Disinformasi Telah Menjadi Masalah Lain yang Tak Tersentuh di Washington

WASHINGTON — Memo yang mencapai puncak Departemen Keamanan Dalam Negeri pada bulan September tidak bisa lebih jelas tentang rencananya untuk membentuk dewan pengawas nasional. security ancaman yang disebabkan oleh penyebaran disinformasi yang berbahaya.

Departemen itu, katanya, “tidak boleh berusaha menjadi penengah kebenaran yang serba guna di arena publik.”

Namun ketika Sekretaris Alejandro N. Mayorkas mengumumkan dewan disinformasi pada bulan April, anggota parlemen Republik dan komentator konservatif mencela hal itu, menyebutnya sebagai upaya Orwellian untuk meredam pandangan yang berbeda. Begitu pula beberapa kritikus dari kiri, yang mempertanyakan kekuatan yang mungkin dimiliki oleh kantor semacam itu di tangan pemerintahan Republik di masa depan.

Dalam beberapa minggu, dewan baru itu dibongkar — memakai “jeda,” secara resmi — dibatalkan sebagian oleh kekuatan yang dimaksudkan untuk dilawan, termasuk distorsi niat dan kekuatan dewan.

Ada kesepakatan luas di seluruh pemerintah federal bahwa kampanye disinformasi yang terkoordinasi mengancam untuk memperburuk keadaan darurat kesehatan masyarakat, memicu perpecahan etnis dan ras dan bahkan merusak demokrasi itu sendiri. Nasib dewan, bagaimanapun, telah menggarisbawahi seberapa dalam masalah ini telah menjadi partisan di Washington, membuatnya hampir impossible untuk mempertimbangkan mengatasi ancaman tersebut.

Kegagalan untuk bertindak, menurut para ahli, telah membuka celah untuk gelombang disinformasi baru menjelang pemilihan paruh waktu November – dan bahkan untuk kekerasan seperti pembantaian rasis di supermarket Buffalo pada bulan Mei, yang dimotivasi oleh teori konspirasi tak berdasar yang ditujukan oleh kekuatan global. untuk “mengganti” orang kulit putih Amerika dengan imigran.

“aku pikir kita berada dalam situasi yang sangat suram di negara ini,” kata Nina Jankowicz, yang sempat menjabat sebagai direktur dewan sebelum mengundurkan diri ketika kontroversi merebak.

Seorang penulis dan peneliti terkemuka di bidang disinformasi, yang pernah menasihati pemerintah Ukraina, Jankowicz menjadi fokus kehebohan, ditargetkan secara online oleh informasi palsu atau menyesatkan tentang perannya dalam apa yang dikecam oleh para kritikus sebagai Kementerian Kebenaran.

“Sulit membayangkan bagaimana kita kembali dari ini,” katanya dalam sebuah wawancara, “ketika ini adalah bagaimana perwakilan terpilih kita berperilaku – ketika kita tidak dapat menyepakati, kalian tahu, apa yang sebenarnya.”

Ancaman dari disinformasi saat ini melibatkan isu-isu yang belum lama ini mungkin telah melampaui politik partisan. Sebaliknya, disinformasi telah terperosok dalam perpecahan partisan dan geografis yang semakin dalam di negara itu atas isu-isu seperti aborsi, senjata api, dan perubahan iklim.

Bahkan selama pemerintahan Trump, Departemen Keamanan Dalam Negeri mengakui ancaman tersebut. Badan tersebut, bersama dengan direktur intelijen nasional, menugaskan sebuah studi tahun 2019 yang menyimpulkan bahwa disinformasi dapat, antara lain, “memperburuk celah sosial yang ada” dan “menyebabkan kepanikan yang bergema di pasar keuangan.”

Biro Investigasi Federal, Departemen Luar Negeri dan Pentagon berulang kali memperingatkan ancaman dari sumber disinformasi asing. Komisi Pemilihan Federal mengadakan simposium sebelum pemilihan 2020 untuk mengatasi masalah ini juga.

Namun, pada saat itu, perpecahan partisan atas masalah ini sudah mulai terbentuk.

