Dengan ‘Permukaan,’ Gugu Mbatha-Langkah Mentah Ke Wilayah Baru

LONDON — Beberapa menit memasuki “Surface,” seri delapan bagian baru dari Apple TV+, karakter sentral, Sophie, yang diperankan oleh Gugu Mbatha-Raw, mengajukan pertanyaan kepada terapisnya:

“Jika hidupku begitu sempurna, mengapa aku mencoba untuk mengakhirinya?”

Sophie, yang mengalami amnesia setelah upaya bunuh diri, memiliki suami yang tampan, kaya, dan setia, townhouse yang layak untuk Dunia Interior dengan pemandangan San Francisco yang indah, pacar terbaik yang menyenangkan, dan lemari pakaian pembunuh. Dia juga cantik — tentu saja, karena dia diperankan oleh Mbatha-Raw, aktris Inggris yang menjadi terkenal saat memainkan peran utama dalam film Amma Asante tahun 2014 “Belle.”

Mbatha-Raw, 39, telah bekerja secara produktif di film dan televisi selama dekade terakhir, dengan membintangi peran dalam “Beyond the Lights” karya Gina Prince-Bythewood, serial Marvel “Loki” dan, yang terbaru, serial Apple TV+ “The Morning Show.”

Tetapi dengan “Surface,” yang akan tayang perdana pada hari Jumat, Mbatha-Raw memimpin serial utama untuk pertama kalinya, dan juga melangkah ke medan baru sebagai produser eksekutif acara tersebut, yang dibuat dan ditulis oleh Veronica West (“High Fidelity, ”2020).

Pertanyaan Sophie adalah kekuatan pendorong pertunjukan, yang menurut West terinspirasi oleh film Alain Resnais 1962 “Last Year at Marienbad.” Mengapa Sophie mencoba bunuh diri? Apakah dia mencoba bunuh diri?

Dalam sebuah wawancara baru-baru ini di sebuah hotel di London, Mbatha-Raw mengatakan dia tertarik pada “fakta bahwa Sophie sendiri adalah misteri,” menambahkan, “Ada drama amnesia, tapi aku belum pernah melihat ini dengan seorang wanita yang terlihat seperti aku. di tengah.”

Peran itu, katanya, telah memaksanya untuk meninggalkan persiapan cermatnya yang biasa untuk memainkan sebuah karakter. “Dia adalah batu tulis kosong, dia mencari petunjuk, dan informasinya berasal dari orang-orang di sekitarnya,” kata Mbatha-Raw. “Itu kebalikan dari membuat punggung story; di sini aku membangun karakter seperti Sophie membangun dirinya sendiri sepanjang pertunjukan.”

Aneh rasanya bekerja sebagai pasangan suami istri ketika hanya satu karakter yang mengetahui sejarah hubungan itu, kata Oliver Jackson-Cohen, yang memerankan James, suami Sophie. “Ada begitu banyak versi berbeda dari Sophie, dan begitu banyak versi Sophie dan James,” katanya dalam sebuah wawancara telepon. “Tapi itu benar dalam hidup kita.”

Sophie ada dalam “dua realitas”, kata Ari Graynor, yang berperan sebagai sahabatnya, Caroline. “Realitas eksternal yang berinteraksi dengannya, dan realitas internalnya mencoba menyatukan semuanya. Gugu memiliki karunia yang memungkinkan kedua realitas ini dirasakan secara bersamaan dengan lapisan kepekaan dan kehalusan dan ketepatan.”

Mbatha-Raw — yang merupakan associate producer pada seri terbatas HBO Max “The Girl Before” — menandatangani kontrak dengan “Surface” sebelum dijual ke Apple. West menggambarkannya sebagai “seorang eksekutif dalam semua aspek – casting, marketing visi pertunjukan, membantu membentuk punggung Sophie story.” Dia menambahkan, “Hal yang paling aku kagumi dari pendekatan Gugu adalah dia selalu mendorong aku untuk menjadi lebih besar dan lebih berani, membiarkan karakternya cacat dan berantakan.”

