AS Berusaha Meyakinkan Sekutu Asia Saat Militer China Tumbuh Lebih Berani

PHNOM PENH, Kamboja — Hanya beberapa jam setelah lima rudal China diledakkan ke perairan Jepang di dekat Taiwan, para menteri luar negeri China dan Jepang mendapati diri mereka berdekatan secara tidak nyaman, di ruang tunggu untuk makan malam gala pada Kamis malam di pertemuan Asosiasi dari Bangsa-bangsa Asia Tenggara.

Wang Yi, menteri luar negeri China, memberi hormat kepada wartawan sebelum masuk ke ruangan, tinggal selama tiga menit, lalu berjalan ke iring-iringan mobilnya. Dia telah membatalkan rencana pertemuan bilateral dengan rekannya dari Jepang di ibu kota Kamboja setelah Jepang menandatangani pernyataan oleh negara-negara G7 yang menyatakan keprihatinan tentang “tindakan mengancam” Beijing. Tetapi prospek bahkan pertukaran biasa saja mungkin terlalu berlebihan; saksi mengatakan Wang pergi dan tidak kembali.

Di seluruh Asia, itu dilihat sebagai tanda lain dari lingkungan yang lebih tidak stabil dan berbahaya yang telah muncul sejak kunjungan ke Taiwan minggu ini oleh Ketua DPR, Nancy Pelosi.

Latihan pembalasan oleh militer China berlanjut pada hari Jumat di sekitar pulau demokratis yang memiliki pemerintahan sendiri, yang diklaim China sebagai miliknya. Para pejabat Amerika mencoba lagi untuk menunjukkan bahwa mereka tidak akan terintimidasi oleh China, menggalang negara-negara lain untuk mengecam tindakannya, sambil mencari cara untuk mengurangi eskalasi. Dengan kedua kekuatan besar berargumen bahwa upaya mereka yang melibatkan Taiwan masuk akal, ketegangan yang meningkat menunjukkan risiko percepatan konflik yang lebih luas, mungkin melibatkan lebih banyak negara.

Amerika Serikat bermaksud untuk mempersenjatai Taiwan, memberikan Australia teknologi untuk propulsi kapal selam nuklir dan mungkin menempatkan lebih banyak rudal di seluruh kawasan, karena banyak analis dan pejabat khawatir bahwa kekuatan militer China yang berkembang akan membuat brinkmanship lebih umum dan bervariasi. Tampilan seperti yang minggu ini memberikan petunjuk seberapa jauh Beijing bersedia untuk pergi di wilayah dunia dengan kepentingan ekonomi yang sangat besar yang menjadi lebih militeristik dan mengalami panggilan yang lebih dekat dengan senjata mematikan.

“Kami memasuki periode di mana China lebih mampu dan cenderung menggunakan kekuatan untuk melindungi kepentingannya, terutama kepentingan yang dipandang sebagai inti dan tidak dapat dinegosiasikan seperti Taiwan,” kata Bonny Lin, direktur Proyek Tenaga China di Center for Studi Strategis dan Internasional. Pada saat yang sama, tambahnya, Beijing telah memberi sinyal ke Taiwan, Jepang, dan lainnya bahwa itu lebih bersedia untuk meningkat terhadap sekutu AS daripada melawan Amerika Serikat sendiri.

Jika akhirnya goal adalah untuk mendorong Amerika Serikat ke pinggir lapangan di Asia, seperti yang diyakini banyak orang, Cina tampaknya berpikir bahwa menakut-nakuti atau memikat negara-negara lain menjauh dari hubungan Amerika akan lebih produktif daripada tantangan langsung. Bahkan sebelum perjalanan Pelosi, China telah mulai mendorong batas-batas perilaku militer yang dapat diterima, terutama dengan sekutu Amerika.

Pada bulan yang sama, China dan Rusia melakukan latihan bersama di atas laut di Asia timur laut ketika Presiden Biden mengunjungi wilayah tersebut, dan jet China menerbangkan pesawat Kanada yang dikerahkan di Jepang, memaksa pilot melakukan manuver untuk menghindari tabrakan.

Tindakan di sekitar Taiwan melangkah lebih jauh — dengan rudal China yang ditembakkan ke perairan zona ekonomi eksklusif Jepang untuk pertama kalinya dan dengan rudal yang ditembakkan di atas wilayah udara Taiwan. Bersama-sama, gerakan berotot membawa apa yang dilihat banyak orang di kawasan sebagai pesan berlapis dari para pemimpin China: kalian rentan, dan China tidak akan terhalang oleh Amerika Serikat.

Menteri Luar Negeri Antony J. Blinken berusaha untuk melawan argumen itu pada hari Jumat dalam pidatonya di hadapan rekan-rekan Asia Tenggara di Kamboja.

Menurut seorang pejabat Barat yang hadir, Blinken, berbicara setelah Wang dari China, mengatakan kepada kelompok itu bahwa Beijing telah berusaha untuk mengintimidasi tidak hanya Taiwan, tetapi juga tetangganya. Menyebut tanggapan pemerintah China terhadap kunjungan damai oleh Pelosi secara terang-terangan provokatif, dia merujuk pada rudal China yang mendarat di dekat Jepang dan bertanya: “Bagaimana perasaan kalian jika ini terjadi pada kalian?”

Pada konferensi pers, Blinken mengatakan, “Kami akan tetap berpegang pada sekutu dan mitra kami, dan bekerja dengan dan melalui organisasi regional untuk memungkinkan teman-teman di kawasan membuat keputusan sendiri tanpa paksaan.”