Akarnya dimulai pada campur tangan Rusia dalam pemilihan Presiden Donald J. Trump 2016, yang berulang kali dikecam oleh dia dan sekutunya sebagai palsu meskipun ada bukti yang dikumpulkan oleh penyelidik federal tentang keterlibatan Rusia.

Disinformasi yang terus berputar di sekitar Covid-19 dan pemilihan Presiden Biden 2020 — yang terus ditekankan oleh Trump, melawan semua bukti, adalah penipuan — telah membuat banyak anggota Partai Republik memandang perjuangan melawan disinformasi sebagai serangan partisan.

“kalian bahkan tidak dapat menggunakan kata ‘disinformasi’ hari ini tanpa memiliki konotasi politik,” kata John Cohen, mantan pejabat tinggi intelijen di Departemen Keamanan Dalam Negeri, yang berpartisipasi dalam diskusi tentang mengatasi masalah nasional. security ancaman yang dipicu oleh penyebaran cepat informasi palsu yang dimungkinkan oleh internet.

Bagaimanapun, departemen gagal mengantisipasi kehebohan yang akan ditimbulkan oleh pembentukan panel penasehat — serta kemudahan yang akan digunakan oleh para kritikus dengan jenis kampanye yang dimaksudkan untuk dipantau.

Mr Mayorkas mengumumkan dewan, begitu saja, pada sidang anggaran pada bulan April, diikuti oleh sebuah postingan Twitter dari Ms. Jankowicz. Saat itu, dewan sudah beroperasi selama dua bulan, meski belum bertemu secara formal.

Selain direktur barunya, stafnya termasuk empat pejabat yang dirinci dari bagian lain departemen. Itu belum memiliki anggaran khusus atau otoritas penegakan. Meski begitu, komentator konservatif, termasuk Jack Posobiec, menerkam, bergabung dengan media konservatif dan pejabat Republik.

Dewan dengan cepat menjadi foil baru dalam narasi kampanye Partai Republik lama bahwa Demokrat yang sombong ingin menyusup lebih dalam dan lebih dalam ke dalam keyakinan pribadi orang – “membatalkan” nilai-nilai konservatif. Keunggulan Jankowicz dalam diskusi tentang tindakan Rusia membuatnya menjadi target khusus bagi Partai Republik.

“Hak mengakui itu adalah cara untuk membuat orang marah,” kata Jankowicz. “Itu problem apakah ada nasional yang sangat nyata? security masalah di sini, dan tidak dapat membicarakan hal ini dengan cara yang matang adalah kerugian nyata bagi negara.”

Namun, oposisi tidak hanya datang dari kanan.

Tiga organisasi hak – Protect Democracy, Knight First Amendment Institute di Columbia University dan Electronic Frontier Foundation – menyambut baik pengakuan departemen terhadap skala problem tetapi mengutip “sejarah pelanggaran Konstitusi dengan cara yang mencolok” departemen itu sebagai alasan yang cukup untuk waspada.

“Di tangan yang salah, dewan seperti itu akan menjadi alat yang ampuh untuk penyensoran dan pembalasan pemerintah,” tulis mereka dalam sebuah surat kepada Mayorkas, meminta departemen untuk mempertimbangkan kembali dewan tersebut.

Kerusakan terjadi, memaksa Pak Mayorkas untuk berbalik arah. Dia menunda pekerjaan dewan, menunggu tinjauan dari dewan penasihat departemen yang diharapkan akan selesai pada 1 Agustus.

Dia meminta sepasang mantan pejabat bipartisan untuk meninjau masalah memerangi disinformasi: Michael Chertoff, sekretaris departemen di bawah Presiden George W. Bush, dan Jamie S. Gorelick, wakil jaksa agung di bawah Presiden Bill Clinton. Hanya sedikit yang mengharapkan dewan tersebut disusun kembali dalam bentuk yang diinginkan.

Meningkatnya polarisasi disinformasi—seperti banyak masalah lainnya—telah melumpuhkan pencarian solusi oleh Kongres dan pemerintahan Biden.

