Demaryius Thomas Didiagnosis Dengan CTE, Keluarga Menganggap Kematiannya

DUBLIN, Ga. — Orang tua Demaryius Thomas melihat putra mereka setiap hari.

Sebuah lukisan mantan bintang NFL bersandar di dinding di rumah Katina Smith, dan Bobby Thomas, ayahnya, menyimpan gambar yang sama di ponselnya. Ini menggambarkan momen berharga yang sekarang tampak firasat: Kedua orang tua yang berseri-seri mengapit putra mereka di saat-saat setelah Denver Broncos-nya memenangkan Super Bowl 50 saat Demaryius melihat ke bawah dengan ekspresi sedih, menggaruk bagian belakang kepalanya.

Penerima telah diratakan oleh linebacker Carolina Panthers Luke Kuechly selama pertandingan dan mengalami sakit kepala yang sangat parah sehingga dia melewatkan sebagian besar partai setelah kemenangan.

“Dia seperti, ‘Hei, kalian semua, aku harus pergi dan pergi sendiri karena aku merasa tidak enak badan,’” kenang Smith. “Jadi, kalian tahu, dia pergi dan bahkan belum selesai merayakan atau semacamnya.”

Demaryius Thomas meninggal pada bulan Desember pada usia 33, hanya beberapa bulan setelah pensiun dari karir Pro-Bowl di NFL di mana karisma, kerendahan hati dan etos tim pertama di lapangan membuatnya menjadi favorit rekan satu tim dan penggemar. Orang-orang terdekatnya mengatakan perilakunya menjadi semakin tidak menentu di tahun terakhir hidupnya, yang ditandai dengan hilangnya ingatan, paranoia dan isolasi yang merupakan ciri khas ensefalopati traumatis kronis, penyakit otak degeneratif yang terkait dengan pukulan kepala berulang.

Pada hari Selasa, dokter dari Universitas Boston mengumumkan bahwa Thomas secara anumerta didiagnosis dengan Tahap 2 CTE, tetapi hidup dan matinya juga diperumit oleh kejang yang disebabkan oleh kecelakaan mobil tahun 2019. Mereka menyerang dengan sedikit atau tanpa peringatan dan membuat Thomas menabrak mobil lain dan jatuh dari tangga. Kantor koroner di Fulton County, Ga., Belum memutuskan penyebab kematiannya, tetapi dokter di Boston mengatakan dia kemungkinan besar meninggal setelah kejang.

“Dia memiliki dua kondisi berbeda secara paralel,” kata Dr. Ann McKee, ahli saraf yang mempelajari otak Thomas. Dia menambahkan bahwa kejang umumnya tidak terkait dengan CTE

Karena kondisi ganda, diagnosis CTE Thomas tidak memberikan kejelasan yang rapi yang telah menandai kematian pemain NFL lainnya. Keluarga, teman, dan mantan rekan setimnya tidak akan tahu seberapa besar tanggung jawab sepak bola atas perjuangan Thomas dan baru sekarang menyadari sejauh mana ia menderita.

“Ini mengherankan aku sekarang ketika kita berbicara tentang bagaimana seorang pemuda seusia itu bisa sangat kesakitan tetapi masih tersenyum,” kata Carlos Jones, pendeta Thomas yang bersamanya ketika kejang menyebabkan Thomas jatuh dari tangga di rumahnya di awal 2021. “Itu hanya bukti betapa kuatnya dia.”

Sepak bola mengubah jalan hidup Thomas, prestasinya di lapangan membantu menstabilkan keluarganya yang retak selama masa remajanya.

Thomas lahir pada Hari Natal, 1987, di Montrose, Ga., sebuah titik kota antara Macon dan Savannah. Katina berusia 15 tahun ketika dia melahirkannya, dan dia tidak pernah menikah dengan Bobby, yang bergabung dengan tentara dan sering pergi.

Ketika Thomas berusia 11 tahun, agen federal menyerbu rumah keluarga itu dengan surat perintah penggeledahan dan menemukan uang yang terkait dengan jaringan narkoba yang dipimpin oleh ibu Smith, Minnie Pearl Thomas. Mereka menangkap Smith karena konspirasi untuk mendistribusikan kokain dan setelah dia menolak untuk bersaksi melawan ibunya, dia dijatuhi hukuman 20 tahun penjara. Minnie Pearl Thomas dijatuhi hukuman seumur hidup.

