Bennie Thompson Telah Menghabiskan Karirnya Melindungi Hak Suara

BOLTON, Nona— Di sinilah, di kota mayoritas kulit hitam yang berpenduduk 441 orang ini, Perwakilan Bennie G. Thompson bersekolah di sekolah menengah pertama yang terpisah. Di sanalah ayahnya menghabiskan seumur hidup bekerja sebagai mekanik dan membayar pajak, tetapi tidak pernah menikmati hak untuk memilih. Dan di sanalah calon anggota kongres, pada awal 1970-an, berkampanye untuk walikota sambil mengemasi senjata, setelah menerima ancaman dari orang kulit putih yang enggan menyerahkan kekuasaan politik mereka.

Jadi tidak mengejutkan bagi mereka yang mengenal baik Tn. Thompson, bahwa dia dengan cepat menyebut Bolton, Nona, setelah memberi perintah untuk sidang pertama komite yang menyelidiki serangan 6 Januari di US Capitol.

“aku dari bagian negara di mana orang membenarkan tindakan perbudakan, Ku Klux Klan, dan hukuman mati tanpa pengadilan,” kata Mr Thompson, ketua komite. “aku teringat akan sejarah kelam itu ketika aku mendengar suara-suara hari ini mencoba dan membenarkan tindakan para pemberontak pada 6 Januari 2021.”

Beberapa saat kemudian, Thompson menuduh mantan Presiden Donald J. Trump telah “memicu gerombolan musuh domestik Konstitusi untuk berbaris di Capitol dan menumbangkan demokrasi Amerika.”

Tn. Thompson, yang juga ketua Komite Keamanan Dalam Negeri DPR, telah menghabiskan hampir 30 tahun di Capitol Hill, tetapi kepemimpinannya di komite 6 Januari mewakili gilirannya yang paling signifikan dalam sorotan nasional. Dan secara tematis konsisten dengan kehidupan publik yang ditempa di Mississippi ketika pencabutan hak dilakukan dengan tipu muslihat, intimidasi dan kekerasan.

“aku pikir dia mengambil 6 Januari secara pribadi, berdasarkan pekerjaannya dan apa yang dia perjuangkan untuk memastikan orang memiliki suara melalui kotak suara,” kata Senator Negara Bagian Derrick T. Simmons, sesama Demokrat.

Dalam sebuah wawancara pada hari Jumat, Tn. Thompson mengatakan banyak hal, berbicara tentang “Jadikan Amerika Hebat Lagi” sebagai “peluit anjing” untuk keinginan untuk kembali ke dunia seperti Mississippi yang didominasi kulit putih tempat dia dibesarkan. Dia bilang dia terganggu oleh tiang gantungan yang dibawa pengunjuk rasa untuk Wakil Presiden Mike Pence pada 6 Januari dan oleh bendera Konfederasi di kerumunan.

“Kita seharusnya menjadi demokrasi,” katanya. “Dan ketika kita melihat orang-orang membawa bendera pertempuran Konfederasi dalam kelompok, itu adalah simbol perbudakan dan perlawanan mutlak terhadap supremasi hukum. Jadi bagi aku, itu membawa kembali bagian dari sejarah kita yang tidak boleh dibanggakan oleh siapa pun.”

Dengan janggut putih avuncular dan suara memerintah, Mr Thompson, 74, telah membentuk komite serius, dan hampir serius, nada. Dia juga telah menyerahkan banyak sorotan kepada Perwakilan Liz Cheney, Republikan Wyoming dan wakil ketua komite.

Mr Thompson dan Demokrat lainnya pasti mengakui bahwa kritik pedas Mr Trump lebih kuat datang dari Partai Republik. Pada saat yang sama, aliansi erat yang tampaknya telah ditempa oleh Mr. Thompson dengan Ms. Cheney telah melunakkan reputasinya sebagai seorang partisan sengit yang enggan bekerja dengan Partai Republik.

