Bagaimana Perang Rusia di Ukraina Mengguncang Yandex

Betapa berbedanya sebuah perang.

Hanya beberapa bulan yang lalu, Yandex menonjol sebagai kesuksesan bisnis Rusia yang langka storyyang telah menjamur dari perusahaan rintisan kecil menjadi raksasa teknologi yang tidak hanya mendominasi pencarian dan transportasi online di seluruh Rusia, tetapi juga memiliki jangkauan global yang terus berkembang.

Aplikasi Yandex dapat memanggil taksi di kota-kota yang jauh seperti Abidjan, Pantai Gading; Oslo, Norwegia; atau Tashkent, Uzbekistan; dan perusahaan mengirimkan bahan makanan di London, Paris dan Tel Aviv. Lima puluh robot percobaan Yandex berjalan melintasi kampus Ohio State University di Columbus, membawa pesanan makanan Grubhub kepada siswa — dengan rencana untuk memperluas ke sekitar 250 kampus Amerika.

Sering disebut “perusahaan paling keren di Rusia,” Yandex mempekerjakan lebih dari 18.000 orang; pendirinya adalah miliarder; dan pada puncaknya November lalu, nilainya lebih dari $31 miliar. Kemudian Presiden Vladimir V. Putin dari Rusia menginvasi Ukraina.

Hampir dalam semalam, ketika investor Barat kabur dari Rusia dan pemerintah Barat memberlakukan sanksi ekonomi yang keras, nilainya turun menjadi kurang dari $7 miliar. Bursa saham Nasdaq menghentikan perdagangan sahamnya.

Ketidaksukaan yang tiba-tiba terhadap sebagian besar hal Rusia mendorong perusahaan untuk menutup berbagai bisnis internasional, termasuk layanan pengiriman di London, Paris, dan Columbus.

Ribuan karyawan — hampir seperenam dari total — meninggalkan negara itu. Pendirinya, Arkady Volozh, dan wakil utamanya mundur setelah Uni Eropa memberikan sanksi kepada keduanya, menuduh mereka bersekongkol dengan disinformasi Kremlin.

Perusahaan tidak menghadapi kebangkrutan. Tetapi perubahan nasibnya yang tiba-tiba tidak hanya menjadi kisah peringatan bagi investor di negara otoriter yang bergantung pada keinginan seorang penguasa tunggal. Yandex juga merupakan simbol dari masalah yang dihadapi perusahaan Rusia dalam lanskap ekonomi yang berubah secara radikal dan perpecahan yang berkembang atas perang di masyarakat pada umumnya.

Didirikan sebagai mesin pencari internet bahkan sebelum Google, Yandex menawarkan banyak sekali layanan, termasuk e-commerce, peta, streaming musik, penyimpanan cloud, dan mobil yang dapat mengemudi sendiri. Investor asing menyukainya, dan bagi orang Rusia itu adalah jin virtual — kombinasi dari Google, Uber, Amazon, dan Spotify semuanya digabung menjadi satu. Tetapi kompi itu memiliki kelemahan, salah satu yang dikaburkan sampai invasi Ukraina.

Keberhasilannya sebagai mesin pencari dan penyedia layanan didirikan, seperti halnya Google dan raksasa media sosial lainnya, atas kepercayaan publik. Sebelum perang, sekitar 50 juta orang Rusia mengunjungi halaman rumahnya setiap hari, di mana daftar lima berita utama teratas adalah sumber informasi utama bagi banyak orang.

Para eksekutif di Yandex, dan penggunanya, telah menerima kurasi sumber berita Kremlin, tetapi menganggapnya sebagai bagian terbatas dari kerajaan teknologi yang luas dan inovatif. Namun, dengan invasi dan tindakan keras Kremlin pada setiap diskusi publik tentang perang, Yandex dengan cepat menjadi bahan lelucon.

Secara online, beberapa pengguna mengejek slogan lama “Yandex. kalian dapat menemukan semuanya,” seperti “Yandex. kalian dapat menemukan segalanya kecuali kebenaran,” atau “Yandex. kalian dapat menemukan segalanya kecuali hati nurani.”