Undang-undang seperti Undang-Undang Iklan Jujur, yang akan mengatur iklan politik online seperti di televisi atau radio, telah terhenti selama bertahun-tahun. Amerika Serikat telah gagal untuk bertindak atas privasi atau hal-hal lain untuk mengendalikan kekuatan raksasa media sosial bahkan ketika Eropa, misalnya, telah bergerak untuk memaksa mereka untuk mengungkapkan bagaimana layanan mereka memperkuat konten yang memecah belah dan berhenti menargetkan iklan online sesuai dengan keinginan seseorang. suku, agama, atau orientasi seksual.

Di Washington, bahkan tidak ada kesepakatan mengenai ancaman tersebut, dengan Partai Republik memanfaatkan perang melawan disinformasi sebagai upaya untuk membungkam suara-suara konservatif.

Menurut dokumen internal Departemen Keamanan Dalam Negeri yang membentuk dewan, itu termasuk krisis yang diambil dari berita utama hari ini: Informasi yang salah yang melemahkan keadaan darurat kesehatan masyarakat. Pedagang manusia yang menabur kebohongan untuk mengarahkan imigran dalam perjalanan berbahaya melintasi perbatasan selatan. Teori konspirasi yang melahirkan kekerasan terhadap penyelenggara pemilu negara bagian dan lokal.

Dokumen tersebut dipublikasikan oleh dua senator Republik yang secara vokal menyerang dewan, Chuck Grassley dari Iowa dan Josh Hawley dari Missouri. Mereka mengutipnya sebagai bukti bukan kebutuhan untuk memerangi disinformasi, melainkan tujuan jahat dewan, meskipun semua memorandum itu menekankan kebutuhan utama untuk melindungi kebebasan berbicara. Namun, di antara dokumen-dokumen itu, ada poin pembicaraan yang diterima Mayorkas untuk pertemuan dengan pejabat dari Twitter untuk mengatasi disinformasi, yang oleh para senator dicirikan sebagai upaya “untuk menekan konten yang tidak disukai.”

Mr Grassley tidak menanggapi permintaan komentar. Seorang juru bicara Hawley, Abigail Marone, mengatakan bahwa Presiden Biden “berniat memimpin pemerintahan yang paling anti-Amandemen Pertama dalam sejarah Amerika.”

“Idenya tentang ‘disinformasi’ adalah orang tua berbicara tentang anak-anak mereka yang diajari teori ras kritis atau orang Amerika yang khawatir mengajukan pertanyaan yang sah tentang vaksin Covid,” tambahnya. “Tujuan Biden adalah menggunakan kekuatan pemerintah federal untuk menutup pidato.”

Departemen Keamanan Dalam Negeri menambahkan ancaman informasi palsu ke buletin berkala penasehat terorisme nasional untuk pertama kalinya pada bulan Februari. “Amerika Serikat tetap berada dalam lingkungan ancaman yang meningkat yang dipicu oleh beberapa faktor, termasuk lingkungan online yang penuh dengan narasi palsu atau menyesatkan dan teori konspirasi,” kata peringatan itu.

Aktor asing dan domestik, buletin itu menambahkan, “berusaha memperburuk gesekan sosial untuk menabur perselisihan dan merusak kepercayaan publik pada lembaga pemerintah untuk mendorong kerusuhan, yang berpotensi mengilhami tindakan kekerasan.” Pada saat itu, Senator Marsha Blackburn, Republikan Tennessee, menyatakan bahwa departemen itu “mengawasi pidato, pemikiran, dan pendapat warga Amerika.”

Departemen itu mengulangi peringatan itu dalam sebuah buletin bulan lalu.

“Kami adalah basically pada titik ini tidak dapat berdiskusi dengan tenang tentang ini problem,” kata Paul Barrett, wakil direktur Pusat Stern untuk Bisnis dan Hak Asasi Manusia di Universitas New York. “Dan ada efek yang aneh, melingkar, berputar-putar. Itu problem itu sendiri membantu membuat kita tidak dapat membicarakannya problem.”