Thomas berpindah dari rumah ke rumah selama beberapa tahun sebelum menetap dengan saudara perempuan Bobby Thomas, Shirley, dan suaminya, James. Teman-teman sekolahnya menggertak Thomas karena ibunya berada di penjara, tetapi dia menemukan pelipur lara dan penegasan di trek, sepak bola, dan bola basket. Dalam olahraga, mengatasi rasa sakit adalah kunci kesuksesannya.

“Dia memiliki banyak cedera yang dia alami, dan dia akan selalu berkata, ‘kalian tahu bagaimana aku dibesarkan, kalian tahu bagaimana aku dilatih, aku tidak akan mengecewakan tim aku,’” kata Paul Williams, Pelatih basket sekolah menengah Thomas dan teman dekat. Dia mengatakan Thomas selalu memiliki senyum yang siap meskipun banyak tantangan di luar lapangan.

Denver menyusun Thomas 22 secara keseluruhan pada tahun 2010, penerima pertama diambil tahun itu, dan karirnya meroket ketika quarterback Peyton Manning tiba pada 2012, yang pertama dari lima tahun berturut-turut di mana ia memiliki 1.000 yard atau lebih penerima. Thomas menjadi mentor bagi banyak rekan satu tim, termasuk Bennie Fowler, sesama penerima, dan merupakan rekan tim favorit karena pendekatannya yang ramah terhadap permainan.

Denver mencapai Super Bowl pada musim berikutnya dan dikalahkan oleh Seattle Seahawks, tetapi 13 tangkapan Thomas menetapkan apa yang kemudian menjadi rekor penerimaan dalam permainan judul.

Menjelang penampilan Thomas berikutnya di kejuaraan, sejarah keluarganya mendapat perhatian sebanyak permainannya. Setelah 17 tahun banding dan lobi dari keluarga, Presiden Barack Obama meringankan hukuman Smith sebagai bagian dari fokus Departemen Kehakiman pada grasi bagi pelanggar narkoba tanpa kekerasan. Milik mereka story menjadi fokus menjelang Super Bowl 50, dengan media melaporkan secara ekstensif tentang Smith yang akhirnya bisa menyaksikan putranya bermain secara langsung di panggung terbesar permainan.

Thomas, yang telah bertemu dengan pengacara dan yang menulis surat kepada Obama atas nama ibunya, tidak pernah lebih bahagia.

“Dia mencintainya sampai mati,” kata Jamuel Jones, salah satu teman Thomas dari sekolah menengah. “aku melihat percikan dalam dirinya ketika dia keluar. Mereka berbicara setiap hari. Itu dia yang utama goaluntuk mengeluarkan mereka,” katanya, merujuk pada ibu dan nenek Thomas.

(Obama meringankan hukuman Minnie Pearl Thomas pada 2016.)

Setinggi sepak bola mengangkat Thomas, itu juga berkontribusi dalam beberapa ukuran untuk penurunannya yang cepat. Pada tahun-tahun setelah tanda air tinggi yang ditunjukkan dalam lukisan itu, Manning pensiun dan luka-luka Thomas menumpuk. Smith mengatakan putranya memberi tahu dia bahwa penglihatan tepinya berkurang.

Pada tahun 2019, Thomas telah mengemudi 70 mil per jam di zona 30-mph di Denver ketika dia kehilangan kendali dan membalik mobilnya beberapa kali. Kepalanya memecahkan kaca depan dan Jaws of Life diperlukan untuk mengeluarkannya dari kendaraan. Jamuel Jones, yang juga pernah bermain sepak bola perguruan tinggi, sedang duduk di kursi penumpang dan mengatakan dokter mengatakan kepada dua pemain sepak bola bahwa kemampuan mereka untuk menyerap pukulan mungkin telah menyelamatkan hidup mereka.

Thomas memainkan musim terakhir yang kacau dengan Jets, lalu pulang ke Georgia, hidupnya di persimpangan jalan. Dia tidak terikat kontrak dan tidak yakin tentang bermain selama pandemi, namun dia bertekad untuk mendapatkan 237 yard lagi untuk mencapai 10.000 yard penerima karir. Jadi dia berolahraga lima hari seminggu, tetapi comeback-nya terhenti oleh kejang yang dimulai pada musim gugur 2020.

