Di Alaska, Kembalinya Politik Sarah Palin Menimbulkan Perdebatan di Kalangan Pemilih

WASILLA, Alaska — Di salah satu gereja kampung halamannya di lembah pegunungan di selatan-tengah Alaska, bintang Sarah Palin telah meredup akhir-akhir ini.

Di kota kecil Wasilla pada hari Minggu, beberapa jemaat yang telah membantu memicu kebangkitan politiknya bertahun-tahun yang lalu sedang mempertimbangkan apakah akan mendukung upayanya untuk kursi kongres tunggal Alaska dalam pemilihan khusus negara bagian dan pemilihan pendahuluan pada hari Selasa.

“Sarah konservatif, tetapi dia tampaknya lebih tertarik pada politik politik, daripada nilai-nilai,” kata Scott Johannes, 59, seorang pensiunan kontraktor yang menghadiri Gereja Alkitab Wasilla. Dia bilang dia ragu-ragu. “aku pikir pengaruhnya dari luar negara sekarang,” katanya.

Tapi di dekatnya, di gereja Wasilla lain yang pernah dihadiri Ms. Palin, Joelle Sanchez, 38, mengatakan dia masih percaya Ms. Palin berdiri bersama orang Alaska, meskipun dia tidak selalu setuju dengan kepribadian tajam kandidat itu. Kerabat dan teman-teman Ms. Sanchez bingung apakah akan mendukung pencalonan Ms. Palin untuk Kongres, katanya.

“aku merasa mereka memandangnya melalui lensa yang kotor,” kata Ms. Sanchez, seorang pendeta di Church on The Rock yang condong ke arah mendukung Ms. Palin. “aku tidak akan memilih sampai aku menghabiskan waktu untuk melakukan sedikit penelitian lagi,” tambahnya.

Di gereja-gereja dan kedai kopi, di gelombang udara konservatif dan media sosial sayap kanan, pemilih Alaska telah memperdebatkan motif Ms. Palin dalam melakukan comeback politik – apakah dia tertarik pada pelayanan publik atau mencari lebih banyak ketenaran.

Palin, mantan gubernur negara bagian dan calon wakil presiden dari Partai Republik tahun 2008, menyelesaikan satu rintangan pada bulan Juni ketika dia memimpin 48 kandidat dalam pemilihan pendahuluan khusus untuk mengisi kursi Perwakilan lama Don Young, yang meninggal pada bulan Maret saat dia terbang pulang. Tapi dia menghadapi ujian berikutnya pada hari Selasa dalam pemilihan khusus yang kompleks yang akan memungkinkan pemilih untuk menentukan peringkat pilihan utama mereka.

Kampanye Ms. Palin tidak menanggapi beberapa permintaan wawancara. Dalam wawancara panjang dengan The Anchorage Daily News setelah dia mengumumkan pencalonannya pada bulan April, Ms. Palin membantah klaim bahwa dia tidak berkomitmen ke Alaska.

“Mesin pendirian di Partai Republik sangat, sangat, sangat kecil. Mereka memiliki suara yang keras. Mereka memegang tali dompet. Mereka memiliki telinga media. Tapi itu belum tentu mencerminkan keinginan rakyat,” kata Palin kepada surat kabar itu.

Wawancara dengan dua lusin pemilih dan ahli strategi di Wasilla, Palmer dan Anchorage pada hari Sabtu dan Minggu menangkap tantangan ke depan untuk Ms. Palin, yang memenangkan dukungan dari mantan Presiden Donald J. Trump tetapi yang menurut lembaga survei memiliki bukit yang sulit untuk didaki pada bulan November karena dari peringkat persetujuannya yang rendah.

Beberapa pemilih mengatakan Ms. Palin telah meninggalkan Alaska, setelah dia mengundurkan diri dari kantor gubernur pada tahun 2009 di tengah keluhan etika dan tagihan hukum. Tapi dukungan Ms. Palin tetap kuat di antara Partai Republik lainnya, termasuk wanita konservatif yang telah mengikuti kebangkitan politiknya dan telah melihat diri mereka dalam perjuangannya sebagai ibu yang bekerja.

“Dia asli, dia otentik — apa yang kalian lihat adalah apa yang kalian dapatkan,” kata TJ DeSpain, 51, seorang art terapis yang menghadiri konser luar ruangan di Palmer dan yang mengatakan bahwa dia tertarik pada status bintang rock Ms. Palin. “Dia terlihat seperti Barbie Alaska.”

Ms. Palin menghadapi banyak kandidat dalam pemilihan khusus untuk mengisi sisa masa jabatan Mr. Young. Mereka termasuk Mary Peltola, seorang Demokrat yang bisa menjadi Penduduk Asli Alaska pertama di Kongres, dan Nicholas Begich III, keturunan Republik dari keluarga politik Demokrat paling terkemuka di negara bagian itu. Tara Sweeney, mantan pejabat administrasi Trump, mencalonkan diri sebagai kandidat tertulis.

