Bangkitnya Kepang Tanpa Simpul

Rambut bisa rewel, tidak kooperatif, murung. Ketika tidak menekuk, meringkuk atau duduk di perintah, itu bisa membuat frustrasi. Rambut bisa menjadi segenggam, menyedot waktu, lubang uang, hambatan. Mungkin tidak ada yang tahu ini lebih baik daripada wanita kulit hitam.

Masuk, kiri panggung: kepang.

Dan bukan sembarang kepang. Banyak wanita kulit hitam menggunakan gaya yang semakin populer: apa yang disebut kepang tanpa simpul, yang sangat berbeda dari kepang kotak tradisional.

Dalam gaya lama – terutama dikenakan oleh Janet Jackson dalam film 1993 “Poetic Justice,” yang membantu mengabadikan gaya dalam budaya kecantikan Amerika – rambut dibelah menjadi beberapa bagian, dan helai rambut sintetis diikat di akarnya. Penata rambut yang membuat kepang tanpa simpul juga mulai dengan membagi rambut menjadi beberapa bagian, tetapi kemudian terjadi perubahan dalam prosesnya: Mereka mengepang satu setengah inci atau lebih dari rambut alami itu sendiri, dan kemudian mereka memberi makan helai sintetis sedikit demi sedikit ke dalam kepang yang baru dibuat.

Karena ekstensi rambut tidak diikat di akar, mereka yang memilih gaya ini akan merasakan sedikit ketegangan di kulit kepala. Kurangnya simpul juga berarti tidak ada gumpalan yang mungkin muncul dengan kepang kotak. Dan gaya yang lebih baru membuat kepangan lebih rata. Kepang tanpa simpul juga terasa lebih ringan.

“Sangat mudah untuk menanganinya,” kata Jamilla Dick-Quashie, 42, direktur kesehatan dan keselamatan di Kantor Kepala Pemeriksa Medis New York City yang juga seorang ibu dari seorang anak berusia 6 tahun. “Saat aku menata rambut aku menjadi sanggul atau mencoba membuat gaya kepang dengan kepang tanpa simpul, itu jauh lebih mudah. Dan aku tahu bahwa aku tidak merasakan ketegangan di kulit kepala aku — dan itu adalah perbedaan besar.”

“Kepang tanpa simpul, pada awalnya, lebih sulit bagi kami, karena itu adalah sesuatu yang tidak biasa kami lakukan,” kata Fall, 37, yang berasal dari Senegal. “Ketika kami terbiasa, kami menyadari bahwa itu sebenarnya sedikit lebih mudah bagi kami daripada kepang biasa.”

Tanpa repot-repot membuat simpul kecil di akarnya, stylist menemukan bahwa mereka dapat mengepang lebih cepat — yang berarti lebih banyak pelanggan dan lebih banyak pendapatan. Di Aminata, kepang kotak, tanpa simpul atau tidak, berharga $140 untuk rambut yang mencapai bagian belakang dan $180 untuk panjang pinggang.

Gaya baru juga mendorong permintaan. Pada hari-hari sebelum kepang tanpa simpul menjalankan halaman jelajah Instagram, seorang pelanggan dapat datang ke salon kepang rambut Afrika tanpa memesan waktu. Sekarang banyak kepang rambut meminta pelanggan membuat janji online. Beberapa memerlukan deposit $30 untuk berjaga-jaga terhadap ketidakhadiran. (Kepang Rambut Afrika Aminata masih pertama datang pertama dilayani.)

Untuk Meagan Louis, yang mengepang rambut di salonnya sendiri, Soignée BK, di kawasan East Flatbush di Brooklyn, mengatakan bahwa kepang tanpa simpul bagus untuk bisnisnya, yang ia mulai saat gaya baru mulai populer.

Dia berkata bahwa dia tidak pernah mengepang rambut secara penuh. Setelah lulus dari Universitas di Albany pada tahun 2012 dengan gelar biologi, ia bekerja sebagai teknolog di laboratorium medis dan mengepang rambut setelah shiftnya untuk menambah penghasilannya.