Ketika kejang bertambah dalam jumlah dan intensitas, ahli saraf mengatakan kepadanya bahwa mereka mungkin terkait dengan stres. Obat anti kejang yang diminum Thomas membuatnya lesu, dan resep kedua tidak menghentikannya, jadi dia mencoba terapi ozon, ruang hiperbarik, pijat, dan perawatan lain yang memiliki dampak jangka panjang yang kecil.

“Dia menghabiskan banyak uang untuk tubuhnya dan lihat apa yang terjadi, kau tahu?” kata Bobby Thomas, yang mengalami depresi saat Demaryius meninggal yang semakin dalam saat mengetahui parahnya kondisi putranya.

“Aku tidak tahu bahwa dia seburuk itu.”

Dalam sebuah video yang mengumumkan pengunduran dirinya Juni lalu, Demaryius Thomas mengakui bahwa dia sedang berusaha menemukan jalannya. Dia mengatakan dia masih memutuskan apa yang harus dilakukan selanjutnya dan berusaha membangun hubungan dengan siapa saja yang bisa membantu. “Tidak mudah meninggalkan sepakbola,” katanya. “Karena itu hal utama aku, hanya mencoba menemukan diri sendiri dan mengeluarkan cinta.”

Thomas membuat rencana untuk meluncurkan yayasan untuk membantu ibu tunggal. Dia telah mendapatkan $75 juta dari bermain sepak bola dan menginvestasikan sebagian darinya di berbagai bisnis. Dia ingin membangun sebuah kompleks di mana seluruh keluarganya bisa tinggal.

Tapi dia juga mengasingkan diri dan dimanfaatkan oleh mantan teman-temannya.

Orang tuanya mengatakan Demaryius berhenti membalas pesan teks dan panggilan mereka, dan Bobby ingat bahwa paranoianya tumbuh ke titik bahwa dia tidak pernah meninggalkan rumah tanpa senjata.

Setelah Thomas meninggal pada 9 Desember, anggota keluarga menemukan bahwa uang tunai, senjata, dan memorabilia sepak bola telah dicuri dari rumahnya. Polisi menangkap beberapa pria yang telah digantung selama tahun terakhir hidupnya.

Kematian Thomas mengejutkan mantan rekan satu timnya, yang mencari cara untuk mengingatnya di depan umum. Manning memulai dua beasiswa — satu untuk siswa daerah Denver, satu lagi di almamater Thomas, Georgia Tech. Von Miller, bermain untuk Los Angeles Rams musim lalu, mengenakan T-shirt dengan gambar Thomas selama pemanasan di babak playoff dan mendedikasikan kemenangan Super Bowl tim untuknya.

Fowler, mantan mentee Thomas, mengatakan dia dan banyak pemain percaya bahwa mereka memiliki beberapa bentuk CTE “Itu datang dengan permainan,” katanya, mengakui bahwa mereka semua menyeimbangkan risiko itu dengan manfaat yang mengubah hidup sepak bola. Thomas seharusnya menghadiri pernikahan Fowler tahun ini. Sebaliknya, Fowler akhirnya menjadi salah satu pengusung jenazah Thomas.

Orang tua Thomas baru saja menemukan katarsis dalam membicarakan putra mereka. Smith membantu pejabat kota Dublin merencanakan Hari Demaryius Thomas pada 16 Juli, di mana penduduk akan melepaskan 88 balon – nomor seragam Thomas’s Broncos. Dia mendengar tentang banyak sumbangan anonim yang dilakukan putranya di sekitar kota: sepatu untuk anak-anak, kalkun pada hari Thanksgiving.

Orang tua di sini juga meminta saran padanya apakah akan membiarkan anak-anak mereka bermain sepak bola. Memikirkan kembali foto putranya setelah Super Bowl 50 dan bagaimana dia mencapai puncak profesinya hanya untuk menyelinap pergi, dia memperingatkan mereka untuk berhati-hati.

“Ini adalah mimpi sekali seumur hidup yang menjadi kenyataan,” katanya. Tapi “sekarang aku lebih bersikeras tentang seperti, hei, mendidik diri sendiri tentang ini.”