Bagaimana Katie Britt Menggunakan Kecerdasan Politik untuk Mengalahkan Mo Brooks di Alabama

Pada pertemuan Partai Republik Alabama tahun lalu, Katie Britt dan suaminya secara strategis menempatkan diri mereka di ujung garis penerima untuk berjabat tangan dengan mantan Presiden Donald J. Trump.

Britt, seorang pengacara dan mantan kepala staf Senator Richard Shelby, baru-baru ini mengumumkan kampanyenya untuk mengisi kursi yang dikosongkan oleh mantan bosnya, yang akan pensiun. Trump telah mendukung lawannya, Perwakilan Mo Brooks – tetapi pasangan itu berharap untuk menabur keraguan dalam pikiran Trump, menurut empat orang yang mengetahui pertemuan itu.

Saat pasangan itu menyapa Mr. Trump, suami Ms. Britt, Wesley Britt — pensiunan gelandang NFL kekar — menyebutkan kepada mantan presiden bahwa dia pernah bermain untuk New England Patriots. “Satu-satunya saat kalian bertemu dengan aku, aku pikir aku terbungkus handuk di ruang ganti Patriots,” kata Mr. Britt kepada Mr. Trump, yang menganggapnya lucu dan menjawab bahwa Robert K. Kraft, pemilik miliarder tim, “sangat menyukai aku.”

Sejak saat itu, Britt memposisikan dirinya sebagai pesaing tangguh dengan keterampilan politik yang cerdas yang terus-menerus berusaha meyakinkan Trump bahwa dia pantas mendapatkan dukungannya.

Pada bulan Maret, Trump memberi Ms. Britt setengah dari apa yang dia inginkan, menarik dukungannya terhadap Mr. Brooks – pada saat itu jauh di belakang dalam jajak pendapat – karena, katanya, anggota kongres sayap kanan telah “bangun.” Kemudian, bulan ini, dengan Ms. Britt jelas di jalur untuk menang, mantan presiden mendukungnya, tampaknya dalam upaya untuk menambah catatan dukungannya.

Sepuluh bulan setelah percakapan singkatnya dengan Mr. Trump Agustus lalu, Ms. Britt mengklaim kemenangan dalam pemilihan pendahuluan Partai Republik untuk kursi Senat terbuka Alabama pada hari Selasa, mengakhiri kampanye perjuangan keras untuk pencalonan partainya melawan Mr. Brooks. Di negara bagian dengan kecenderungan konservatif yang mendalam, dia yakin akan menang dalam pemilihan umum pada bulan November.

Britt juga selangkah lebih dekat untuk membuat sejarah sebagai wanita pertama di Alabama yang terpilih menjadi anggota Senat. Lawannya dari Partai Demokrat adalah seorang pendeta, Will Boyd, yang gagal mencalonkan diri sebagai Senat, DPR, dan wakil gubernur.

Tak lama setelah pemungutan suara ditutup Selasa, Mr Shelby, yang telah mengenal Ms Britt sejak hari-hari ketika dia magang di kantornya, mengatakan dia sangat gembira untuknya.

“Dia adalah orang yang luar biasa – dia punya otak, dorongan dan kasih sayang,” katanya.

Britt, 40, dipandang sebagai bagian dari generasi muda pendukung Partai Republik, dan olok-olok suaminya dengan Trump dipandang oleh mereka yang akrab dengan pertemuan itu sebagai langkah cerdik yang terbukti penting untuk pencalonannya.

Britt memasuki pemilihan pendahuluan dengan sedikit pengenalan nama dan peluang panjang melawan Tuan Brooks, yang membanggakan lebih dari satu dekade pengalaman di DPR dan mendapatkan dukungan Tuan Trump setelah dia membuat marah orang banyak di rapat umum mantan presiden sebelum serangan terhadap Capitol pada 6 Januari 2021.

Tetapi Trump membatalkan dukungannya untuk Brooks pada bulan Maret ketika Brooks berjuang untuk mendapatkan daya tarik di bawah longsoran iklan serangan dan kritik atas keputusannya untuk mendesak audiensi di rapat umum Trump untuk meninggalkan pemilihan tahun 2020. “Katie Britt, di sisi lain, adalah Pejuang Amerika Pertama yang tak kenal takut,” kata Trump dalam sebuah pernyataan bulan ini saat dia mendukung Britt.

