Erriyon Knighton Mungkin Segera Lebih Cepat Dari Usain Bolt

TAMPA, Florida — Ketika Erriyon Knighton, beberapa bulan setelah ulang tahunnya yang ke-18, menjadi pelari 200 meter tercepat keempat dalam sejarah pada 30 April, rekan sprinternya Michael Cherry mentweet dengan takjub, “Anak itu mendapat aljabar pada hari Senin.”

Knighton masih beberapa minggu lagi lulus SMA ketika ia berlari setengah putaran di trek dalam 19,49 detik, menurunkan rekor dunia juniornya sendiri yang pernah dipegang Usain Bolt, di LSU Invitational di Baton Rouge, La.

Knighton telah menjadi profesional pada Januari 2021, beberapa hari sebelum ulang tahunnya yang ke-17. Beberapa bulan kemudian, dia finis keempat di nomor 200 di Olimpiade Tokyo, jadi kemenangannya di pertemuan sederhana ini tidak terduga. Betapa cepatnya Knighton melewati garis finis di usia yang begitu muda yang mengejutkan.

Dia memasuki kejuaraan trek dan lapangan Amerika Serikat akhir pekan ini di Eugene, Ore., Sebagai favorit, dan diharapkan lolos ke kejuaraan dunia yang akan diadakan di sana pada bulan Juli, ketika dia yakin dia bisa menang.

Tidak dapat langsung melihat papan skor di Negara Bagian Louisiana, Knighton bereaksi dengan sedikit emosi atas kemenangannya. Dia tahu dia telah berlari cepat, tetapi dia belum tahu bahwa hasilnya hanya dilampaui oleh tiga sprinter terhebat sepanjang masa — Bolt dari Jamaika, juara Olimpiade tiga kali di 200 meter yang memegang rekor dunia senior 19,19 detik; Yohan Blake dari Jamaika, peraih medali perak Olimpiade 2012 dengan rekor pribadi terbaik 19,26; dan Michael Johnson dari Amerika Serikat, yang menang di Olimpiade 1996 pada 19.32.

Peningkatan dalam sprint paling sering terjadi hanya dalam seperseratus detik, diiris setipis carpaccio. Namun Knighton mencukur lebih dari tiga persepuluh detik dari rekor terbaiknya sebelumnya 19,84. Itu mungkin juga satu menit di dunia trek dan lapangan elit, terutama mengingat itu adalah balapan 200 meter pertamanya musim ini. Harapan hari itu sama tipisnya dengan angin puyuh.

Knighton mengungkapkan keterkejutannya, mengatakan dia tidak berpikir dia akan mencapai waktu seperti itu sampai dia berusia 20 atau 21 tahun. Ketika pelatihnya, Mike Holloway, mengatakan kepadanya bahwa dia telah berlari 19,49, dia menjawab, “Tidak, aku tidak melakukannya.”

Mengapa dia berpikir sebaliknya? Tidak ada remaja yang pernah berlari secepat itu. Bukan Bolt, bukan siapa-siapa.

Saat Knighton membuka bingkai setinggi 6 kaki-3 dari blok awal, dia terkadang menyeret kaki kirinya, atau tertinggal, di lintasan. Tapi dia lolos dengan bersih di pertemuan LSU. Sebelum dia keluar dari tikungan, balapan sudah berakhir secara efektif.

Lintasan tampak miring, seolah membelok, saat Knighton meluncur keluar dari belokan, dan dia tampak berlari menuruni bukit, mendarat seperti yang dilakukan sprinter elit tepat di belakang bola kakinya, tumitnya sepertinya tidak pernah menyentuh tanah. Kepalanya diam sempurna, lengannya terangkat tetapi rileks, angin sepoi-sepoi di punggungnya, Knighton menjauh dari lapangan dengan setiap langkah panjangnya.

Keuntungan menjadi tinggi, dengan kaki panjang, memungkinkan Knighton mengambil langkah lebih sedikit daripada sprinter yang lebih pendek, yang menunda kelelahannya di akhir balapan dan memungkinkannya untuk mempertahankan kecepatan yang lebih besar menuju garis finis. Pelatihnya mengagumi kemahiran dan elastisitas langkah Knighton. Artinya, betapa gesitnya dia menyerap energi pendaratan dengan kekuatan puncak sekitar lima kali berat tubuhnya dan melontarkan tubuh dan kakinya kembali ke udara dengan cepat.

