Cara yang Lebih Baik untuk Mengukur Imunitas pada Anak

Untuk Jacqueline Almeida, minggu depan tidak bisa segera datang.

Dia telah menyaksikan teman-teman memutar mata mereka ketika dia meminta untuk bertemu mereka di luar ruangan. Dia telah mencoba tidak berhasil meyakinkan saudara perempuannya untuk memvaksinasi putranya. Dia diberitahu oleh orang asing di Twitter bahwa menempatkan putrinya di topeng sama saja dengan pelecehan anak.

Namun vaksin untuk orang Amerika termuda menghadapi penundaan demi penundaan. “Sangat mengecewakan, bulan demi bulan, melihat semuanya didorong,” kata Ms. Almeida, 33, yang tinggal di Franklin, Tenn.

Tapi sekarang ada kabar baik: Vaksin harus tersedia dalam beberapa hari untuk putranya yang berusia 6 bulan dan putrinya yang berusia 2 tahun. Penasihat ilmiah untuk Food and Drug Administration pada hari Rabu recommended vaksin Pfizer-BioNTech untuk anak usia 6 bulan hingga 4 tahun dan vaksin Moderna untuk anak usia 6 bulan hingga 5 tahun.

Badan itu sendiri mengesahkan vaksin pada hari Jumat, dan Pusat Pengendalian dan Pencegahan Penyakit kemungkinan akan mengikutinya pada hari Sabtu. Jika semuanya berjalan sesuai rencana, sekitar 18 juta anak dalam kelompok usia ini akan memenuhi syarat untuk imunisasi virus corona untuk pertama kalinya, bagian terakhir dari strategi vaksin negara.

Namun, setelah serangkaian penundaan oleh regulator, hanya sekitar satu dari lima orang tua yang berencana untuk segera mengimunisasi anak-anak mereka, menurut sebuah survei baru-baru ini.

Dalam sebuah surat kepada pejabat FDA pada bulan April, hampir 70 ilmuwan menawarkan penilaian mereka sendiri: Penundaan itu dapat dicegah. Argumen mereka adalah argumen teknis, tetapi dengan implikasi yang luas.

Badan dan produsen memilih untuk mengevaluasi vaksin dengan melacak tingkat antibodi dalam darah, kata para ilmuwan. Tetapi seandainya regulator juga mempertimbangkan bagian lain dari sistem kekebalan, mungkin sudah jelas sejak awal bahwa vaksin dapat mencegah penyakit serius, jika bukan infeksi, pada anak kecil.

Secara khusus, para ilmuwan berpendapat, produsen vaksin seharusnya mengukur apa yang disebut sel T, yang dapat membunuh sel yang terinfeksi dan membersihkan tubuh dari virus. Itu “akan memungkinkan kami untuk membuat keputusan berbeda tentang mengizinkan vaksin bergerak lebih awal,” kata John Wherry, direktur Institut Imunologi di Universitas Pennsylvania dan salah satu penandatangan surat itu.

“Jika kita tidak mengukur sel T, kita kehilangan sebagian besar dari apa yang terjadi,” tambahnya. “Ya ampun, kita sudah 18 bulan dalam hal ini, kita dapat mencurahkan sedikit energi untuk hal-hal seperti itu pada saat ini.”

FDA menolak untuk mengomentari surat itu, tetapi Dr. Wherry mengatakan pejabat badan tersebut menelepon para ilmuwan sekitar sebulan yang lalu untuk mendiskusikan ide-ide mereka.

Produsen vaksin menjalankan uji coba besar untuk mengukur kemanjuran vaksin dalam mencegah infeksi simtomatik pada orang dewasa. Tetapi dalam uji coba anak-anak, para peneliti melihat tingkat antibodi dalam darah setelah vaksinasi, membandingkannya dengan tingkat yang terlihat pada orang dewasa muda.

FDA menggunakan metode ini, yang disebut imunobridging, untuk mengesahkan vaksin Pfizer-BioNTech untuk anak-anak berusia 5 hingga 11 tahun dan untuk remaja berusia 12 hingga 15 tahun. Tetapi pada bulan Desember, perusahaan melaporkan bahwa dua dosis vaksin mereka tidak menghasilkan tingkat antibodi yang tinggi di anak usia 2 sampai 4 tahun.

Perusahaan memutuskan untuk menilai apakah dosis ketiga meningkatkan kinerja vaksin. Kemudian, selama musim dingin, beberapa anak kecil dalam uji klinis terinfeksi dengan varian Omicron.

Berdasarkan data awal dari infeksi tersebut, FDA mengatakan akan mempertimbangkan untuk mengizinkan dua dosis vaksin sementara perusahaan terus menguji yang ketiga – keputusan yang memicu reaksi beragam dari orang tua dan para ahli.