Di Mississippi, keengganan ini sering dikaitkan dengan luka emosional yang dibawa Tn. Thompson selama bertahun-tahun berjuang untuk basic hak-hak sipil terhadap orang kulit putih Mississippi yang bermigrasi ke Partai Republik setelah Presiden Lyndon B. Johnson mendapatkan pengesahan Undang-Undang Hak Suara pada tahun 1965.

Mr Thompson “adalah semua tentang keberpihakan,” tulis reporter Adam Lynch pada tahun 2006 di Jackson Free Press, sebuah surat kabar liberal. “Dia sangat liberal Demokrat tanpa kecenderungan untuk tersenyum toleran di sisi lain.”

Ketika dia mencalonkan diri untuk Kongres untuk pertama kalinya, pada tahun 1993, Thompson mengatakan kepada The New York Times bahwa strategi konfrontasi, untuk orang kulit hitam di Mississippi, “telah menjadi salah satu cara utama untuk bertahan hidup.”

Catatan aktivisnya berawal dari masa SMP, ketika dia ditangkap karena berpartisipasi dalam demonstrasi di Jackson setelah mendengar pidato Medgar Evers, pemimpin hak-hak sipil yang dibunuh oleh supremasi kulit putih pada tahun 1963.

“Dia membicarakan hal-hal yang dirasakan banyak orang, tetapi tidak cukup berani untuk berbicara,” kenang Thompson dalam sebuah wawancara tahun 1974. “Dulu basically tentang mengapa orang kulit hitam yang tidak memiliki pekerjaan yang baik, mengapa orang kulit hitam yang tidak memiliki perumahan yang layak?”

Dia mendaftar di Tougaloo College, di Jackson, yang saat itu merupakan sarang pengorganisasian anti-rasis, bergabung dengan Komite Koordinasi Non-Kekerasan Mahasiswa, yang berfokus pada pendaftaran pemilih kulit hitam. Di Tougaloo, dia juga bertemu Fannie Lou Hamer, aktivis hak-hak sipil terkemuka, dan menjadi sukarelawan dalam kampanye kongresnya yang gagal.

Dia bekerja sebentar setelah lulus kuliah sebagai guru sekolah umum tetapi mengatakan kontraknya tidak diperpanjang setelah dia memberikan sebuah esai dengan topik, “Ada Apa dengan Mississippi?” Pada tahun 1969, ia terpilih sebagai anggota dewan di Bolton, bagian dari gelombang pejabat kulit hitam yang mengisi jabatan lokal terpilih di seluruh Selatan setelah Undang-Undang Hak Voting.

Dua kandidat kulit hitam lainnya juga memenangkan perlombaan anggota dewan di Bolton tahun itu. Petugas kota, kata Mr. Thompson, awalnya menolak untuk bekerja dengan mereka, menyapa mereka dengan cercaan rasis. Pada tahun 1973, penduduk kulit putih menentang pemilihan Tn. Thompson sebagai walikota, menuduhnya secara ilegal mendaftarkan pemilih luar kota. Pemilu, katanya, menghasilkan delapan tuntutan hukum.

Begitu menjabat, dia membanjiri badan-badan federal dengan surat-surat yang mencari dana dan dukungan lain untuk program-program yang dia harapkan akan mengubah kota. Dia membantu menemukan asosiasi walikota kulit hitam negara bagian, kemudian mendirikan asosiasi pertama pengawas daerah Hitam, membangun jaringan dan membantu orang lain terpilih untuk jabatan lokal kecil di sepanjang jalan.

“Dia mungkin berbuat lebih banyak untuk membawa pemilihan orang kulit hitam ke kantor politik lokal daripada siapa pun,” kata Danny E. Cupit, seorang pengacara persidangan dan teman lama Mr. Thompson.

Tn. Thompson menjadi komisaris Kabupaten Hinds setelah menantang susunan distrik komisi di pengadilan. Pada tahun 1993 ia memenangkan pemilihan khusus untuk mengisi kursi kongres yang dikosongkan oleh Mike Espy, yang dipilih sebagai sekretaris pertanian di bawah Presiden Bill Clinton.

