Bagaimana Ekspektasi Inflasi AS Dibentuk oleh Pilihan Konsumen

Pembuat kebijakan ekonomi sangat fokus pada ekspektasi inflasi setelah lebih dari satu tahun kenaikan harga yang cepat. Konsumen menjelaskan bagaimana mereka berpikir tentang kenaikan biaya.


Inflasi dimulai di lorong daging untuk Dan Burnett, seorang mantan administrator pusat medis berusia 58 tahun yang tinggal di Margaretville, NY

Musim panas lalu, dia mulai memperhatikan bahwa harga pokok sarapan meningkat tajam, melonjak menjadi $10 dari $8 per bungkus di toko kelontong setempat. Tak lama kemudian, berbagai macam produk makanan menjadi lebih mahal — begitu banyak sehingga dia mulai berkendara sejauh 45 mil untuk berbelanja di Aldi dan Walmart, berharap mendapatkan penawaran yang lebih baik. Musim panas ini, tampaknya inflasi di seluruh papan, mendorong harga perbaikan rem, kamar hotel dan kentang goreng McDonald.

“Ketakutan terbesar aku adalah mereka tidak mengendalikannya, dan itu terus berlanjut,” kata Mr. Burnett. Dia berpikir tentang bagaimana dia mungkin harus membentuk kembali masa depan keuangannya di dunia di mana harga — yang telah lama meningkat pada tingkat 2 persen atau kurang per tahun — sekarang naik jauh lebih tinggi.

Orang-orang seperti Mr. Burnett, yang mulai percaya bahwa ledakan harga di Amerika akan berlangsung lama, adalah ketakutan terbesar Federal Reserve. Jika konsumen dan perusahaan mengharapkan inflasi yang cepat menjadi ciri permanen ekonomi Amerika, mereka mungkin mulai mengubah perilaku mereka dengan cara yang menyebabkan harga terus naik. Konsumen mungkin mulai menerima kenaikan harga tanpa berbelanja, pekerja mungkin menuntut bayaran lebih tinggi untuk menutupi biaya kenaikan, dan bisnis mungkin menaikkan harga baik untuk menutupi tagihan tenaga kerja mereka yang lebih tinggi dan karena mereka pikir pelanggan akan menerima label harga yang lebih tinggi.

Para ekonom sering menyalahkan pola pikir inflasi yang melonjak seperti itu karena memicu kenaikan harga yang cepat pada 1970-an dan 1980-an, episode menyakitkan di mana inflasi terbukti sulit dijinakkan. Itulah sebabnya The Fed, yang bertanggung jawab untuk menjaga inflasi di bawah kendali, telah berfokus pada berbagai langkah ekspektasi inflasi, berharap bahwa psikologi harga tinggi tidak berlaku.

Sebagian besar tanda menunjukkan bahwa orang masih percaya bahwa inflasi akan memudar seiring waktu. Tapi menafsirkan ekspektasi inflasi lebih art daripada sains: Para ekonom tidak setuju tentang metrik mana yang penting, bagaimana mengukurnya, dan apa yang bisa membuatnya berubah. Dan setelah lebih dari satu tahun kenaikan harga yang cepat, pejabat bank sentral semakin khawatir bahwa adalah bodoh untuk mengabaikan stabilitas ekspektasi harga. Para pejabat dengan cepat menaikkan suku bunga untuk mencoba mendinginkan ekonomi dan mengirim sinyal kepada publik bahwa mereka serius untuk memperjuangkan kenaikan harga yang lebih rendah.

“Ada jam yang berjalan di sini, di mana kita mengalami inflasi sekarang selama lebih dari setahun,” Jerome H. Powell, ketua Fed, mengatakan baru-baru ini. “Akan menjadi manajemen risiko yang buruk untuk hanya berasumsi bahwa ekspektasi inflasi jangka panjang akan tetap berlabuh tanpa batas dalam menghadapi inflasi tinggi yang terus-menerus. Jadi kami tidak melakukan itu.”

Para bankir sentral mengamati dengan cermat langkah-langkah termasuk survei prospek inflasi jangka panjang Universitas Michigan ketika mereka mencoba untuk menilai apakah ekspektasi tetap tersembunyi. Itu telah naik sejak 2020, tetapi belum melonjak sebanyak inflasi aktual. Namun, pelacak itu hanya menunjukkan di mana ekspektasi saat ini. Mereka tidak banyak bicara tentang kapan mereka akan berubah atau apa yang mungkin mengubah mereka.

Untuk mendapatkan pemahaman kualitatif yang lebih rinci tentang bagaimana konsumen berpikir tentang inflasi, The New York Times bertanya kepada para pembaca biaya apa yang mencuat kepada mereka, berapa banyak inflasi yang mereka harapkan dan bagaimana mereka membentuk opini itu. Kesimpulan: Sementara banyak orang masih mengharapkan inflasi mereda seiring waktu, asumsi itu rapuh karena banyak orang Amerika mengalami inflasi tercepat dalam kehidupan dewasa mereka di berbagai barang dan jasa.

Harga bahan makanan dan gas membebani pikiran banyak orang, konsisten dengan penelitian tentang bagaimana konsumen membentuk ekspektasi harga. Tetapi produk-produk tertentu yang menaikkan alis sangat bervariasi dan berkembang lebih dari sekadar makanan dan gas.

Gitar, sewa, dan pedikur semakin mahal di California. Kerajinan pengrajin memerintahkan harga yang lebih tinggi di New Mexico.