Pemilihan khusus, yang untuk pertama kalinya akan memungkinkan pemilih untuk menentukan peringkat pilihan mereka, terjadi bersamaan dengan pemilihan pendahuluan non-partisan negara bagian untuk mengisi kursi DPR mulai tahun 2023 dan seterusnya. Dalam perlombaan itu, para pemilih diminta untuk memilih dari daftar 22 kandidat dari semua partai dan afiliasi yang juga mencakup Ms. Palin.

Sistem peringkat baru telah membuat marah beberapa anggota Partai Republik yang berpendapat bahwa itu mengurangi suara mereka. Ms. Palin telah mendorong para pendukung untuk memberi peringkat padanya — dan dia sendiri.

Partai Republik telah mendesak pemilih partai untuk menilai Ms. Palin dan Mr. Begich di posisi teratas, karena khawatir Ms. Peltola, Demokrat, dapat membuka jalan menuju kemenangan. Jika Mr Begich atau Ms Peltola menang dalam pemilihan khusus, kemenangan untuk salah satu bisa menjadi dorongan besar dalam momentum dan pengakuan nama.

Di Wasilla dan kota terdekat Palmer, beberapa pemilih masih ingat hari-hari ketika Ms. Palin berkompetisi dalam kontes ratu kecantikan dan membintangi tim bola basket sekolah menengah. Beberapa mengatakan mereka mengagumi bagaimana dia tampaknya tidak pernah kehilangan kepribadiannya yang sederhana, bahkan ketika bintangnya naik, dan bagaimana dia selalu tampak bersedia untuk memulai percakapan di toko bahan makanan lokal atau di Target.

Dan banyak juga yang tidak melupakan 2008, ketika Ms. Palin melompat ke panggung nasional sebagai pasangan Senator John McCain dan tampaknya mengambil kepribadian baru dan tidak dapat dikenali. Bahasa anti-kemapanannya sejak itu datang untuk mendefinisikan Partai Republik, dan kandidat lain mengikutinya.

Beberapa orang Alaska melihat statusnya sebagai selebritas sayap kanan sebagai aset, seperti yang dilakukan beberapa penelepon ke “The Mike Porcaro Show,” sebuah program radio bincang-bincang konservatif. Mereka berpendapat bahwa Ms. Palin akan mampu menarik perhatian ke Alaska dengan cara yang tidak dilakukan oleh pendatang baru yang kurang dikenal di Kongres.

Tapi ketenarannya kemungkinan besar telah mengorbankan dukungannya juga. “Sekarang dia suka menjadi pusat perhatian dengan semua komentar dan hal-hal yang kurang ajar ini,” kata Jim Jurgeleit, 64, seorang pensiunan insinyur yang mengatakan bahwa dia memilih Ms. Peltola.

Ms. Palin sebagian besar berada di sirkuit reality TV dan mempromosikan Partai Republik lainnya di luar negara bagian sejak dia mengundurkan diri dari kantor gubernur. Beberapa berpendapat dia telah menghabiskan lebih banyak waktu di saluran konservatif Newsmax atau di 48 negara bagian yang lebih rendah daripada di jalur kampanye. Janet Kincaid, 88, pemilik Colony Inn di Palmer, pernah membuka rumahnya di tepi danau di Wasilla untuk penggalangan dana $20.000 ketika Ms. Palin mencalonkan diri sebagai gubernur. Sekarang, dia lebih suka berbicara tentang Mr. Begich, yang telah menjadi tuan rumah dua penggalangan dana untuknya.

“Sejujurnya, aku adalah pendukung kuat Nick Begich,” katanya. “aku pikir dia akan lebih baik untuk pekerjaan itu.”

Pada Senin malam, mantan mertua Ms. Palin juga mengadakan penggalangan dana untuk Mr. Begich di rumah Wasilla mereka. Jim Palin, ayah dari mantan suami Ms. Palin, Todd, menolak berkomentar tentang Ms. Palin. Tetapi ketika ditanya mengapa dia mendukung saingan mantan menantu perempuannya, dia berkata, “Dia akan tetap di pekerjaan itu selama yang kita inginkan.”

Pada pameran mobil antik di pusat kota Palmer, Richard Johnson memamerkan Pontiac Grand Prix 1963 miliknya. Dia mengatakan dia masih melihat Ms. Palin sebagai cerminan dari sekolah lamanya, nilai-nilai konservatif dan berencana untuk memilihnya. “Dia adalah seorang yang mudah menyerah,” tambahnya, “tapi setidaknya dia berdiri untuk sesuatu.”