Setahun sebelum dia pergi ke Kongres, sebuah insiden terungkap yang baru-baru ini mendorong Perwakilan Matt Gaetz, pendukung Trump sayap kanan dari Florida, untuk secara salah mengklaim bahwa Tn. Thompson “secara aktif memicu kerusuhan di tahun 90-an.”

Beberapa bulan setelah kerusuhan yang mengikuti pembebasan 1992 empat petugas polisi Los Angeles dalam pemukulan terhadap Rodney King, kepala Asosiasi Pengacara Kabupaten Hinds, Harold D. Miller Jr., menulis kepada Tn. Thompson memintanya untuk “mengambil pendirian yang mendukung prinsip hukum dan menentang filosofi bahwa kritik dan kerusuhan yang tidak beralasan adalah tanggapan yang dapat diterima terhadap ketidaksenangan dengan keputusan pengadilan.” Miller khawatir kerusuhan akan terjadi jika juri membebaskan Byron De La Beckwith, rasis kulit putih yang telah membunuh Mr. Evers dan menghadapi pengadilan pembunuhan baru setelah dua juri pada 1960-an gagal mencapai vonis. (Dia akhirnya dihukum pada tahun 1994).

Surat tanggapan Tn. Thompson tidak berisi dukungan untuk para perusuh, tetapi itu memberikan kesan gayanya yang tanpa kompromi. Dia menulis tentang “kekerasan tak terkendali” yang dilakukan orang kulit putih pada orang kulit hitam Amerika selama perbudakan dan seterusnya. Dia menyebutkan kekerasan Ku Klux Klan dan “gerombolan pembunuh” kulit putih yang berkobar di kota-kota seperti New Orleans dan Vicksburg, Miss., selama Rekonstruksi.

“Sebelum 1968 tidak ada pejabat terpilih Afrika di Kabupaten Hinds,” tulisnya. “Apa yang Hinds County Bar lakukan untuk mengatasi ketidakadilan ini?”

Di Kongres, Thomas telah menangani masalah kesetaraan pendidikan tinggi, menentang tembok perbatasan Trump, dan berhasil membawa proyek pengeluaran federal yang besar ke distriknya, yang meliputi Delta Mississippi yang dilanda kemiskinan dan kota Jackson yang mayoritas berkulit hitam.

Anggota kongres, seorang pemburu yang rajin, kembali ke distriknya hampir setiap akhir pekan, mengadakan pertemuan di kantor etalasenya di Bolton. Itu dihiasi dengan gambar-gambar pahlawan hak-hak sipil, foto-foto Tuan Thompson dalam perburuan babi dan kelinci dan boneka kepala binatang yang telah dia tembak.

Filosofi pemerintahannya dijabarkan pada poster yang dipajang secara mencolok yang menunjukkan anak nakal yang tak bernyawa di hamparan aspal. “Satu-satunya di tengah jalan,” katanya, “adalah cat kuning dan armadillo mati.”

Willie Earl Robinson, kepala pemadam kebakaran sukarela kota dan sekutu lama anggota kongres, memberikan tur kota minggu ini, menunjukkan balai kota, stasiun pemadam kebakaran yang diperluas, dan kompleks perumahan umum 40 unit yang Mr. Thompson bantu bangun .

“aku tidak menganggap dia marah,” kata Mr. Robinson. “Intinya adalah dia hanya mencoba menyelesaikan sesuatu.”

Sejumlah tanda “Pilih kembali Bennie Thompson” berserakan, tetapi kemungkinan besar itu hanya formalitas. Distrik Tn. Thompson telah direkayasa agar aman bagi Demokrat Kulit Hitam, meninggalkan tiga distrik Mississippi lainnya yang umumnya aman bagi Partai Republik.

Tn. Thompson mengatakan bahwa pekerjaan komite adalah salah satu yang paling penting yang pernah dia lakukan sebagai seorang politikus.

“aku ingin itu bermanfaat bagi negara ini dan dunia,” katanya. “Karena kita masih, menurut pendapat aku, masih negara terbesar di dunia. Kami baru saja mengalami cegukan pada 6 Januari. Dan kami harus memperbaikinya.”

Richard Fausset dilaporkan dari Bolton, Miss., dan Luke Broadwater dari Washington.