“Yandex seperti pulau kebebasan di Rusia, dan aku tidak tahu bagaimana itu bisa berlanjut,” kata Elena Bunina, seorang profesor matematika yang masa jabatan lima tahun sebagai kepala eksekutif Yandex berakhir pada April, ketika dia beremigrasi ke Israel.

Wawancara dengan 10 mantan dan saat ini karyawan Yandex mengungkapkan potret sebuah perusahaan yang terjebak di antara dua keharusan yang tidak dapat didamaikan. Di satu sisi, ia perlu memenuhi tuntutan Kremlin yang bertekad untuk mencekik setiap oposisi terhadap apa yang terselubung sebagai “operasi militer khusus” di Ukraina. Di sisi lain adalah pemerintah Barat, investor dan mitra ngeri dengan perang Rusia, serta segmen yang lebih duniawi dari penonton Rusia sendiri.

“Mereka perlu menemukan jalan di antara keduanya, dan itu semacam— impossible,” kata Ilia Krasilshchik, yang mengundurkan diri dari menjalankan Yandex Lavka, layanan pengiriman bahan makanan cepat, setelah menghadapi tuntutan pidana karena memposting gambar pembantaian Bucha oleh pasukan Rusia. “Dalam situasi lain, itu akan menjadi perusahaan yang sempurna, seperti Google, seperti perusahaan teknologi lainnya. Tapi Yandex memiliki problem karena ini adalah perusahaan Rusia.”

Didirikan oleh dua ahli matematika pada tahun 1997, telah lama diklaim menghasilkan sekitar 60 persen dari pencarian web di Rusia. (Google memiliki sekitar 35 persen, kata Dr. Bunina.)

Sebelum Yandex, taksi Rusia terdiri dari pengemudi acak yang berusaha mendapatkan beberapa rubel. Uber mencoba masuk ke pasar, tetapi akhirnya mengalah dan menjadi mitra Yandex di Rusia dan banyak negara bekas Soviet. Taksi Yandex telah berkembang ke sekitar 20 negara.

Seperti banyak perusahaan sukses di Rusia, terutama yang terlibat dalam berita dalam format apa pun, Yandex segera menarik perhatian Kremlin. Penjaga citra Putin pasti memperhatikan bahwa berita kritis terhadap Putin sering ditampilkan di Yandex.News, agregator perusahaan. Selama protes jalanan pada tahun 2011 dan 2012, dan kemudian serangan di Krimea dan Ukraina timur pada tahun 2014, pejabat Kremlin berusaha untuk mengedit daftar sumber berita yang dapat diterima dan kadang-kadang bahkan tajuk utama individu.

Yandex mencoba menolak dengan menjelaskan bahwa sebuah algoritma menghasilkan daftar secara otomatis dari ribuan sumber berdasarkan popularitas.

“Tekanan telah meningkat pada kami sejak 2014, dan kami telah melakukan segala yang kami bisa untuk mempertahankan peran netral,” John W. Boynton, seorang pengusaha Amerika dan ketua dewan direksi, mengatakan dalam sebuah wawancara Juni. “Kami tidak terlibat dalam politik, kami tidak pernah menginginkannya.”

Tapi Yandex terlalu besar untuk tidak terjerat dalam politik, dan Kremlin terus mengurangi kemerdekaannya. Undang-undang baru memaksa agregator berita dan mesin pencari untuk menggunakan sumber resmi, sementara pemerintah memperdebatkan kontrol lebih besar atas struktur manajemen perusahaan.

“Mereka hanya membuatnya lebih mudah untuk menarik tali jika mereka mau,” kata Esther Dyson, salah satu dari dua orang Amerika yang mengundurkan diri dari dewan ketika perang dimulai. Menjadi jelas bahwa Kremlin “melangkah lebih jauh menuju kontrol penuh,” katanya.

Setelah invasi 24 Februari, Putin dengan cepat menandatangani undang-undang yang menjadikannya kejahatan untuk menyebarkan “berita palsu” tentang militer, dengan hukuman penjara hingga 15 tahun dan denda yang besar. Apa yang bisa dikelola problemmenangkis Kremlin sambil mempertahankan citra kemerdekaan, tiba-tiba menjadi krisis.