Ada beberapa bukti tentang itu. Pejabat senior Amerika telah lebih sering berkunjung ke Asia tahun ini, bekerja pada kemitraan yang diperluas seperti security pakta yang disebut AUKUS dengan Australia dan Inggris, dan mengumumkan bahwa kedutaan baru akan dibuka di beberapa negara Kepulauan Pasifik.

Tetapi keraguan tentang tekad Amerika tetap umum di Asia. Sebuah reaksi terhadap perdagangan bebas telah membuat para pemimpin Republik dan Demokrat enggan untuk mendorong perjanjian perdagangan yang ambisius di kawasan itu, meskipun ada permintaan dari negara-negara Asia. Itu adalah kelalaian yang mencolok ketika kekuatan ekonomi China tumbuh.

Beberapa analis di Washington mengatakan pemerintah AS baru-baru ini telah “melebih-lebihkan” masalah China karena mereka tidak memiliki rencana ekonomi yang berani.

Yang lain melihat stagnasi dengan ide-ide diplomatik Amerika dan adaptasi militer. Sam Roggeveen, direktur internasional security program di Lowy Institute, sebuah lembaga penelitian Australia, mencatat bahwa sementara kebangkitan China telah dipercepat, struktur militer Amerika di kawasan itu pada dasarnya tetap tidak berubah sejak akhir Perang Dingin.

“Seluruh security ketertiban di Asia telah terbalik pada waktu itu,” katanya. “Mengingat semua yang telah terjadi, teman-teman dan sekutu mereka di kawasan itu cukup khawatir tentang kredibilitas pencegahan Amerika yang terkikis.”

Ambivalensi di Washington tentang kunjungan Pelosi ke Taiwan — dengan Gedung Putih top security penasihat menyarankan agar dia membatalkannya – tampaknya mengkonfirmasi bahwa bahkan Amerika Serikat pun tidak yakin akan pijakannya. Dan setelah tahun-tahun Trump, kemungkinan presiden Amerika lainnya menarik diri dari Asia tidak pernah jauh dari pikiran para pemimpin kawasan.

Mereka tahu apa yang diinginkan China: untuk menguasai Taiwan dan agar negara-negara lain tetap berada di luar apa yang Beijing tegaskan sebagai urusan internalnya. Dan bagi banyak negara di Asia Tenggara, itu terlihat lebih mudah untuk diakomodasi daripada yang mungkin diminta Amerika Serikat, seperti menempatkan pasukan, diberikan akses angkatan laut, atau menempatkan rudal jarak jauh di wilayah mereka.

“Pertimbangan No. 1 adalah bagaimana menanggapi China dan seberapa dekat untuk sampai ke Amerika Serikat,” kata Oriana Skyler Mastro, seorang rekan di Institut Studi Internasional Freeman Spogli Universitas Stanford. Mereka tidak ingin “menemukan diri mereka terlalu jauh di depan.”

Indonesia, yang diproyeksikan memiliki ekonomi terbesar keempat di dunia sekitar tahun 2030, dapat memainkan peran yang lebih besar dalam membentuk hubungan regional, tetapi belum menunjukkan minat untuk keluar dari posisi nonbloknya.

Vietnam adalah teka-teki yang terus-menerus bagi Amerika: Para pejabat AS memahami sejarah panjang permusuhannya terhadap China, diperburuk dengan berlanjutnya sengketa wilayah di Laut China Selatan, sehingga Vietnam bisa menjadi mitra alami. Tetapi beberapa pejabat Amerika mengatakan mereka menyadari bahwa para pemimpin Vietnam ingin mengangkangi pagar dengan kedua negara adidaya.

Kamboja menghadirkan kebingungan lain. Pengaruh ekonomi China dirasakan di seluruh negeri, dan para pemimpin Kamboja baru-baru ini setuju agar China memperluas dan meningkatkan pangkalan angkatan laut, yang mengkhawatirkan Washington.

“Ada kombinasi dari apa yang akan dilakukan Amerika Serikat, apa kebijakan Amerika Serikat dari waktu ke waktu, dan seperti apa kekuatan China,” kata Mastro, “Dan bisakah mereka menghindarinya?”

Banyak negara tampaknya bertaruh pada militer yang lebih kuat. Jepang meningkatkan anggaran militernya sebesar 7,3 persen tahun lalu, Singapura sebesar 7,1 persen, Korea Selatan sebesar 4,7 persen dan Australia sebesar 4 persen, menurut penelitian dari Stockholm International Peace Research Institute.

Bahkan jika digabungkan, kenaikan tersebut gagal menyamai dolar China dengan dolar. Beijing meningkatkan pengeluaran militernya sebesar 4,7 persen, menjadi $293 miliar, kurang dari $801 miliar yang dikeluarkan oleh Amerika Serikat, tetapi meningkat 72 persen dari pengeluarannya satu dekade lalu.

Garis tren itu akan terus menimbulkan kecemasan tidak hanya di Washington, tetapi juga di antara sekutu terdekat Amerika di kawasan itu, Australia, Korea Selatan, dan Jepang — dan di banyak negara yang telah mencoba untuk tidak memihak.

Edward Wong melaporkan dari Phnom Penh, dan Gua Damien dari Sydney, Australia. Ben Dooley berkontribusi pelaporan dari Tokyo.