Dalam Pertempuran Senat, Demokrat Menentang Posisi Rendah Biden (untuk Saat Ini)

PHOENIX — Dalam perpecahan Senat 50-50, Demokrat di jalur kampanye dan di Kongres tidak memiliki margin kesalahan ketika partai mencoba untuk menavigasi lingkungan politik yang bermusuhan yang ditentukan terutama oleh peringkat persetujuan seperti albatros Presiden Biden.

Tapi dengan medan perang Senat map sebagian besar ditetapkan setelah pemilihan pendahuluan di Arizona dan Missouri minggu lalu, kandidat Demokrat mengungguli Mr. Biden — terkunci dalam persaingan ketat atau unggul di hampir setiap kontes utama.

Di Washington, Senat Demokrat berlomba untuk memperkuat posisi mereka, mendesak untuk pemungutan suara segera pada hari Senin pada paket legislatif menyapu yang mewakili terakhir, penjualan terbaik mereka sebelum paruh waktu untuk tetap berkuasa.

Namun, sejarah pemilu paruh waktu dan presiden yang tidak populer bekerja melawan mereka. Dengan pemilihan musim gugur kurang dari 100 hari lagi, pertanyaan yang menentukan perjuangan Senat adalah berapa lama Demokrat dalam perlombaan penting dapat terus melampaui ketidakpopuleran Biden – dan seberapa banyak.

“Itu pertanyaan miliaran dolar,” kata Robert Blizzard, seorang jajak pendapat Partai Republik yang telah mempelajari pola bagaimana dukungan presiden telah mempengaruhi pemilihan Senat selama dekade terakhir. Temuannya: Beberapa kandidat yang berharga dapat mengalahkan presiden dengan lebih dari setengah lusin poin persentase — fakta yang mengkhawatirkan bagi Demokrat ketika persetujuan Biden turun di bawah 40 persen secara nasional.

“Peringkat persetujuan presiden bertindak sebagai bobot pada calon partai mereka,” kata Mr Blizzard. “Gravitasi akan berlaku di beberapa titik.”

Sejauh ini, Senat Demokrat telah didukung oleh keunggulan uang tunai, beberapa kandidat kuat dan fakta bahwa Partai Republik telah menominasikan serangkaian kandidat pertama kali — Herschel Walker di Georgia, Dr. Mehmet Oz di Pennsylvania, Blake Masters di Arizona — yang telah berjuang untuk menemukan pijakan mereka, telah menghadapi pertanyaan tentang masa lalu mereka dan umumnya tidak dapat menjaga kampanye 2022 terfokus pada ketidakbahagiaan dengan pemerintahan Demokrat di Washington.

Ahli strategi Partai Republik yang terlibat dalam pemilihan Senat, yang diberikan anonimitas untuk berbicara terus terang, mengatakan bahwa ketiga kandidat itu – yang semuanya didukung oleh Donald J. Trump di pemilihan pendahuluan – jauh dari harapan..

Ahli strategi Demokrat berharap paket kebijakan iklim dan pajak domestik yang ingin mereka dorong melalui Kongres, bersama dengan keputusan Mahkamah Agung untuk membatalkan Roe v. Wade, dapat menghidupkan kembali basis partai yang terdemoralisasi yang sangat tidak senang dengan Biden. Tetapi Partai Republik bersikeras bahwa pengesahan undang-undang utama, seperti yang terjadi dengan Undang-Undang Perawatan Terjangkau 2010, dapat menggembleng pihak mereka juga dan selanjutnya dapat menjalin senator Demokrat dengan Biden di benak para pemilih.

Perlombaan untuk menguasai Senat terjadi terutama di lebih dari setengah lusin negara bagian presidensial, membuat peringkat persetujuan Biden semakin relevan. Partai Republik hanya perlu mengambil satu kursi untuk mengambil kendali, dan empat petahana Demokrat menghadapi persaingan ketat. Tiga pensiunan Partai Republik telah menciptakan peluang bagi Demokrat, dan satu senator Republik mencalonkan diri untuk pemilihan kembali di Wisconsin, negara bagian yang dimenangkan Biden dengan tipis.

Pada hari Selasa, Partai Republik mencetak satu keberhasilan, mencegah bencana di Missouri ketika pemilih menolak tawaran Senat kembali Eric Greitens, mantan gubernur yang dilanda skandal, mendukung Eric Schmitt, jaksa agung negara bagian, yang sekarang dianggap favorit berat.

Dalam skenario kasus terbaik untuk Demokrat, mereka mempertahankan kendali atau bahkan menjaring beberapa kursi jika lingkungan berubah; dalam kasus terburuk, dukungan untuk Biden runtuh, dan Demokrat kehilangan sekitar setengah lusin kursi, termasuk beberapa di negara bagian yang lebih biru seperti Colorado dan Washington.

Untuk saat ini, Partai Republik melihat Biden sebagai senjata yang tidak terlalu rahasia. Beberapa iklan benar-benar mengubah wajah Senat Demokrat menjadi wajahnya, bagian dari serangkaian iklan yang direncanakan secara brutal untuk menarik petahana ke catatan pemungutan suara pro-Biden mereka.

