Hukuman Brittney Griner Memperbarui Tekanan pada Presiden Biden

WASHINGTON — Segera setelah seorang hakim Moskow menjatuhkan hukuman sembilan tahun penjara pada Brittney Griner pada Kamis, seruan semakin keras bagi Presiden Biden untuk menemukan cara membawanya pulang.

“Kami meminta Presiden Biden dan pemerintah Amerika Serikat untuk melipatgandakan upaya mereka untuk melakukan apa pun yang diperlukan dan memungkinkan,” kata Pendeta Al Sharpton dalam sebuah pernyataan.

Pejabat AS dan analis telah mengundurkan diri untuk vonis bersalah untuk Ms. Griner, seorang bintang bola basket yang bermain untuk tim Rusia selama WNBA off-musim. Tetapi kenyataan dingin dari hukumannya atas tuduhan narkoba adalah kejutan dan seruan baru bagi Biden untuk mengamankan pembebasannya – bahkan ketika para kritikus marah bahwa menawarkan untuk menukar tahanan dengan Moskow memberi imbalan atas penyanderaan Rusia.

Hasilnya adalah kesulitan yang menyakitkan bagi pemerintahan Biden karena berusaha mempertahankan garis keras terhadap Presiden Vladimir V. Putin dari Rusia atas perangnya di Ukraina.

“Tidak ada yang baik di sini,” kata Andrea Schneider, pakar resolusi konflik internasional di Cardozo School of Law. “Tidak peduli apa yang dilakukan Biden, dia akan dikritik – baik karena kami memberi terlalu banyak atau kami tidak bekerja cukup keras.”

Pejabat Kremlin mengatakan bahwa kesepakatan potensial apa pun tidak dapat dilanjutkan sebelum persidangannya selesai, menciptakan secercah harapan bahwa putusan itu dapat membuka pintu untuk pertukaran. Tetapi para analis menyebut itu tidak mungkin dalam waktu dekat.

“aku tidak berpikir ini akan diselesaikan dengan cepat,” kata Jared Genser, seorang pengacara hak asasi manusia yang mewakili orang Amerika yang ditahan oleh pemerintah asing. “aku pikir fakta bahwa Putin belum langsung mengatakan ya berarti dia melihat tawaran AS dan berkata, ‘Nah, itu tawaran pertama mereka. aku bisa mendapatkan lebih dari itu.’”

Tawaran AS itu, yang pertama kali diajukan ke Rusia pada bulan Juni, meminta pembebasan Griner dan Paul N. Whelan, mantan Marinir yang ditangkap di Moskow dan dihukum karena spionase pada tahun 2020.

Pemerintahan Biden mengusulkan untuk memperdagangkan dua orang Amerika itu dengan pedagang senjata terkenal Rusia Viktor Bout, yang sedang menjalani hukuman penjara federal 25 tahun karena menawarkan untuk menjual senjata kepada kelompok pemberontak Kolombia yang kemudian dianggap Amerika Serikat sebagai organisasi teroris.

Proposal tersebut telah membentuk kembali diplomasi AS terhadap Rusia, yang telah dibekukan di tingkat senior sejak invasi Putin 24 Februari ke Ukraina. Panggilan telepon tentang masalah tersebut pada 29 Juli antara Menteri Luar Negeri Antony J. Blinken dan mitranya dari Rusia, Sergey V. Lavrov, adalah percakapan pertama mereka sejak perang dimulai. Tapi tampaknya membuat Kremlin tidak bergeming. Gedung Putih mengatakan Rusia telah membuat tawaran balasan “itikad buruk” yang tidak dianggap serius oleh Amerika Serikat.

Pada hari Jumat, Lavrov mengatakan kepada wartawan bahwa kedua negara akan terus membahas masalah ini melalui saluran yang sudah mapan. Dia mengulangi desakan Kremlin bahwa Amerika Serikat tidak membahas negosiasi di depan umum, meskipun media Rusia mulai menghubungkan kasus Bout dengan kasus Griner awal musim panas ini.

Tapi tekanannya miring. Sementara Mr. Putin telah lama mencari pembebasan Mr. Bout, mungkin karena kesetiaan kepada seorang pria yang memiliki ikatan mendalam dengan Rusia. security negara, pemenjaraan lanjutan pedagang senjata biaya Mr Putin sedikit. Waktu, dengan kata lain, berpihak pada Putin.

Tuan Biden, di sisi lain, mendapati dirinya terjepit dari dua sisi.

