Gedung Putih Berjuang Bicara Tentang Inflasi, ‘Masalah Dari Neraka’

WASHINGTON — Presiden Biden menghadiri pertemuan pribadi membahas pengampunan utang mahasiswa tahun ini ketika, seperti yang sering terjadi belakangan ini, percakapan kembali ke inflasi.

“Dia mengatakan dengan semua yang dia lakukan, Partai Republik akan menyerangnya dan menggunakan kata ‘inflasi,’” kata Perwakilan Tony Cárdenas, Demokrat California, mengacu pada pertemuan Biden dengan Kongres Hispanik Kaukus pada bulan April. Cárdenas mengatakan bahwa Biden sadar dia akan diserang karena kenaikan harga “tidak peduli masalah apa yang sedang kita bicarakan.”

Komentar tersebut menggarisbawahi bagaimana kenaikan harga yang cepat hari ini, tercepat sejak 1980-an, menimbulkan tanggung jawab politik yang mencolok yang membayangi setiap keputusan kebijakan utama yang dibuat Gedung Putih — membuat Biden dan rekan-rekannya bersikap defensif ketika para pejabat menemukan bahwa tidak ada yang baik. cara untuk berbicara dengan pemilih tentang inflasi.

Pemerintah kadang-kadang terpecah secara internal tentang bagaimana membahas kenaikan harga dan telah merevisi pesan terkait inflasi beberapa kali karena poin pembicaraan gagal beresonansi dan data baru masuk. Beberapa Demokrat di Kongres telah mendesak Gedung Putih untuk menyerang yang berbeda—dan lebih proaktif — nada menjelang pemilihan paruh waktu November.

Tetapi kenyataan yang dihadapi Gedung Putih adalah kenyataan yang sulit: Tidak banyak yang dapat dilakukan politisi untuk segera menghentikan kenaikan harga. Kebijakan Federal Reserve adalah solusi utama negara untuk inflasi, tetapi bank sentral meredam kenaikan harga dengan membuat uang lebih mahal untuk dipinjam untuk mendinginkan permintaan, proses yang lambat dan berpotensi menyakitkan bagi perekonomian.

“Bagi seorang presiden, inflasi adalah problem dari neraka — kalian tidak bisa menang,” kata Elaine Kamarck, rekan senior di Brookings Institution dan direktur pendiri Center for Effective Public Management. “Karena sangat sulit secara ekonomi, secara politik bahkan lebih buruk: Tidak ada yang dapat kalian lakukan dalam jangka pendek untuk menyelesaikannya.”

Harga konsumen meningkat sebesar 8,3 persen sepanjang tahun hingga April, dan data pada hari Jumat menunjukkan inflasi sebesar 8,6 persen pada bulan Mei. Inflasi rata-rata naik 1,6 persen tahunan dalam lima tahun menjelang pandemi, membuat laju kenaikan hari ini sangat tinggi jika dibandingkan. Satu galon gas, salah satu biaya rumah tangga yang paling nyata, mencapai rata-rata nasional $ 4,99 minggu ini. Kepercayaan konsumen telah anjlok karena keluarga membayar lebih untuk pembelian sehari-hari dan sebagai Fed menaikkan suku bunga untuk mendinginkan ekonomi, yang meningkatkan risiko resesi.

Gedung Putih telah lama menyadari bahwa kenaikan harga dapat menenggelamkan dukungan Biden, dengan risiko itu dikirim melalui telegram dalam serangkaian memo rahasia yang dikirim kepada Biden tahun lalu oleh salah satu lembaga survei utamanya, John Anzalone. Inflasi hanya terus memicu frustrasi di kalangan pemilih, menurut memo terpisah yang disusun oleh tim Anzalone bulan lalu, yang menunjukkan tingkat persetujuan presiden yang rendah terhadap ekonomi yang hanya menyaingi pendekatannya terhadap imigrasi.

“Sentimen ekonomi di kalangan masyarakat tetap buruk, dengan sebagian besar khawatir tentang inflasi dan kemungkinan resesi dalam beberapa bulan mendatang,” menurut memo, tertanggal 20 Mei. Informasi itu dikirim ke “pihak yang berkepentingan,” dan itu tidak jelas apakah Gedung Putih telah menerima atau meninjau memo itu.

Data jajak pendapat menunjukkan bahwa sekitar delapan dari 10 orang Amerika “menganggap ekonomi nasional berada dalam kondisi yang buruk” dan bahwa “kekhawatiran tinggi tentang potensi resesi ekonomi dalam waktu dekat.”