“Apa yang kami sebut klub 97 persen – bahwa mereka memilih 97 persen dari waktu ini,” kata Steven Law, yang memimpin PAC super Senat Partai Republik, yang memiliki $ 141 juta dalam iklan televisi yang dipesan musim gugur ini.

Dengan laporan pekerjaan yang kuat pada hari Jumat, pergerakan undang-undang yang telah lama terhenti dan harga gas menurun – meskipun dari rekor tertinggi – ada kemungkinan bahwa dukungan Biden dapat meningkat.

Berbeda dengan DPR, di mana Partai Republik dengan gembira membicarakan gelombang merah yang akan datang, Senator Mitch McConnell dari Kentucky, pemimpin Partai Republik, telah terdengar lebih seperti seorang jenderal perang parit, menurunkan ekspektasi pada Rabu di Fox News.

“Ketika asap ras Senat hilang, kita kemungkinan akan memiliki Senat yang sangat, sangat dekat, dengan baik kita sedikit naik atau Demokrat naik sedikit,” katanya.

Di empat negara bagian dengan petahana Demokrat yang paling rentan — Arizona, Georgia, Nevada, dan New Hampshire — data survei dari Morning Consult menunjukkan penurunan yang menakjubkan dalam peringkat persetujuan Biden sejak awal 2021. Peringkat persetujuan bersihnya di negara bagian tersebut telah turun 27 , 20, 27, dan 24 poin persentase. Namun keempat senator Demokrat mempertahankan peringkat mereka sendiri yang menguntungkan.

“Pemilih berurusan dengan kandidat Demokrat secara terpisah dari Presiden Biden,” kata Geoff Garin, seorang jajak pendapat Demokrat. “Kami melihat peringkat petahana naik bahkan di tempat-tempat di mana jumlah presiden turun, yang merupakan dinamika paruh waktu yang sangat tidak biasa.”

Beberapa Demokrat dalam perlombaan paling kompetitif juga telah mengembangkan merek unik yang dapat melindungi mereka.

Di Arizona, Senator Mark Kelly adalah mantan astronot dan suami dari mantan Perwakilan Gabby Giffords, yang selamat dari penembakan pada tahun 2011. Di Georgia, Senator Raphael Warnock, yang menggunakan anjing beagle yang ramah dalam balapan terakhirnya, dikenal sebagai pendeta dari Gereja Baptis Ebenezer yang bersejarah di Atlanta. Di Pennsylvania, calon dari Partai Demokrat adalah John Fetterman, letnan gubernur bertato setinggi 6 kaki-8, yang telah bersandar pada penampilannya yang bukan tipikal politisi.

“Demokrat memang memiliki beberapa kandidat yang bagus,” aku Corry Bliss, ahli strategi veteran Partai Republik. “Tetapi poin kuncinya sangat sederhana: Jika Joe Biden memiliki peringkat persetujuan di usia 30-an, apa yang dikatakan atau dilakukan Raphael Warnock tidak relevan. Karena dia akan kalah. Periode.”

Partai Republik, Mr Bliss mengatakan, menderita melalui siklus “musim panas mengompol” sebelum tanah longsor jatuh.

Tetapi beberapa Republikan khawatir bahwa partai mereka telah memilih beberapa calon yang lebih buruk dari umum di negara-negara bagian penting.

Mr Walker, mantan bintang sepak bola yang menghindari perdebatan utama, telah dirundung di Georgia oleh masa lalunya yang dibesar-besarkan dan kebohongan tentang latar belakangnya, serta munculnya anak-anak yang menjadi ayah dari siapa dia tidak berhubungan secara teratur. Sebuah tim operasi nasional telah dikirim untuk memantapkan kampanyenya.

Dr Oz, tokoh televisi, telah berjuang untuk mengkonsolidasikan dukungan Partai Republik setelah primer memar sebagai Demokrat palu residensi New Jersey baru-baru ini. Jajak pendapat menunjukkan Mr Fetterman unggul, meskipun ia tidak mengadakan acara publik sejak stroke pada pertengahan Mei.

Kampanye Mr. Fetterman telah mengalihkan upayanya hampir seluruhnya secara online, di mana kampanye Dr. Oz telah menyerahkan medan digital dalam hal iklan berbayar. Sejak 1 Mei, Dr. Oz telah menghabiskan $0 di Facebook dan sekitar $22.000 di Google; Mr Fetterman telah menghabiskan sekitar $ 1 juta pada waktu itu, catatan perusahaan menunjukkan.

Namun, lingkungan politik membuat Partai Republik optimis dalam memegang kursi Senat di North Carolina dan Florida. Dan di Wisconsin, di mana Senator Ron Johnson siap untuk dipilih kembali, partai tersebut melihat Letnan Gubernur Mandela Barnes, yang baru saja dibebaskan oleh Demokrat, terlalu liberal untuk negara bagian.