“aku akan melakukan 9 sampai 5 dan kemudian, ketika aku kembali ke rumah, aku mungkin akan melumpuhkan dua klien,” kata Ms. Louis. “aku akan melakukan itu mungkin setiap hari.”

Dia akan melakukan kepang tanpa simpul seorang wanita, dan orang itu akan merujuknya ke klien lain, dan segera dia memiliki lebih banyak pelanggan daripada yang bisa dia tangani.

“Itu menjadi lebih penuh waktu daripada pekerjaan penuh waktu yang sebenarnya,” kata Ms. Louis.

Tetapi Ms. Louis ragu-ragu, sebagian karena orang tuanya, yang berimigrasi dari Grenadines, berharap dia akan menjadi seorang dokter.

“aku sedang bersiap-siap untuk mendaftar ke sekolah kedokteran,” kata Ms. Louis, “dan itu hanya saat di mana kalian memutuskan, ‘Apakah layak untuk pergi 11 tahun lagi untuk menjadi ahli bedah, atau kalian hanya mengepang ini? rambut dan kalian dapat menghasilkan jumlah yang sama?’”

Pada akhirnya, Ms. Louis berhenti dari pekerjaannya di lab. Kemungkinan untuk dapat mengatur jadwalnya sendiri dan menghabiskan lebih banyak waktu dengan putri dan putranya, sekarang berusia 8 dan 4 tahun, menjadi keputusannya, katanya.

“aku menghasilkan lebih banyak uang dengan mengepang rambut dan memiliki lebih banyak kreativitas,” kata Ms. Louis. “Ilmu pengetahuan sangat ketat. Ia bekerja, atau tidak. Ini ilmiah, itu matematis. Tapi di sini kalian bisa berkreasi, kalian bisa melakukan apa yang kalian inginkan.”

Ibu Louis bekerja di luar rumahnya sampai dia membuka Soignée BK pada Februari 2020. Kemudian pandemi melanda, yang membuatnya tidak dapat melihat pelanggan selama berbulan-bulan. Selama bulan-bulan awal isolasi itu, dia membangun kehadiran media sosial salonnya. Dia mengatakan bahwa ketika dia mengumumkan bahwa dia siap untuk bertemu klien lagi, dia memesan satu bulan penuh janji dalam waktu dua menit.

Dia sekarang mulai menerima janji baru pada tanggal 16 setiap bulan tepat pada siang hari, dan bulan itu segera terisi. Louis mengaitkan kesuksesannya dengan kecepatan dan kerapiannya. Kepang yang dia buat memiliki tampilan yang seragam, hampir seperti dibuat dengan mesin.

Seorang ilmuwan di hati, Ms. Louis secara khusus memastikan bahwa satu sisi kepala pelanggan tidak berakhir dengan lebih banyak kepang daripada yang lain, perangkap umum. Dia juga mengharuskan pelanggannya memiliki setidaknya empat sampai lima inci rambut dan datang dengan itu baru dicuci dan dikeringkan. (Dengan gaya kepang yang lebih lama, hampir tidak ada batasan seberapa pendek rambut pelanggan.) Ms. Louis pada awalnya menagih $150 untuk kepang ukuran sedang per orang pada awalnya. Sekarang harganya $350 untuk layanan yang sama.

Dia bilang dia lebih suka melakukan kepang tanpa simpul, sebagian karena prosesnya lebih cepat. Keuntungan lain dari gaya baru adalah kemungkinan kecil merusak rambut, menurut pelanggan dan penata gaya. Dengan kepang kotak tradisional, diikat ketat dan dekat dengan kulit kepala, beberapa wanita mengalami kerontokan rambut.

Ms Dick-Quashie, dari kantor pemeriksa medis, mengatakan dia memilih gaya knotless karena dikenal lembut. Dia mulai melihat Xia Charles, 29, pemilik Braided, sebuah salon di bagian Crown Heights di Brooklyn.

