Bagaimana Lukisan Hilang dalam Pencurian Seni Kota Kecil Dipulihkan 50 Tahun Kemudian

Pada Rabu malam di bulan Februari 1972, ketika petugas polisi dan petugas tanggap darurat di New Paltz, NY, berbondong-bondong ke api unggun, seseorang mengambil sepasang potret abad ke-19 dari pasangan lokal yang kaya dari masyarakat bersejarah di tempat lain di kota.

Pencurian itu juga mengakibatkan hilangnya lusinan benda, sekitar tiga abad, termasuk buku doa, tanduk bubuk, dan senjata serta pedang antik. Pada saat itu, presiden masyarakat memperkirakan barang-barang itu bernilai sekitar $30.000, sebuah angka yang katanya dikerdilkan oleh nilai sentimental yang mereka tawarkan kepada komunitas bersejarah, yang berjarak sekitar 85 mil di utara New York City dan menetap di abad ke-17. abad oleh keturunan Protestan Perancis.

Banyak dari barang-barang itu ditemukan di toko barang bekas Manhattan beberapa minggu kemudian, tetapi lukisan dari tahun 1820-an – potret cemberut seorang pria berpipi merah dengan mulut mengerut dan seorang wanita memegang kotak tembakau – tidak ada di antara mereka.

Bulan ini — lebih dari 50 tahun setelah pencurian — FBI mengumumkan bahwa lukisan-lukisan itu telah dikembalikan ke masyarakat, Jalan Bersejarah Huguenot, sebagian berkat kerja detektif yang gigih dari dua detektif lokal — seorang kurator dan seorang pustakawan.

Segera setelah kejahatan terjadi, itu diresapi dengan intrik. Pejabat setempat berspekulasi bahwa kebakaran, di gedung Veteran Perang Asing, terkait dengan pencurian, sebuah teori yang mendapatkan daya tarik di sebuah surat kabar lokal. Sementara polisi menanggapi kebakaran tersebut, “para perampok memiliki kebebasan di Jalan Huguenot,” The Daily Freeman of Kingston, NY, melaporkan.

Lukisan-lukisan itu dibuat dengan minyak oleh Ammi Phillips, seorang pelukis potret abad ke-19 yang terkenal, dan mereka menggambarkan Dirck D. Wynkoop dan istrinya, Annatje Eltinge, tokoh-tokoh kunci dalam sejarah New Paltz. Tuan Wynkoop memiliki tanah pertanian yang telah membantu memberi makan para kolonis Amerika selama Perang Revolusi. Dia memiliki sejarah yang lebih gelap yang juga terkait dengan negara yang masih muda: Dia memiliki budak.

Bagi Carol Johnson, seorang pustakawan di Elting Memorial Library di New Paltz dan seorang wali masyarakat, pencurian lukisan membuat penduduk setempat kehilangan kesempatan untuk mempelajari bagaimana sejarah mereka terhubung dengan dunia yang lebih luas. story Amerika, kutil dan semuanya.

Saat pandemi virus corona terjadi pada tahun 2020, Ms. Johnson bergabung dengan Josephine Bloodgood, kurator masyarakat sejarah, untuk membuat pameran tentang seorang pria bernama Jacob Wynkoop, seorang tukang kayu New Paltz yang termasuk di antara pria kulit hitam pertama di komunitas tersebut. untuk memilih dan yang berjuang dalam Perang Saudara. Ayah Jacob Wynkoop telah diperbudak oleh Dirck D. Wynkoop.

Ketertarikan bersama mereka pada Jacob Wynkoop membuat Ms. Johnson dan Ms. Bloodgood memecahkan misteri lukisan yang hilang.

Ms. Johnson dan Ms. Bloodgood dipersenjatai dengan gambar kartu pos hitam-putih dari potret curian yang telah didistribusikan ke art dealer tak lama setelah pencurian. Mereka membandingkan catatan dan catatan tetapi dengan cepat menemui jalan buntu: Lukisan-lukisan itu, sepengetahuan mereka, sama sekali tidak muncul dalam setengah abad sejak diambil.