Beberapa bahkan berharap Washington dan Colorado bisa tampil kompetitif. Di negara bagian yang terakhir, Demokrat menghabiskan jutaan dolar tidak berhasil mencoba untuk mencegah Joe O’Dea, seorang pengusaha moderat, dari menjadi calon Partai Republik.

“aku menghargai iklannya,” kata Mr. O’Dea dalam sebuah wawancara. “Itu membuat pengenalan nama aku naik.”

Tidak ada dinamika Senat yang lebih jelas daripada di Arizona, negara bagian yang dibalikkan oleh Biden pada tahun 2020 tetapi di mana jajak pendapat menunjukkan bahwa dia sekarang tidak populer.

Bahkan sebelum Tuan Masters memenangkan nominasi Partai Republik pada hari Selasa, dia telah menetapkan untuk mengikat Tuan Kelly dengan Tuan Biden. Dalam pidatonya di pertemuan pro-Trump di pusat kota Phoenix pada hari Senin, Tuan Masters mengecam reputasi moderat Tuan Kelly dan menyalahkannya karena menyetujui pengeluaran yang “menyebabkan inflasi ini.”

“Apa yang dilakukan Biden dan Harris dan Mark Kelly ke negara ini – itu membuat aku muak,” kata Tuan Masters.

Tuan Kelly, bagaimanapun, telah menggunakan keuntungan finansialnya — dia memiliki $ 24,8 juta di bank pada pertengahan Juli dibandingkan dengan $1,5 juta untuk Tuan Masters — untuk menjalankan iklan televisi selama berbulan-bulan memposisikan dirinya sebagai seorang sentris yang menyelesaikan sesuatu yang mendera perusahaan minyak dan partainya sendiri.

Dan di Mr. Masters, Partai Republik memiliki calon berusia 36 tahun yang menghadapi pertanyaan tentang komentar dan posisinya di masa lalu, termasuk menyebut teroris domestik terkenal, Unabomber, seorang pemikir yang diremehkan; mempertanyakan keterlibatan Amerika Serikat dalam Perang Dunia II; dan mengungkapkan keterbukaan untuk memprivatisasi Jamsostek dalam keadaan penuh pensiunan.

Sebuah jajak pendapat baru-baru ini untuk PAC super yang mendukung Tuan Masters menunjukkan bahwa mayoritas pemilih sangat tidak setuju dengan Tuan Biden; Tuan Masters tertinggal lima poin persentase.

Survei menunjukkan bahwa kerentanan utama Mr. Kelly adalah kedekatannya dengan agenda Mr. Biden, meskipun kampanye Masters kemungkinan besar akan membutuhkan kelompok luar untuk membayar untuk membuat kasus itu.

“aku harus mengumpulkan uang,” kata Tuan Masters dalam wawancara singkat minggu ini. “Tapi yang benar-benar harus aku lakukan adalah mengatakan yang sebenarnya. Katakan yang sebenarnya tentang catatan suara sayap kirinya.”

Andy Surabian, ahli strategi Partai Republik yang menasihati PAC super yang mendukung Tuan Masters, menyarankan bahwa fokus pada Demokrat akan menjadi penting bagi semua Partai Republik. “kalian akan melihat semua senator Demokrat petahana yang memilih dengan Biden hampir 100 persen dari waktu terikat dengan kejam pada suara itu,” katanya.

Tetapi Christina Freundlich, seorang konsultan Demokrat, mengatakan bahwa daftar Partai Republik yang “lebih berantakan” seperti Tuan Masters sedang membuat kampanye 2022 tentang kedua belah pihak.

Ms. Freundlich, yang bekerja pada tawaran Terry McAuliffe yang gagal untuk gubernur Virginia tahun lalu melawan Glenn Youngkin, seorang pengusaha Republik yang mengenakan rompi, mengatakan bahwa kandidat GOP Senat yang baru diangkat bukanlah Glenn Youngkins: “Mereka memiliki lebih banyak pandangan pinggiran.”

Law, pemimpin super PAC dari Partai Republik, mengatakan kelompoknya akan mengevaluasi kembali lanskap Senat sepanjang Agustus, mencari kandidat dengan “cukup uang untuk terhubung langsung dengan pemilih — dan disiplin pesan untuk fokus pada isu-isu yang beresonansi.”

“Tidak semua kandidat bisa melakukan itu,” katanya tegas.

Kelompoknya telah memesan $ 51,5 juta di iklan televisi Arizona dan Georgia mulai bulan September, meskipun Mr. Law tidak berkomitmen untuk pemesanan penuh tersebut. “Kami memiliki lebih banyak waktu untuk menilai keduanya,” katanya, menimbulkan pertanyaan tentang kampanye Masters karena kelalaian. “Di Georgia, khususnya, aku melihat tanda-tanda perkembangan yang sangat positif di kamp Walker.”

Seperti di Georgia, operasi nasional sekarang memperkuat tim Master, termasuk konsultan umum baru serta tim polling dan media.

Shane Goldmacher dilaporkan dari Phoenix, dan Maggie Haberman Dari New York.