“Ada sesuatu yang penting terjadi di sana dan kami tidak tahu apa itu,” kata Dr. Vecchione. “Ini menyoroti fakta bahwa masih ada misteri di luar sana.”

Lubang-lubang itu hanyalah salah satu pertanyaan yang sedang diselidiki oleh para ilmuwan dalam ekspedisi laut yang ambisius, saat mereka menjelajahi Mid-Atlantic Ridge, yang merupakan bagian dari pegunungan laut dalam yang luas dan membentang lebih dari 10.000 mil di bawah Atlantik. Laut.

Para ahli dengan NOAA mencari jawaban selama tiga ekspedisi yang mereka sebut Voyage to the Ridge 2022, yang dimulai pada bulan Mei dan akan berakhir pada bulan September, dalam perjalanan yang membawa mereka dari perairan Newport, RI, ke Azores dan kembali ke Puerto Riko di Karibia.

Penjelajah ingin tahu apa yang hidup di sepanjang rangkaian gunung berapi bawah laut yang berkelanjutan dan apa yang terjadi ketika proses geologis yang menciptakan panas pendukung kehidupan dihentikan.

Mereka sangat memperhatikan komunitas karang dan spons laut dalam, yang merupakan “beberapa ekosistem laut paling berharga di Bumi,” kata Derek Sowers, koordinator ekspedisi di atas kapal NOAA, Okeanos Explorer.

Dr. Sowers mengatakan bahwa ekspedisi seperti proyek Voyage of the Ridge adalah “dasar” untuk membangun pemahaman tentang keanekaragaman hayati planet ini dan “senyawa baru yang dihasilkan oleh semua bentuk kehidupan ini.”

Dan mereka ingin tahu lebih banyak tentang daerah di mana air laut dipanaskan oleh magma, dengan kehidupan laut dalam memperoleh energi dari sumber ini dan bahan kimia, bukan matahari, seperti kebanyakan kehidupan di Bumi.

“Ini telah memperluas pemahaman kita tentang kondisi kehidupan di planet lain yang mungkin terjadi,” kata Dr. Sowers.

Setelah agensi beralih ke media sosial dalam upaya untuk melibatkan publik, lusinan komentar mengalir masuk, dengan beberapa spekulasi. Apakah lubang itu buatan manusia? Mungkinkah itu pertanda dari makhluk luar angkasa? Apakah mereka jejak yang ditinggalkan oleh kapal selam? Mungkinkah itu lubang pernapasan “makhluk laut dalam yang mengubur dirinya di bawah pasir?”

Tebakan terakhir itu tidak terlalu mengada-ada, kata Dr. Vecchione. Dalam sebuah makalah tentang lubang yang terlihat pada tahun 2004, Mr. Vecchione dan rekan penulisnya, Odd Aksel Bergstad, mantan peneliti di Institute of Marine Research di Norwegia, mengajukan dua hipotesis utama mengapa lubang itu ada. Keduanya melibatkan kehidupan laut, baik berjalan atau berenang di atas sedimen dan membuat lubang ke bawah, atau skenario sebaliknya, menggali di dalam sedimen dan menusuk lubang ke atas.

Lubang-lubang yang terlihat pada hari Kamis tampaknya telah didorong keluar dari bawah, kata Dr. Vecchione.

Alat penyedot kendaraan yang dioperasikan dari jarak jauh mengumpulkan sampel sedimen untuk memeriksa apakah ada organisme di dalam lubang, kata Dr. Sowers.

Dr. Vecchione mengatakan bahwa meskipun dia senang menemukan lubang dasar laut lagi, dia “sedikit kecewa” karena para ilmuwan masih kekurangan penjelasan.

“Ini memperkuat gagasan bahwa ada misteri yang suatu hari akan kita temukan,” katanya. “Tapi kami belum mengetahuinya.”

Satu penyelaman terakhir, yang akan disiarkan langsung, masih harus dilakukan dalam ekspedisi kedua dari seri, NOAA mengatakan. Ekspedisi ketiga dimulai pada 7 Agustus.