Tetapi jumlah infeksi di antara anak-anak bertambah, dan data yang diperoleh tidak mendukung keputusan FDA, mendorong badan tersebut untuk membatalkan tinjauan yang direncanakan. Bolak-balik membuat orang tua bingung dan anak-anak mereka rentan, karena varian Omicron mengamuk di seluruh negeri.

CDC melaporkan pada bulan April bahwa sekitar 75 persen anak-anak mungkin telah terinfeksi virus corona pada bulan Maret, banyak dari mereka selama gelombang Omicron. Rekor jumlah anak-anak yang dirawat di rumah sakit, meskipun masih dalam jumlah yang jauh lebih rendah dibandingkan orang dewasa.

Informasi lebih lanjut tentang kekebalan sel-T yang dihasilkan oleh vaksin mungkin telah memberikan suntikan kepada orang tua yang putus asa lebih cepat dan mencegah setidaknya beberapa rawat inap tersebut, kata para ahli dalam wawancara.

Antibodi sangat penting untuk menetralkan virus saat masuk dan mencegah infeksi, dan mereka dapat dengan mudah diukur hanya dalam satu atau dua tetes darah. Tapi sementara ada lusinan tes cepat untuk tingkat antibodi, menilai sel T membutuhkan setidaknya beberapa mililiter darah dan setidaknya satu hari untuk menguji hanya beberapa sampel.

Memasukkan sel T dalam analisis vaksin akan “benar-benar meningkatkan kompleksitas dan biaya penelitian,” kata Dr. Camille Kotton, seorang dokter penyakit menular di Rumah Sakit Umum Massachusetts dan penasihat ilmiah untuk CDC.

“Ini tidak pernah semudah antibodi, tapi pasti akan membantu,” katanya.

Dan tidak semua orang yakin bahwa sel T adalah metrik penting untuk kekebalan. Tingkat antibodi yang rendah mungkin cukup untuk mencegah penyakit parah, kata Dr. Miles Davenport, seorang ahli imunologi di University of New South Wales di Sydney.

“Tidak ada penelitian yang menunjukkan bahwa tingkat sel T yang diinduksi vaksin dapat memprediksi risiko infeksi atau risiko penyakit parah,” kata Dr. Davenport.

Namun, data epidemiologis menunjukkan bahwa meskipun tingkat antibodi menurun dan infeksi meningkat tajam, rawat inap dan kematian pada orang yang divaksinasi tetap relatif rendah. Itu menunjukkan bahwa sesuatu selain tingkat antibodi melindungi orang dari penyakit parah, kata Dr. Wherry.

“Kematian hanya meningkat pada populasi yang sangat tua atau mereka yang kekebalannya terganggu, di mana kami kekurangan atau memiliki respons sel T yang buruk,” tambahnya. “Ada banyak data tidak langsung yang bagus di luar sana, tetapi kami benar-benar kehilangan senjata api.”

Inisiatif baru di University of Pennsylvania dapat memberikan beberapa jawaban. Disebut Proyek Kesehatan Kekebalan, penelitian ini secara bersamaan akan menilai antibodi dan respons sel T pada pasien dengan gangguan kekebalan setelah vaksinasi.

Pertanyaan yang tidak terjawab tentang kekebalan pada anak-anak dapat menjelaskan mengapa sekitar 40 persen orang tua dari anak-anak kecil ragu-ragu tentang imunisasi: Kurang dari 30 persen anak-anak berusia 5 hingga 11 tahun telah menerima dua dosis, dan permintaan untuk anak-anak bungsu mungkin bahkan lebih rendah. .

Monica Lo, 35, yang merupakan asisten kepala sekolah di sebuah sekolah di Seattle, termasuk di antara yang ragu-ragu. “Vaksinasi Covid terjadi begitu cepat dan sangat cepat sehingga kami ingin memberikannya sedikit lebih banyak waktu,” katanya.

Lo dan suaminya sama-sama divaksinasi penuh, tetapi putra mereka yang berusia 7 tahun, Gian, hanya mendapat satu suntikan vaksin di bulan Januari sebelum merencanakan perjalanan ke Hawaii. Mereka memutuskan untuk menunda dosis kedua karena data menunjukkan bahwa hal itu dapat menghasilkan kekebalan yang lebih baik, kata Ms. Lo.

Pasangan ini juga memiliki seorang putri berusia 2 tahun, dan Ms. Lo sedang mengandung anak ketiga mereka, yang akan lahir pada bulan Juli. Tetapi mereka belum berencana untuk memvaksinasi putri mereka, Ms. Lo berkata: “Kami tidak akan menjadi yang pertama.”