Bagi pengguna seperti Tonia Samsonova, seorang pengusaha teknologi yang telah menjual perusahaan rintisannya ke Yandex seharga beberapa juta dolar tetapi masih menjalankannya, dampaknya luar biasa. Setelah membaca online story dari sebuah surat kabar Inggris bahwa Kremlin telah menempatkan pasukan nuklir negara itu dalam siaga tinggi, dia memeriksa berita utama di Yandex.

Di sana dia menemukan sesuatu yang hambar story dari lembaga yang dikelola negara tentang kekuatan “pencegah”. Khawatir, dia mengirim sms kepada beberapa eksekutif Yandex untuk menyarankan agar itu menyajikan berita yang akan menggalang oposisi terhadap perang; yang menimbulkan perusahaan “Tidak,” katanya.

Ms. Samsonova kemudian memposting surat pengunduran diri tulisan tangannya di Instagram, menuduh perusahaan menyembunyikan kematian warga sipil yang dilakukan oleh militer Rusia.

“Ini tidak akurat secara desain dan manajemen mengetahuinya,” kata Ms. Samsonova dalam sebuah wawancara. “Merupakan kejahatan untuk terus melakukan itu ketika negara kalian menyerang negara lain.”

Aleksei A. Navalny, pemimpin oposisi yang dipenjara, menulis di Twitter: “Jangan lupa bahwa propagandis utama perang bukanlah TV sama sekali, tetapi raksasa IT Rusia. Yandex.”

Dalam sanksi pertamanya terhadap satu eksekutif puncak, UE mengutip tuduhan disinformasi online yang dibuat oleh mantan kepala Yandex.News.

Perusahaan menanggapi tuduhan bahwa mereka menyebarkan disinformasi dengan mengatakan bahwa hukum Rusia mengikat tangannya, dan bahwa mereka ingin melestarikan mata pencaharian karyawannya dan kepentingan investornya.

Sangat sadar bahwa pemerintah telah merebut kendali atas raksasa media sosial lain, VKontakte, setara dengan Facebook, eksekutif Yandex melangkah hati-hati, khawatir tentang nasionalisasi serupa.

Menghadapi pertanyaan internal, Dr. Bunina mengatakan bahwa, selama forum perusahaan mingguan segera setelah perang dimulai, dia mengatakan kepada karyawan bahwa menempatkan berita independen ke halaman beranda akan berlangsung sekitar 10 menit, tidak membawa perubahan dan berpotensi mengakhiri Yandex karena mereka tahu itu.

Para eksekutif memperkirakan bahwa selama mereka mengendalikan mesin pencari Yandex, pengguna dapat menemukan berita yang kredibel tentang perang dari luar negeri, katanya, mencatat bahwa Rusia belum menjadi China.

Tapi itu terbukti terlalu optimis. Perusahaan tersebut segera mengumumkan bahwa mereka akan memisahkan Yandex.News dan Yandex.Zen, semacam platform blog yang telah menarik kemarahan pemerintah sebagai sarana utama untuk menyebarkan video yang secara teratur diproduksi oleh Navalny yang mengekspos korupsi Kremlin.

Untuk saat ini, para eksekutif Yandex mengatakan perhatian utama mereka adalah untuk terus berinovasi sementara jantung perusahaan tetap berada di Rusia, terputus dari sebagian besar teknologi Barat.

“Sejak perang, kami telah menunda semua inisiatif kami untuk menghentikan layanan kami secara global,” kata Boynton.

Sekitar 2.500 karyawan yang meninggalkan Rusia tetap berada di luar, kata Dr. Bunina, dan laju keberangkatan dari perusahaan semakin cepat.

Yandex semakin dibingungkan oleh perpecahan yang berkembang antara karyawan yang tinggal di Rusia dan mereka yang berada di luar, yang membuat percakapan menjadi sulit, apalagi kolaborasi. Mereka yang berada di dalam dengan cemas menolak untuk membahas perang atau dunia, tetap berpegang pada IT, sementara mereka yang pergi dengan jijik sering kali tidak ingin berurusan lagi dengan tanah air mereka.

“Apakah kalian pergi, atau apakah kalian tinggal, ini adalah dunia yang sangat berbeda sekarang, jadi kalian tidak akan saling memahami,” kata Mr. Krasilshchik. “Ini bukan hanya tentang Yandex, Yandex seperti negara dalam miniatur.”

Alina Lobzina pelaporan kontribusi.