Di satu sisi adalah pendukung Ms. Griner. Istrinya, Cherelle Griner, telah membuat permohonan publik agar Biden membuat kesepakatan dengan Putin sesegera mungkin. Permohonan tersebut telah digaungkan oleh Mr Sharpton, kelompok aktivis Demokrat, pakar televisi, atlet pro dan selebriti di media sosial. (Tuan Sharpton pada hari Kamis juga menyerukan pembebasan Tuan Whelan.)

“Bagaimana dia bisa merasa seperti Amerika mendukungnya?” kata superstar NBA LeBron James pada pertengahan Juli. “aku akan merasa seperti, ‘Apakah aku ingin kembali ke Amerika?’”

Itu sebelum proposal Tuan Biden untuk membebaskan Tuan Bout diumumkan ke publik. Para pejabat mengatakan mereka mengungkapkan tawaran itu, yang dikonfirmasi pekan lalu oleh seseorang yang diberi pengarahan tentang pembicaraan itu, untuk meningkatkan tekanan pada Rusia. Tetapi pengungkapan itu mungkin juga mencerminkan keinginan untuk menunjukkan kepada pendukung Griner bahwa Biden tidak duduk diam.

“Kami percaya penting bagi rakyat Amerika untuk mengetahui seberapa keras Presiden Biden bekerja untuk membawa pulang Brittney Griner dan Paul Whelan,” John F. Kirby, warga Gedung Putih security juru bicara, kata saat itu. “Kami pikir penting bagi keluarga mereka untuk mengetahui seberapa keras kami mengerjakan ini.”

Setelah Griner dijatuhi hukuman pada hari Kamis, Biden memperbarui komitmennya untuk “mengejar setiap jalan yang memungkinkan untuk membawa Brittney dan Paul Whelan pulang dengan selamat sesegera mungkin.”

Gedung Putih tidak akan mengatakan bagaimana Biden bisa mencapai itu goal, namun. “aku tidak berpikir itu akan membantu Brittany atau Paul bagi kita untuk berbicara lebih terbuka tentang di mana kita berada dalam pembicaraan dan apa yang mungkin atau mungkin tidak akan dilakukan oleh presiden,” kata Kirby.

Tetapi hampir semua tawaran tambahan pasti akan memperkuat kritik dari sisi lain Biden—dan tuduhan bahwa Biden tunduk pada pemerasan oleh Putin, seorang pria yang disebutnya sebagai penjahat perang.

“Inilah sebabnya mengapa kediktatoran – seperti Venezuela, Iran, Cina, Rusia – menyandera orang Amerika, karena mereka tahu mereka akan mendapatkan sesuatu untuk itu,” Rep. Mike Waltz, Republikan Florida, mengatakan kepada Newsmax pekan lalu. “Mereka tahu pada akhirnya beberapa administrasi akan membayar. Dan ini hanya menempatkan target di belakang setiap orang Amerika di luar sana.”

Mike Pompeo, mantan menteri luar negeri, menggemakan kritik dalam wawancara Fox News minggu lalu, mengatakan bahwa untuk membebaskan Bout “kemungkinan akan menyebabkan lebih banyak” orang Amerika ditangkap di luar negeri. Dan mantan Presiden Donald J. Trump, yang ketika menjabat membanggakan dirinya karena membebaskan orang Amerika yang ditahan di luar negeri, mengecam kesepakatan yang diusulkan dengan istilah kasar.

Bout, katanya, “benar-benar salah satu yang terburuk di dunia, dan dia akan diberikan kebebasannya karena orang yang berpotensi manja masuk ke Rusia dengan membawa narkoba.” (Pejabat Rusia yang menahan Griner di bandara wilayah Moskow pada pertengahan Februari menemukan kurang dari satu gram minyak ganja vape di tasnya.)

Tuan Genser, pengacara orang Amerika lainnya yang ditahan, mencatat bahwa Tuan Biden memiliki pilihan selain menaikkan tawarannya. Dia bisa mencari cara baru untuk membuat Tuan Putin menderita.

“kalian perlu secara dramatis meningkatkan biaya bagi Vladimir Putin untuk menahan mereka,” kata Genser. “Ini bukan hanya tentang memberi Putin apa yang dia inginkan. Ini tentang secara bersamaan meningkatkan rasa sakit untuknya. ”

Namun, itu bukan tugas yang mudah. Pejabat pemerintahan Biden telah menghabiskan waktu berbulan-bulan mencoba untuk menemukan cara untuk menimbulkan rasa sakit yang cukup pada Putin untuk membuatnya menghentikan invasi ke Ukraina. Seperti kebebasan Ms. Griner dan Mr. Whelan, itu goaljuga, tetap sulit dipahami.