Bagaimana Terapi Anjing Dapat Membantu Anak-Anak Dengan Menghilangkan Stres

Manfaat tak terduga dari mengadopsi Annie, anjing kampung seberat 40 pon, bertelinga floppy, adalah efek menenangkan yang dia miliki pada anak-anak aku. Anak laki-laki aku sering pulang dari hari yang panjang dan padat di sekolah dan menjatuhkan diri di lantai di samping tempat tidur Annie, berbaring dengan tenang sementara dia menjilati jari dan pipi mereka. Atau mereka akan menggosok perutnya, berdenyut sebelum mereka beralih ke makan malam dan pekerjaan rumah dan semua hal lain yang perlu dilakukan sebelum mereka pergi tidur.

Annie adalah bajingan sejati dengan energi yang tak ada habisnya, tetapi kehadirannya di rumah kami menenangkan anak-anak aku dengan cara yang tidak aku lihat datang ketika kami membawanya pulang lebih dari setahun yang lalu.

Sebuah penelitian yang diterbitkan pada hari Rabu menyoroti hubungan anak-anjing yang kuat itu. Ditemukan bahwa sesi dua kali seminggu dengan anjing dan pawangnya secara signifikan menurunkan tingkat kortisol anak-anak – hormon stres tubuh – yang mereka ukur melalui sampel air liur. Intervensi tampaknya lebih efektif daripada sesi relaksasi terpandu.

“Studi kami menunjukkan, untuk pertama kalinya, bahwa intervensi bantuan anjing memang dapat menurunkan stres pada anak-anak, dengan dan tanpa kebutuhan pendidikan khusus, selama masa sekolah biasa,” kata Kerstin Meints, profesor psikologi perkembangan di Universitas. Lincoln di Inggris, dan salah satu peneliti studi tersebut.

Percobaan acak terkontrol timnya, yang diterbitkan dalam jurnal PLOS ONE, termasuk 149 neurotipikal dan non-neurotipikal berusia 8 dan 9 tahun di Inggris, yang diurutkan menjadi tiga kelompok.

Dalam satu kelompok, anak-anak menghabiskan 20 menit dua kali seminggu, selama sebulan, dengan anjing terlatih dan pawangnya. Mereka akan membelai anjing itu selama beberapa menit jika anjing dan anak-anak mau, mengajukan beberapa pertanyaan dan bermain. Di kelompok lain, anak-anak melakukan latihan relaksasi dalam rentang waktu yang sama tanpa ada anjing di sekitarnya, melakukan hal-hal seperti menggoyangkan jari tangan dan kaki mereka sebelum berbaring di matras yoga untuk mendengarkan meditasi yang dipandu. Kelompok ketiga berfungsi sebagai kontrol.

Para peneliti mengambil sampel air liur dari semua anak untuk mengukur kadar kortisol mereka sebelum dan sesudah percobaan empat minggu, dan juga mengukur kadar kortisol neurotipikal anak-anak sebelum dan sesudah setiap sesi. Secara keseluruhan, mereka menemukan bahwa anak-anak dalam kelompok intervensi anjing memiliki kadar kortisol lebih rendah daripada rekan-rekan mereka baik dalam kelompok relaksasi dan kontrol.

“Sebagai pawang klinis yang bekerja penuh waktu dengan anjing fasilitas, aku tidak terkejut melihat hasil positif seperti itu keluar dari penelitian ini,” kata Ali Spikestein, koordinator program anjing Paws and Play di Rumah Sakit Anak Mount Sinai Kravis di New York City, yang tidak terlibat dalam studi baru.

Spikestein sangat mengenal potensi terapeutik gigi taring, bekerja dengan tiga goldendoodles rumah sakitnya — Profesor, Amos dan Moby — untuk duduk dan terkadang berpelukan dengan anak-anak yang mengalami rasa sakit yang signifikan atau yang berjuang dengan hanya berada di lingkungan rumah sakit. Tetapi dia mengatakan itu “menarik dan menjanjikan” untuk melihat sebuah studi baru yang secara khusus melihat peran potensial yang dapat dimainkan anjing dalam menenangkan anak-anak yang sehat di sekolah.

Memang, para peneliti dan profesional kesehatan mental mengatakan ada kebutuhan nyata untuk penelitian lebih lanjut tentang bagaimana intervensi bantuan hewan dari semua jenis dapat membantu anak-anak. Dr. Meints juga berharap untuk melihat uji coba yang lebih terkontrol serta studi jangka panjang yang dapat menjawab pertanyaan tentang seberapa sering anak-anak harus mengambil bagian dalam sesi terapi yang dibantu anjing, dan berapa lama sesi tersebut harus berlangsung. Ada juga pertanyaan besar tentang betapa pentingnya bagi anak-anak untuk dapat menyentuh anjing selama sesi, atau apakah cukup bagi mereka untuk berada di hadapan hewan, katanya, dan tentang apakah terapi kelompok atau individu itu bermanfaat. terbaik.

Meskipun menggoda bagi orang tua seperti aku untuk memperkirakan, ada perbedaan besar antara terapi anjing dan jenis interaksi tak terduga yang dimiliki anak-anak dan hewan peliharaan ketika mereka hanya nongkrong bersama di rumah. (Meskipun penelitian telah menunjukkan bahwa kepemilikan anjing mungkin baik untuk perkembangan psikologis anak-anak.)

“Ada perbedaan antara hewan terlatih dan hewan peliharaan rumah tangga,” kata Dr. Arun Handa, seorang psikiater yang hadir di departemen psikiatri anak dan remaja di Children’s Hospital of Philadelphia. “Karena itu, tidak masuk akal bahwa hewan peliharaan rumah tangga dapat memberikan semacam kenyamanan dan dukungan.”

Apa pun tempatnya, anak-anak harus diajari cara berinteraksi dengan anjing, dan American Academy of Pediatrics menawarkan panduan kepada orang tua tentang memilih dan hidup dengan hewan peliharaan keluarga. Anak-anak dalam studi baru diingatkan sebelum sesi untuk tidak mencium, memeluk atau mengerumuni anjing terapi mereka dengan cara apa pun, dan selalu diawasi secara ketat oleh orang dewasa. Tim mencari tanda-tanda bahwa anjing-anjing tidak bahagia, seperti menjilat hidung, menggerakkan tubuh atau kepala mereka, atau menguap berulang kali, dan mengakhiri setiap sesi di mana anjing-anjing itu tampak lelah atau seperti mereka tidak lagi ingin ambil bagian.

aku dapat membuktikan bahwa di rumah aku sendiri, pelatihan semacam itu sedang berlangsung. Terkadang, aku harus mengingatkan putra aku untuk memberi Annie ruang; di lain waktu, dialah yang perlu diingatkan. Tetapi lebih sering daripada tidak, anak-anak aku dan anjing aku tampaknya berbagi pemahaman emosional yang aku rasa baik untuk mereka.

“Hewan memberikan cinta tanpa syarat ini,” kata Dr. Handa, “dan datang dari tempat yang tidak menghakimi.”