Itu basic ukuran kecepatan adalah panjang langkah dikalikan frekuensi langkah. Pelari elit umumnya menyerang trek dan lepas landas lagi dalam waktu sekitar sembilan ratus detik.

“Ini hampir seperti tongkat pogo,” kata Holloway, yang merupakan pelatih kepala di Universitas Florida dan juga pelatih kepala tim atletik Amerika Serikat di Olimpiade Tokyo.

Di Olimpiade Tokyo, Knighton, pada usia 17 tahun, adalah atlet Olimpiade lintasan Amerika termuda sejak atlet miler terkenal Jim Ryun pada tahun 1964. Menurut NBC, ia menjadi atlet lintasan pria termuda yang mencapai final perlombaan Olimpiade individu dalam 125 tahun. Jika Knighton tetap sehat dan lolos ke kejuaraan dunia pada bulan Juli, dia diharapkan oleh banyak orang untuk memenangkan medali, dan mungkin finis di puncak podium. Ketika Olimpiade Paris 2024 dimulai, dia akan berusia 20 tahun.

Orang sering bertanya apakah dia ingin menjadi Usain Bolt berikutnya. Perbandingannya adalah suatu kehormatan, kata Knighton, tetapi, tidak, dia tidak ingin menjadi Bolt berikutnya. Dia ingin menjadi versi terbaik dari dirinya.

“aku tidak tumbuh dengan namanya; aku tumbuh dengan nama aku,” kata Knighton baru-baru ini saat makan siang santai dengan pelatihnya yang lain, Jonathan Terry, yang mengoperasikan klub lari Tampa bernama My Brother’s Keeper. Percakapan berkelok-kelok dari trek dan lapangan ke mobil cepat ke tantangan menangkap ikan lele.

Pada usia 18, Knighton belum mengintip dari balik kap mesin internalnya seperti yang dia miliki di bawah kap Dodge Hellcat seharga $80.000 yang ingin dia beli. Dia menyerahkan biomekanik kepada pelatihnya. Dia memiliki pemikiran yang lebih tinggi. Terkadang saat latihan, Knighton menatap ke kejauhan, melamun. Terry harus memanggil namanya untuk memecahkan lamunan.

“aku mungkin berpikir untuk memecahkan rekor dunia,” kata Knighton.

Knighton percaya diri, rajin dan tak kenal takut, tidak tergerak oleh ketenaran, kata pelatihnya. Tetapi harapan internasional adalah beban berat untuk dipikul oleh seorang sprinter remaja, tidak peduli seberapa dewasa sebelum waktunya. Jadi kubu Knighton mencoba membuatnya lebih cepat dengan, pada dasarnya, memperlambatnya.

Mereka telah membujuknya keluar dari Hellcat, dengan premi asuransi yang selangit. Pelatihannya volume rendah. Dia telah melakukan angkat berat yang relatif sedikit untuk mengisi kerangka 164 ponnya. Dia hanya menjalankan empat balapan musim ini. Sebagai tindakan pencegahan, dia mengundurkan diri dari pertemuan di New York pada awal Juni setelah merasakan sedikit nyeri di punggung bawahnya selama pelatihan.

Itu tidak serius, kata Knighton. Dia hanya tidak ingin ini menjadi serius.

“Jika kita ingin berumur panjang dalam olahraga, kita tidak bisa mengalahkannya,” kata Holloway, mencatat bahwa Jamaika juga mengembangkan Bolt dengan hati-hati. “Orang-orang lupa bahwa Bolt sangat bagus di usia 16 dan 17 dan ketika dia berusia 21, 22, dia tidak terkalahkan.”

Knighton harus melihat tidak lebih dari rekan Olimpiade, Trayvon Bromell, mantan bintang sprint sekolah menengah Florida lainnya, untuk menyadari kemungkinan dan kerapuhan kecepatan kelas dunia.

Pada tahun 2014, Bromell, dari St. Petersburg, menjadi sprinter junior pertama yang berlari ke 100 dalam waktu kurang dari 10 detik (9,97), sambil memenangkan gelar NCAA di Universitas Baylor. Dia juga memenangkan medali perunggu pada jarak itu di kejuaraan trek dunia 2015. Tapi Bromell merobek tendon Achilles di Olimpiade Rio 2016 dan tidak mencapai final 100 meter di Tokyo meskipun menjadi favorit medali emas.