Reese Witherspoon, yang bekerja dengan Mbatha-Raw di “The Morning Show,” menulis dalam email bahwa dia telah menonton “Surface” selama dua hari, “mengkagumi setiap putaran yang tidak aku lihat akan datang.” Mbatha-Raw, tulisnya, adalah “rentan, menantang, ganas, dan bertekad.”

Mbatha-Raw tampaknya selalu bertekad. Dia dibesarkan di Witney, sebuah kota cantik di Oxfordshire, Inggris, satu-satunya putri Anne Raw, seorang perawat Inggris, dan Patrick Mbatha, seorang dokter Afrika Selatan. (Nama lengkapnya adalah Gugulethu, singkatan dari igugu lethu, yang berarti “kebanggaan kami” dalam bahasa Nguni di Afrika Selatan.) Orang tuanya berpisah ketika dia berusia satu tahun, dan dia sebagian besar tinggal bersama ibunya, yang mendukung cinta awalnya pada tari dan teater musikal. Pada usia 11, dia memerankan Dorothy dalam produksi sekolah “The Wizard of Oz” dan berpikir, “Inilah yang ingin aku lakukan.”

Meskipun Mbatha-Raw memohon, ibunya tidak mengizinkan dia pergi ke sekolah teater anak-anak, tetapi di awal masa remajanya dia bergabung dengan National Youth Music Theatre, kemudian National Youth Theatre — keduanya merupakan tempat berkembang biak yang sangat selektif dan andal bagi aktor Inggris. (Alumni Teater Pemuda Nasional termasuk Daniel Craig, Chiwetel Ejiofor, Rosamund Pike dan Helen Mirren.)

Pada usia 17, dia melakukan tur dengan National Youth Theatre di Jepang (“pengalaman pertama aku berakting membuka kalian ke dunia dan melampaui budaya”) ketika dia mendengar bahwa dia telah diterima di Royal Academy of Dramatic Art yang bergengsi di London. Tidak seperti beberapa rekan-rekannya, dia tidak “dijebak” oleh agen setelah kursus tiga tahun, dia berkata: “Tapi aku berasumsi itu akan berhasil; aku tidak yakin apakah itu kepercayaan diri atau ketidaktahuan.”

Secara pribadi, Mbatha-Raw pandai bicara, ramah dan cepat tertawa, menguasai diri, dan fokus dengan waspada. (Dia juga lancar diplomatis dalam cara wawancara yang berpengalaman.) “kalian harus memiliki sedikit kepercayaan buta pada diri sendiri sebagai seorang aktor, beberapa keyakinan batin yang gila untuk membuat kalian terus maju,” katanya.

Setelah lulus dari akademi, ia menemukan pekerjaan yang cukup mantap, mendapatkan peran kecil dalam film dan televisi, dan memenangkan perhatian kritis bermain Juliet berlawanan dengan Romeo Andrew Garfield di Royal Exchange Theatre di Manchester. Pada tahun 2007, dia berperan dalam beberapa episode “Doctor Who”; dan dia memainkan peran utama dalam “Fallout,” sebuah drama televisi 2009 yang disutradarai oleh Ian Rickson.

“Ini adalah pertama kalinya aku menyadari bahwa aku bisa menjadi pemeran utama di layar, dan itu sangat urban, emosional, tentang kejahatan pisau di London, sedikit karakter bagi aku,” kata Mbatha-Raw. Rickson, tambahnya, menjadikannya daftar putar untuk karakternya, yang telah dia lakukan sejak itu.

Mbatha-Raw adalah “seorang trafo,” kata Rickson dalam sebuah wawancara telepon, “seseorang yang dapat menghuni berbagai jenis wanita, menjadi sangat berbeda dalam perannya,” menambahkan, “aku telah melihatnya bermain lintas generasi, lintas kelas, dan dia telah membuat pilihan yang bagus dan menghindari typecasting, beban pada wanita muda untuk menjadi dekoratif, libido.”