Ms. Charles, yang lahir di Trinidad dan Tobago, mengatakan bahwa dia belajar mengepang rambut dari neneknya mulai usia 3 tahun. Keahliannya berguna ketika dia menjadi mahasiswa jurusan ekonomi di University of the West Indies di Cave Hill di Barbados.

“Ketika aku bosan makan ramen, aku akan mengepang beberapa kepala hanya untuk menghasilkan uang,” kata Ms. Charles. “Ketika aku selesai kuliah, aku pulang ke Tobago dan aku tidak dapat menemukan pekerjaan, jadi aku mulai menata rambut di toko pakaian saudara perempuan aku di kursi yang lebih dingin.”

Setelah berimigrasi ke Amerika Serikat pada tahun 2017, dia mulai mengepang rambut di sebuah tempat pangkas rambut di seberang jalan dari tempat dia tinggal di Brooklyn.

Setelah lima bulan di barbershop, dia menyewa stan di salon. Untuk membangun klien, dia mulai memposting foto karyanya di media sosial. Pelanggan datang untuk salah satu spesialisasinya — kepang jahitan, yaitu cornrows di mana rambut dibelah secara horizontal, di bawah tulang belakang kepang. Seperti kepang tanpa simpul, kepang jahitan dimulai dengan rambut alami dan melibatkan rambut sintetis yang dimasukkan ke dalam kepang, sehingga mengurangi ketegangan. Metode Ms. Charles unik, karena dia membelah jahitan dengan jari manisnya saat dia mengepang ke bawah.

“Kepang jahitan merawat rambut kalian,” kata Ms. Charles. “Dulu, mereka akan mulai dengan gumpalan besar rambut sintetis, dan itu akan merobek folikel kalian dari kulit kepala kalian. Sekarang kalian mulai dengan rambut kalian sendiri. Rambut hitam, kita cenderung sering mengalami traksi alopecia; kami memiliki masalah kami.”

Setelah sukses di stan sewaannya, dia mulai mengepang rambut di apartemen dua kamar tidurnya. “aku beroperasi seolah-olah itu adalah salon,” kata Ms. Charles. Pada tahun 2018, dia memiliki terobosan setelah dia mengepang rambut bintang reality TV Tanisha Thomas, yang memposting hasilnya di Instagram dan menandai Ms. Charles. Tak lama kemudian, rapper Cardi B menjadi salah satu pengikut Instagram Ms. Charles — dan kemudian menjadi pelanggan. Ms. Charles mengatakan dia masih mengepang rambut Cardi B sesekali.

Cardi B cenderung mendapatkan fishbowl, yang umumnya hanya cornrows dengan rambut alami kalian, dan kemudian extension,” kata Ms. Charles. “Itu tidak menarik rambutmu sama sekali.”

Pada tahun 2020, Ms. Charles adalah bagian dari tim mengepang rambut untuk album visual “Black Is King” Beyoncé, di mana sang megabintang mengenakan kepang kotak lebih panjang dari tubuhnya.

“Influencer terbesar adalah para selebriti,” kata Ms. Charles.

Pada September 2021, ia membuka Braided, salon luas dengan dinding kertas putih dan teluk besar windows. Dia juga menyediakan kelas mengepang dan kadang-kadang mempekerjakan murid-muridnya. Dengan booming bisnis, Ms. Charles telah membeli rumah pertamanya — dalam waktu lima tahun setelah tiba di Amerika Serikat, katanya.

Bagi mereka yang mengatakan harga terlalu mahal, dia mengatakan pelanggan tidak keberatan, selama kepang dilakukan dengan benar.

“Mungkin lebih mahal,” kata Ms. Charles, “tetapi orang-orang bersedia membayar, asalkan ketika mereka mencabut semuanya, rambut mereka masih utuh. Orang menginginkan perlindungan, mereka menginginkan kemudahan, kenyamanan — dan itulah yang ditawarkan kepang tanpa simpul.”