“Ini bisa salah dalam banyak hal,” kata Peter Weyand, seorang ahli biomekanik di Southern Methodist University yang meneliti sprinter elit. “Bolt itu klasik story dari bahan-bahan yang kalian inginkan agar semuanya berjalan dengan baik — dukungan keluarga yang kuat, teman-teman, manajemen yang sangat baik, manajemen yang stabil, dan pembinaan yang baik.”

Jika Knighton menghindari cedera serius dan mempertahankan struktur pendukung yang solid, sementara karirnya berlanjut pada lintasan normal, kata Weyand, ia tampaknya akan memecahkan rekor 200 meter Bolt 19,19 — yang dulu dianggap tak tersentuh. “aku pikir taruhannya adalah dia mungkin bisa melakukannya,” katanya. “Tembak, dia hampir setengah detik lebih cepat dari Bolt pada usia yang sama. Ini gila. Dia adalah fenomena.”

Karier atletik Knighton dimulai pada 2019 selama tahun pertamanya di Hillsborough High School di Tampa, atas saran asisten pelatih sepak bola. Dia terus bermain sepak bola melalui musim juniornya sebagai penerima lebar dan pengaman yang bisa jongkok 500 pound dan deadlift 450. Kekuatan Wilayah Tenggara termasuk Georgia dan Alabama menunjukkan minat. Jalur karirnya, bagaimanapun, membelok dari lapangan sepak bola ke trek yang dibangun di sekitar mereka.

Saat berusia 16 tahun di Olimpiade Junior 2020, Knighton mencapai 100 dalam 10,29 dan 200 dalam 20,33 — rekor kelompok usia nasional. Pada Januari 2021, beberapa bulan sebelum Olimpiade Tokyo, ia menjadi profesional, menandatangani kontrak dengan Adidas dan mempekerjakan John Regis, atlet Olimpiade tiga kali Inggris dan pemegang rekor Inggris di 200, sebagai salah satu agennya.

“aku menjalankan apa yang dijalankan oleh para profesional,” kata Knighton. “aku pikir jika aku mendapat sedikit lebih banyak pelatihan, aku bisa menjadi salah satu dari mereka.”

Pada uji coba Olimpiade Juni lalu, ia dua kali memecahkan rekor dunia junior Bolt di nomor 200, mencatat rekor terbaiknya saat itu dengan 19,84. Untuk menyaksikan Knighton menjalankan final Olimpiade 200 dari Tokyo pada bulan Agustus, diperkirakan 500 orang berkumpul di sebuah pesta menonton di SMA Hillsborough, bersorak, mengibarkan bendera.

“Siswa, guru, pekerja kafetaria, penjaga, tempat itu meletus,” kata Eric Brooks, direktur atletik sekolah.

Knighton selesai keempat di 19,93 — kinerja yang menakjubkan untuk seorang remaja. Saat kamera televisi mencapainya, dia berjongkok di trek dan tersenyum, tetapi itu adalah senyum merenungkan apa yang mungkin terjadi. Startnya cacat dan dia tidak bisa menandingi kekuatan peraih medali di homestretch. “aku tidak berpikir aku cukup kuat,” katanya.

Holloway, kepala pelatih atletik Olimpiade, berbicara kepada Knighton setelah balapan. Remaja itu terkesiap. Dia pikir dia bisa menang. Holloway mengatakan kepadanya, “aku tidak ingin kalian melupakan perasaan kalian saat ini; dan ingat, kalian tidak ingin merasakan hal ini lagi.”

Musim semi ini, Knighton meningkatkan 200 pribadi terbaiknya menjadi 19,49 dan 100 menjadi 10,04. Terry yakin dia dapat menurunkan waktu 200 menjadi 19,39 musim panas ini dan, jika dia menjalankan balapan yang sempurna, dapat berlari 19,18 atau lebih cepat — rekor dunia — pada 2024. Untuk itu, Knighton harus memperbaiki startnya dan mendapatkan kekuatan untuk berdiri lebih tinggi saat dia berlari, angkat pinggulnya untuk mendapatkan ekstensi kaki penuh.

“Dia seperti bayi keledai yang baru lahir dan hampir tidak bisa berjalan,” kata Holloway. “Kemudian mereka menjadi lebih kuat dan menjadi Sekretariat.”