Kehebohan terjadi sekitar Juni 2020, ketika mereka melihat lukisan-lukisan itu dalam katalog online karya-karya Mr. Phillips. Katalog itu mengatakan bahwa potret-potret itu adalah subjek tak dikenal dan mereka dijual di lelang oleh Sotheby’s pada 2005.

“Ada kejutan bahwa mereka ada di luar sana di depan mata,” kata Ms. Bloodgood.

Setelah membeli katalog Sotheby’s dari eBay, Ms. Bloodgood mengkonfirmasi bahwa lukisan-lukisan itu sebenarnya telah dilelang pada tahun 2005, dan telah terjual sekitar $13.000, jumlah yang sedikit dibandingkan dengan beberapa karya Mr. Phillips yang lebih terkenal. .

Dengan penelitian mereka di tangan, kedua wanita itu menghubungi FBI, yang memiliki tim yang didedikasikan untuk art kejahatan. Itu memanggil Sotheby’s dan menemukan nama pembeli, yang tidak menyadari bahwa lukisan itu telah dicuri, menurut FBI dan para peneliti. Pembeli setuju untuk menyerahkan lukisan itu, kata para peneliti, meskipun tidak jelas apakah pembeli menerima uang sebagai imbalannya.

“Sangat jarang memiliki potret individu dari periode awal ini, terutama untuk New Paltz,” kata Ms. Bloodgood. “Kami sangat senang memiliki potret Wynkoop kembali dalam koleksi, di mana mereka dapat lagi ditafsirkan untuk menceritakan lebih lengkap. story komunitas kami dan bagaimana hal itu berkaitan dengan sejarah yang kaya dan rumit dari negara kami.”

Para peneliti tidak pernah menghubungi Sotheby’s untuk meminta bantuan. Nama pasangan itu ada di bagian belakang lukisan. Ms. Johnson berkata bahwa seharusnya sudah cukup informasi bagi rumah lelang untuk mengetahui lukisan-lukisan itu dicuri.

“Kami tidak dapat memahami mengapa Sotheby’s tidak melakukan uji tuntas dan mencari lukisan-lukisan ini,” kata Ms. Johnson. Sotheby’s tidak menanggapi pesan yang meminta komentar.

Kurangnya transparansi di antara rumah lelang dan keinginan untuk melindungi privasi art pembeli dan penjual menciptakan budaya di mana art pencurian dapat berkembang, kata Erin Thompson, seorang profesor art kejahatan di John Jay College of Criminal Justice.

Thompson mengatakan rumah lelang seperti Sotheby’s dan Christie’s berpendapat bahwa art sering dijual dalam keadaan sensitif — “tiga D” kematian, perceraian, dan utang. Menurut Dr. Thompson, ini adalah keadaan yang diperebutkan oleh rumah lelang untuk meminta privasi.

“Dari sudut pandangku — curiga, sinis art kritik — ini menciptakan peluang untuk mencuci barang-barang yang dicuri atau dijarah, seperti yang tampaknya terjadi dengan ini,” katanya, seraya menambahkan bahwa tidak jelas dokumen apa yang diterima Sotheby dengan lukisan-lukisan itu. “Siapa yang tahu seberapa meyakinkan dokumen itu atau apa yang diminta oleh rumah lelang?”

FBI tidak dapat dihubungi. Ms. Johnson dan Ms. Bloodgood mengatakan bahwa seorang agen memberi tahu mereka bahwa undang-undang pembatasan telah berlalu. Meskipun lukisan-lukisan itu kembali ke tangan masyarakat sejarah, yang merupakan karya utama Ms. Johnson dan Ms. Bloodgood goalpara wanita masih belum memecahkan misteri siapa yang membawa mereka sejak awal.

Mereka berencana untuk terus mengeksplorasi pertanyaan itu ketika mereka mencoba menemukan barang-barang lain yang hilang dalam pencurian itu.

Jack Begg penelitian yang disumbangkan.