Kecemasan ekonomi telah digaungkan oleh anggota Kongres, akademisi terkemuka dan pembawa standar budaya pop. “Kapan kalian berpikir mereka akan mengumumkan bahwa kita akan memasuki resesi?” Cardi B, rapper pemenang Grammy, tulis di tweet yang menjadi viral akhir pekan ini.

Gedung Putih tahu itu dalam posisi yang sulit, dan pendekatan pemerintah untuk menjelaskan inflasi telah berkembang dari waktu ke waktu. Pejabat menghabiskan tahap awal dari ledakan harga saat ini sebagian besar menggambarkan tekanan harga sebagai sementara.

Ketika menjadi jelas bahwa kenaikan biaya berlangsung lama, pejabat administrasi mulai menyimpang secara internal tentang bagaimana membingkai fenomena itu. Meskipun jelas bahwa sebagian besar tekanan kenaikan harga berasal dari kekurangan rantai pasokan yang diperburuk oleh gelombang virus corona yang berkelanjutan, beberapa di antaranya juga terkait dengan permintaan konsumen yang kuat. Pengeluaran besar itu telah dimungkinkan, sebagian, oleh paket stimulus pemerintah, termasuk pemeriksaan langsung ke rumah tangga, perluasan asuransi pengangguran, dan tunjangan lainnya.

Beberapa ekonom di Gedung Putih mulai menekankan bahwa inflasi adalah trade-off: Sejauh pengeluaran stimulus Tuan Biden mendorong lebih banyak inflasi, itu juga membantu pertumbuhan ekonomi dan pemulihan yang lebih cepat.

“Inflasi benar-benar problem, dan sangat penting untuk mengatasinya,” Janet L. Yellen, Menteri Keuangan, baru-baru ini mengatakan kepada anggota Kongres. “Tetapi aku pikir pada saat yang sama, kita harus menyadari betapa suksesnya rencana itu dalam mengarah pada ekonomi di mana alih-alih memiliki sejumlah besar pekerja yang sama sekali tidak dapat menemukan pekerjaan, justru sebaliknya yang terjadi.”

Tetapi lebih banyak pembantu politik presiden cenderung meminimalkan secara tajam bahwa paket Maret 2021, yang dikenal sebagai Rencana Penyelamatan Amerika, membantu menurunkan inflasi, bahkan ketika mereka mengklaim kredit untuk pertumbuhan ekonomi yang kuat.

“Beberapa memiliki obsesi yang aneh dengan dampak berlebihan dari Rencana Penyelamatan sementara mengabaikan tingkat inflasi yang tinggi secara global,” Gene Sperling, penasihat senior Gedung Putih yang mengawasi implementasi paket stimulus, tulis di Twitter pekan lalu, menambahkan bahwa undang-undang tersebut “memiliki dampak yang sangat kecil terhadap inflasi.”

Brian Deese, direktur Dewan Ekonomi Nasional, mengakui dalam sebuah wawancara minggu lalu bahwa ada beberapa ketidaksepakatan di antara pejabat ekonomi Gedung Putih ketika berbicara tentang dan menanggapi inflasi, tetapi dia menggambarkannya sebagai hal yang positif — dan sebagai sesuatu yang tidak mengarah pada disfungsi apa pun.

“Jika tidak ada ketidaksepakatan yang sehat, debat dan orang-orang merasa nyaman membawa isu dan ide ke meja, maka aku pikir kita tidak akan melayani presiden dan kepentingan publik dengan baik,” katanya.

Dia juga mendorong kembali gagasan bahwa pemerintah sangat terpecah pada dampak paket Maret 2021, mengatakan dalam komentar email terpisah bahwa “ada kesepakatan di seluruh pemerintahan bahwa banyak faktor berkontribusi terhadap inflasi, dan bahwa inflasi telah didorong oleh permintaan yang meningkat. dan pasokan terbatas di seluruh dunia.”

Bagaimana menggambarkan pengeluaran stimulus pemerintahan Biden jauh dari satu-satunya tantangan yang dihadapi Gedung Putih. Seiring kenaikan harga terakhir, Demokrat telah bergulat dengan bagaimana mendiskusikan rencana mereka untuk memerangi mereka.