Langkah itu tidak sepenuhnya menghapus Mr. Brooks, yang masih berhasil meraih tempat kedua dalam pemilihan pendahuluan 24 Mei di Alabama, mengumpulkan 29 persen suara. Ms Britt menarik 45 persen, jauh dari mayoritas yang akan menghindari limpasan antara dua peraih suara teratas.

Britt membentuk dirinya sebagai kandidat “Alabama First”, memainkan slogan kampanye presiden “America First” Trump, dan memusatkan perhatiannya pada iman Kristennya, kebijakan penegakan perbatasan garis keras dan ikatan dengan komunitas bisnis.

Sebagai ajudan untuk Shelby, salah satu anggota Senat paling senior, dia mengerjakan beberapa masalah khasnya, termasuk paket pemotongan pajak Partai Republik pada tahun 2017, konfirmasi hakim konservatif dan dorongan untuk tembok perbatasan di sepanjang AS -Perbatasan Meksiko.

Dia baru-baru ini menjabat sebagai kepala Dewan Bisnis Alabama, sebuah kelompok lobi yang kuat, dan memimpin kampanye “Tetap Buka Alabama” pada November 2020 melawan pembatasan pandemi virus corona yang mengharuskan bisnis yang tidak penting untuk menutup atau membatasi layanan. Dia juga membuka sumber daya dewan, biasanya disediakan untuk anggota yang membayar, untuk semua usaha kecil di tengah krisis kesehatan.

Pada kebijakan, Britt dan Mr Brooks memiliki perbedaan ideologis: Dia mewakili merek yang lebih agresif dari konservatisme agung sebagai anggota pendiri Freedom Caucus sementara Ms Britt, seperti Mr Shelby, dipandang lebih fokus pada pembangunan ekonomi. Namun dalam gaya oratoris, dia menggemakan poin-poin pembicaraan sayap kanan yang telah menjadi pesan biasa di Partai Republik.

“Ketika aku melihat apa yang terjadi di Washington, aku tidak mengenali negara kami,” kata Britt dalam sebuah video yang memperkenalkan dirinya kepada para pemilih. “Kaum kiri menyerang kebebasan beragama kami dan memajukan agenda sosialis. Di Amerika Joe Biden, orang dapat mengumpulkan lebih banyak uang dengan tinggal di rumah daripada yang dapat mereka peroleh dari pekerjaan.”

Kampanye dan pendukung Ms. Britt, Mr. Brooks dan pesaing teratas ketiga dalam perlombaan, Mike Durant, mantan pilot Angkatan Darat, menghabiskan jutaan dolar untuk iklan negatif.

Mr Brooks dan pendukungnya mencoba untuk melukis Ms. Britt sebagai pelobi dan RINO — penghinaan yang disukai yang digunakan oleh pendukung Trump untuk politisi yang mereka yakini hanya nama Partai Republik.

Dia membalas dengan serangan yang menggambarkan Mr Brooks sebagai politisi karir. Itu juga membantu bahwa Mr. Brooks memiliki penampilan yang buruk di rapat umum Mr. Trump di Alabama Agustus lalu, tepat setelah Ms. Britt memulai kampanye diam-diamnya untuk mempengaruhi mantan presiden itu ke tujuannya. Apa yang dimulai sebagai tanggapan antusias untuk Tuan Brooks malam itu berubah menjadi ejekan ketika dia mendesak hadirin untuk mengesampingkan pemilihan presiden 2020 dan fokus pada 2022 dan 2024.

Trump memanggilnya kembali ke atas panggung untuk penampilan kedua, menyebutnya “pejuang tak kenal takut untuk hak suci kalian untuk memilih.”

Kemudian, ketika mantan presiden mengambil kembali dukungannya terhadap Brooks, dia mengatakan bahwa anggota kongres telah membuat “kesalahan yang mengerikan” dengan komentarnya pada rapat umum yang menentukan itu.