Bagaimana Kucing Memaksimalkan Catnip High-nya

Kucing, seringkali, merupakan misteri, bahkan bagi mereka yang paling mengenalnya. Mengapa mereka tidur begitu banyak? Mengapa mereka menginginkan perhatian penuh kalian satu menit, tidak berikutnya? Bagaimana mereka bisa menemukan jalan pulang setelah terdampar bermil-mil jauhnya selama bertahun-tahun? Penulis Haruki Murakami, yang dikenal karena memasukkan kucing ke dalam novel dan esainya, pernah mengaku tidak tahu mengapa dia melakukannya; seekor kucing “secara alami menyelinap masuk,” katanya.

Misteri lain: Mengapa kucing suka catnip? Saat terkena tanaman, yang termasuk dalam keluarga mint, mayoritas kucing domestik akan menjilatnya, menggosokkannya, mengunyahnya dan berguling-guling di dalamnya. Mereka penuh dengan euforia, melamun. Mereka juga menjadi liar untuk tanaman lain, terutama anggur perak, yang tidak terkait erat dengan catnip tetapi menimbulkan respons yang sama dari kucing, termasuk kucing besar seperti jaguar dan harimau.

Selama bertahun-tahun, perilaku ini hanyalah teka-teki terkait kucing. Tetapi sebuah studi baru, yang diterbitkan Selasa di jurnal iScience, menunjukkan bahwa reaksi terhadap catnip dan anggur perak mungkin dijelaskan oleh efek pengusir serangga dari iridoid, bahan kimia dalam tanaman yang menyebabkan tingginya.

Peneliti yang dipimpin oleh Masao Miyazaki, seorang ilmuwan perilaku hewan di Iwate University di Jepang, menemukan bahwa jumlah iridoid yang dilepaskan oleh tanaman ini meningkat lebih dari 2.000 persen ketika tanaman dirusak oleh kucing. Jadi mungkin kitty’s high menganugerahkan keuntungan evolusi: menjaga serangga penghisap darah di teluk.

Kristyn Vitale, seorang ahli perilaku kucing di Unity College yang tidak terkait dengan penelitian tersebut, mencatat bahwa penelitian tersebut dibangun di atas pekerjaan sebelumnya yang kuat. Tahun lalu, laboratorium yang sama menerbitkan sebuah penelitian yang menemukan bahwa kucing akan mencoba yang terbaik untuk melapisi diri mereka sendiri dengan iridoid seperti DEET, baik dengan menggulingkan bahan kimia atau dengan mengecup pipi mereka. “Ini menunjukkan mungkin ada manfaat bagi kucing secara fisik menempatkan senyawa pada tubuh mereka,” kata Dr. Vitale.

Carlo Siracusa, seorang ahli perilaku hewan di University of Pennsylvania yang juga tidak terlibat dalam penelitian ini, sependapat. “Buktinya menunjukkan bahwa mereka ingin menghamili tubuh mereka dengan bau itu,” katanya. Namun, dia menambahkan, “perlu diingat bahwa sebagian besar kucing tidak menunjukkan perilaku ini. Jadi mengapa mereka dipilih dengan cara ini?”

Sebagai adaptasi evolusioner, iridoid pengusir serangga mungkin berbuat lebih banyak untuk melindungi tanaman dari serangga herbivora daripada membantu kucing menghindari gigitan serangga. Tanaman sering melepaskan iritasi saat rusak, yang membantu menangkal penyerang, dan mereka memancarkan bahan kimia lain yang menyampaikan bahaya kepada tetangga mereka. “Tanaman adalah ahli perang kimia,” kata Marco Gallio, ahli saraf di Universitas Northwestern yang tidak berafiliasi dengan studi baru.

Tahun lalu, Dr. Gallio dan rekan-rekannya menerbitkan sebuah laporan yang menghubungkan pengusir serangga utama dalam catnip, nepetalactone, dengan protein reseptor yang memicu iritasi pada nyamuk dan serangga terkait. Reseptor, yang juga ada pada manusia dan kucing, dapat dipicu oleh gas air mata. Tapi Dr Gallio menemukan bahwa meskipun nepetalactone tidak memiliki efek negatif pada manusia dan mengirim kucing ke kejang ekstasi, itu mengaktifkan reseptor khusus ini (disebut TRPA1) di banyak serangga – bonus tambahan untuk kucing yang berguling-guling di obat pilihan mereka.

Dalam studi terbaru mereka, Dr. Miyazaki dan rekan-rekannya mengukur komposisi kimia udara tepat di atas daun – baik yang utuh maupun yang rusak – catnip dan pohon anggur perak. Kemudian mereka mengukur tingkat iridoid di daun itu sendiri. Mereka menemukan bahwa daun catnip yang dihancurkan oleh kucing melepaskan setidaknya 20 kali lebih banyak nepetalactone daripada daun utuh, sementara daun anggur perak yang rusak melepaskan setidaknya delapan kali jumlah iridoid serupa daripada daun utuh. Interaksi kucing dengan tanaman anggur perak juga mengubah komposisi koktail pengusir serangga, membuatnya lebih kuat.

Setelah menggosok wajah dan tubuh mereka ke tanaman, kucing pasti akan dilapisi lapisan kuat Pest Begone.

Temuan ini, dipasangkan dengan penelitian Dr. Miyazaki dan timnya sebelumnya, mendukung klaim yang baru lahir bahwa setidaknya sebagian manfaat dari kegilaan kucing catnip adalah untuk mencegah nyamuk dan lalat. Perilaku seperti itu, yang disebut “pengurapan diri”, tidak akan menjadi yang pertama dari jenisnya di dunia hewan. Monyet laba-laba Meksiko diketahui sering mengolesi diri mereka dengan berbagai jenis daun, mungkin untuk tujuan sosial atau seksual, dan landak sering mengoleskan racun ke duri mereka.

Namun, ada banyak pertanyaan yang harus dijawab, termasuk mengapa tampaknya hanya kucing yang menunjukkan respons euforia terhadap catnip dan anggur perak, dan mengapa hanya beberapa dari kucing ini yang melakukannya. Dr Gallio, sementara antusias tentang studi baru, menawarkan pendekatan yang hati-hati. “Apa yang aku tahu?” dia berkata. “aku tidak di sana untuk melihat evolusi terjadi.”