Presiden dan para pembantu politik utamanya telah melontarkan beberapa poin pembicaraan utama, termasuk menyalahkan invasi Presiden Vladimir V. Putin ke Ukraina atas apa yang disebut Biden sebagai “kenaikan harga Putin,” menunjuk pada pengurangan defisit sebagai cara untuk menurunkan inflasi dan berpendapat bahwa Partai Republik memiliki rencana buruk untuk menghadapi kenaikan biaya. Tuan Biden secara teratur mengakui rasa sakit yang disebabkan oleh harga yang lebih tinggi dan telah menekankan bahwa problem penjinakan inflasi sebagian besar terletak pada The Fed, sebuah entitas independen yang pekerjaannya telah dia janjikan untuk tidak ikut campur.

Pemerintah juga telah menyoroti bahwa inflasi tersebar luas secara global, dan bahwa Amerika Serikat lebih baik daripada banyak negara lain.

Pesan baru datang ketika Biden dan para pembantu utamanya semakin khawatir tentang pandangan negatif publik terhadap ekonomi, menurut seorang pejabat administrasi. Ekonom dalam pemerintahan lebih dikesampingkan dalam hal mengatur nada pada isu-isu seperti inflasi daripada di Gedung Putih sebelumnya, orang lain yang akrab dengan diskusi tersebut mengatakan.

Sejauh ini, poin pembicaraan tidak banyak mengubah persepsi publik atau meredakan kekhawatiran di Capitol Hill, di mana beberapa Demokrat mendorong Gedung Putih untuk menemukan solusi yang lebih menarik. story.

“Harus ada lebih banyak fokus laser pada ekonomi, pesan yang lebih berani, lebih jelas story,” kata Perwakilan Ro Khanna, seorang Demokrat California yang menulis artikel opini New York Times pekan lalu yang mengatakan bahwa Demokrat membutuhkan rencana yang lebih ambisius untuk memerangi inflasi. Dia menambahkan bahwa “retorika tentang ‘Yah, kami melakukannya dengan sangat baik’ tidak menangkap rasa kecemasan yang mendalam yang dirasakan orang Amerika.”

Sebagian dari kesulitannya adalah bahwa hanya begitu banyak yang dapat dilakukan politisi untuk melawan kenaikan harga.

Gedung Putih telah mengambil langkah-langkah untuk menumpulkan dampak inflasi atau untuk membantu pasokan mengejar permintaan. Ini telah merilis cadangan minyak strategis untuk membantu memperlambat kenaikan harga gas dan mendorong untuk membuka pelabuhan, misalnya.

Sebagian besar tweak hanya membantu di sekitar tepi. Namun faktor inflasi menjadi diskusi atas setiap keputusan yang diambil Gedung Putih.

Musim semi ini, Biden menangguhkan larangan penjualan campuran bensin etanol tinggi di musim panas untuk mencoba meredam kenaikan harga di pompa, memicu frustrasi di antara aktivis iklim yang masih marah atas runtuhnya paket belanja sosial dan iklim presiden.

Pembicaraan tentang apakah akan menurunkan tarif era Trump untuk barang-barang China juga terjebak dalam pusaran inflasi. Yellen mengatakan bahwa dia mendukung pelonggaran tarif untuk membantu meringankan harga, tetapi Demokrat lainnya khawatir bahwa menghapusnya akan membuat Biden terlihat lemah di China.

Inflasi juga memengaruhi percakapan tentang apakah akan memaafkan utang pinjaman mahasiswa, salah satu janji kampanye utama Biden. Ekonom di pemerintahan berpikir bahwa pengampunan pinjaman akan, paling banyak, mendorong inflasi sedikit dengan memberi orang-orang dengan hutang pelajar yang luar biasa lebih banyak ruang gerak keuangan. Tetapi beberapa ekonom di orbit pemerintahan telah menyatakan keprihatinan tentang kemungkinan melakukan sesuatu yang dapat merangsang permintaan – bahkan sedikit – pada saat itu sudah panas.

Untuk membantu meredam efek inflasi, pengampunan kemungkinan besar akan disertai dengan dimulainya kembali pembayaran bunga atas semua pinjaman mahasiswa yang telah dihentikan sementara sejak pandemi.

Untuk saat ini, pemerintah sedang mempertimbangkan untuk memaafkan setidaknya $ 10.000 untuk peminjam dalam kisaran pendapatan tertentu, menurut orang-orang yang mengetahui masalah tersebut. Cárdenas mengatakan bahwa Biden tahu dia akan diserang karena inflasi, tetapi dia tidak berpikir masalah ini akan mencegah presiden membatalkan setidaknya utang senilai $10.000.

“Apakah itu akan memengaruhi dia untuk melampaui itu? Bisa saja,” ujarnya.

Jonathan Martin pelaporan kontribusi.