Pada tahun yang sama “Fallout” ditayangkan, Mbatha-Raw memainkan Ophelia di seberang Hamlet Jude Law, pertama di Gudang Donmar di London, kemudian di Broadway. Itu menyebabkan peran dalam serial televisi berumur pendek JJ Adams “Undercovers,” dan tugas diperpanjang tinggal dan bekerja di Los Angeles. “aku merasa pikiran aku terbuka untuk skala yang berbeda, rasa ambisi yang lebih luas, semangat Amerika,” katanya.

Dia berada di Amerika Serikat pada tahun 2013 ketika dia mendengar dia berperan sebagai Belle, terinspirasi oleh yang sebenarnya story dari putri seorang wanita Afrika yang sebelumnya diperbudak dan seorang bangsawan Inggris yang dibesarkan oleh keluarganya di Inggris Georgia.

Di teater, katanya, dia tidak pernah merasa bahwa menjadi biracial membatasi kesempatannya. “Tapi aku ingat ketika ‘Downton Abbey’ keluar dan aku merasa itu tidak bisa menjadi jalan bagi aku,” kata Mbatha-Raw. “Menjadi pemeran utama dalam drama periode di ‘Belle,’ ketika kamu besar di sini, benar-benar terasa berarti. aku menyadari akting bukan hanya cara untuk menjadi bagian dari budaya, tetapi untuk mendorong budaya bersama.”

“Belle” memberi Mbatha-Raw profil yang lebih besar, “tapi itu tidak seperti karir aku tiba-tiba di luar kendali,” katanya. Dia memainkan apa yang dia gambarkan sebagai “peran istri” di sejumlah film arus utama, tetapi juga peran utama – bintang pop yang tertatih-tatih antara ketenaran dan penghancuran diri – dalam film “Beyond the Lights.”

“Dalam waktu 10 detik setelah dia membaca di audisi, aku tahu aku sedang menonton karakternya,” kata sutradara film itu, Prince-Bythewood, dalam sebuah wawancara telepon, menambahkan bahwa dia melakukan syuting berdurasi delapan menit untuk membujuk eksekutif studio yang tidak yakin “bahwa dia Gugu adalah karakter yang telah aku kerjakan selama tiga tahun.”

Mbatha-Raw telah bekerja dengan beberapa sutradara wanita kulit hitam, termasuk Assante, Prince-Bythewood dan Ava DuVernay (di “A Wrinkle in Time”), dan mengatakan bahwa dia secara aktif mencari kolaborator wanita dalam proyek-proyek baru-baru ini. “aku memiliki pengalaman hebat dengan kolaborator pria,” katanya hati-hati, “tetapi ada banyak hal yang harus dilakukan dalam hal menyeimbangkan distribusi pekerjaan dan kekuasaan di dunia kita.”

Sama, katanya, melihat temannya David Oyelowo membawa putrinya yang berusia tiga tahun, Zoe, ke upacara penghargaan, telah menginspirasinya untuk memikirkan dengan hati-hati tentang peran yang dia pilih. “aku ingin Zoe tumbuh dengan melihat dirinya terwakili.”

Keputusan untuk mengambil peran produser eksekutif di “Surface” dimotivasi oleh kedua ide ini. “Ketika aku keluar dari sekolah drama, aku bahkan tidak tahu apa yang dilakukan seorang produser,” kata Mbatha-Raw. “Tetapi menghabiskan waktu di Amerika, dan melakukan proyek seperti ‘The Morning Show’ dengan perusahaan produksi Reese Witherspoon, setelah #MeToo dan Time’s Up, benar-benar membuat aku berpikir untuk memiliki suara tentang bagaimana ini stories disatukan.

“Ada kekuatan berada di belakang layar,” tambahnya, “dalam mempelajari bagaimana keputusan dibuat, bagaimana menavigasi ruangan itu, percakapan itu.”

Ditanya apakah dia akan tertarik untuk menyutradarai, Mbatha-Raw menjawab dengan hati-hati. “Pasti ada stories aku ingin menjelajah, stories tentang budaya Zulu,” katanya, menyinggung warisan dari pihak ayahnya. “aku pasti mencari sesuatu – mari kita lihat.”