Orang-orang mengatasi biaya pendakian dengan berbagai cara. Banyak yang mengatakan mereka memangkas konsumsi, yang dapat membantu meredakan inflasi dengan menurunkan permintaan dan memberi kesempatan pasokan untuk mengejar. Beberapa terus membeli, berharap biaya akan berkurang seiring waktu. Tetapi yang lain meminta bayaran lebih atau mencoba mencari cara lain untuk menutupi biaya kenaikan mereka sambil mengundurkan diri dari kenaikan harga.

Bagi Siamac Moghaddam, 37 tahun yang berada di Angkatan Laut dan tinggal di San Diego, berurusan dengan inflasi bukan hanya tentang mengurangi hal-hal kecil — seperti pedikur yang dia sukai, karena dia selalu memakai sepatu bot — dan lebih banyak lagi tentang menghemat pengeluaran besar, seperti sewa. Pemiliknya baru-baru ini menaikkan sewa apartemennya sebesar $ 200, jadi dia pindah dari dua kamar tidurnya ke satu kamar tidur.

“Semua orang menyesuaikan,” katanya. Dia pikir kenaikan suku bunga Fed akan membawa inflasi terkendali, meskipun dalam prosesnya, “aku pikir kita akan menderita secara ekonomi.”

Robert Liberty, 68 dan dari Portland, Ore., sedang mencoba menghemat makanan dan perjalanan.

“aku meraih alpukat di toko, dan aku menyentakkan kembali tangan aku seperti akan dibakar ketika aku melihat harganya — itu $ 5,50 per alpukat,” kata Mr. Liberty, pengacara dan konsultan paruh waktu yang suaminya bekerja penuh waktu. Dia pikir inflasi akan moderat, meskipun dia tidak yakin berapa banyak. Untuk saat ini, alpukat, katanya, adalah “satu hal yang bisa kita lakukan tanpanya.”

Fontaine Weyman, penulis lagu berusia 43 tahun dari Charleston, SC, berada di tengah kisaran ekspektasi inflasi. Weyman mengantarkan untuk Instacart dan, bersama suaminya, memiliki pendapatan rumah tangga sekitar $80.000. Starbucks selalu menjadi kesenangan pribadinya, tetapi dia menghentikannya.

“Harganya $6,11 hanya untuk es kopi Venti dengan sedikit busa dingin di atasnya — itu seperti $180 sebulan,” kata Ms. Weyman.

Sementara dia masih percaya inflasi akan memudar seiring waktu, dia dan suaminya memikirkan bagaimana meningkatkan pendapatan rumah tangga mereka jika tidak.

“Kami tahu bahwa dia kemungkinan besar akan mendapatkan kenaikan 5 hingga 10 persen anyway Maret lalu, tapi aku sudah minta dia minta 15 persen,” ujarnya.

Pola itu — mengurangi dan berharap yang terbaik tetapi juga merencanakan kemungkinan inflasi di masa depan yang lebih tinggi — adalah pola yang dianut Susan Hsieh saat dia melihat biaya di Costco naik. Ms. Hsieh tinggal di Armonk, NY, bersama suami dan dua anak remajanya, dan telah mengurangi pembelian fillet ikan bass Chili beku karena harganya melonjak tajam, yang merupakan berita sedih bagi keluarganya.

“Ikan itu benar-benar enak,” katanya.

Meningkatnya biaya barang dan jasa juga telah mendorong Ms. Hsieh, yang bekerja di cabang Departemen Keuangan Amerika Serikat, untuk meminta gaji yang lebih tinggi tahun ini. Dia tahu kenaikan 2,2 persen yang akan dia dapatkan karena penyesuaian biaya hidup yang khas tidak akan mengikuti inflasi. Dia akhirnya hanya malu dengan kenaikan 5 persen.

“aku pikir aku akan bertanya lagi,” katanya tentang negosiasi gajinya tahun ini, dengan asumsi inflasi bertahan.

Mr Burnett, pembeli bacon, mungkin menawarkan ilustrasi paling jelas mengapa ekspektasi inflasi yang lebih cepat bisa menimbulkan masalah bagi The Fed jika mereka mulai bertahan dengan sungguh-sungguh. Baginya, luasnya perubahan harga hari ini membuat sulit untuk percaya bahwa inflasi akan segera memudar.

Pak Burnett, yang sudah pensiun, sedang berpikir untuk menyesuaikan hidupnya. Dia memiliki sebuah kondominium di Florida dengan saudara perempuannya, dan biaya pemeliharaan unit akan naik. Meskipun dia menyewakan kondominium kepada penyewa hanya untuk sebagian tahun ini, dia kemungkinan akan memberikan kenaikan penuh kepada mereka.

Dia menyukai penyewa dan tidak ingin menaikkan sewa terlalu banyak sehingga dia mendorong mereka keluar, tetapi dia juga bisa melihat dirinya dan saudara perempuannya menagih lebih banyak jika mereka melihat bahwa tuan tanah tetangga mendorong harga lebih tinggi.

“aku benar-benar ingin memastikan bahwa aku memaksimalkan pendapatan,” katanya, mengingat inflasi. Dan dia pikir orang lain akan melakukan hal yang sama, yang membuatnya berpikir bahwa inflasi tidak mungkin segera memudar. “Begitu orang mendapatkan pola pikir ‘kalian dapat menaikkan harga dan orang-orang akan membayarnya,’ kalian akan mulai berlomba.”