Jalan Menyakitkan untuk Melawan Inflasi

Keuangan rumah tangga Amerika sedang menuju masa sulit.

Harga konsumen naik pada kecepatan tercepat sejak 1981, dan mengingat luasnya inflasi yang cepat hari ini — yang muncul dalam biaya yang beragam seperti tiket pesawat dan sewa apartemen — tidak mungkin memudar sepenuhnya dengan sendirinya. Upaya pemerintah untuk menurunkannya kemungkinan besar akan terbukti menyakitkan bagi banyak keluarga pekerja.

Alat utama negara untuk memerangi kenaikan harga adalah kebijakan Federal Reserve. The Fed sedang mencoba untuk membawa inflasi kembali terkendali dengan menaikkan suku bunga, yang memicu reaksi berantai pendinginan ekonomi. Suku bunga yang lebih tinggi meningkatkan biaya hipotek dan pinjaman perusahaan, yang memperlambat pertumbuhan bisnis dan menghasilkan lebih sedikit perekrutan. Saat pasar kerja melemah, pertumbuhan gaji melambat, yang selanjutnya mengurangi pembelian. Lebih sedikit belanja memberi pasokan kesempatan untuk mengejar ketinggalan.

Tantangan bagi banyak keluarga pekerja adalah bahwa upah mereka mungkin melambat sebelum kenaikan harga terjadi. Pejabat Fed memperkirakan pekan lalu bahwa pengangguran akan mulai merangkak naik pada akhir tahun tetapi inflasi akan tetap tinggi pada 5,2 persen.

Itu berarti daya beli konsumen kemungkinan akan terkikis, setelah beberapa bulan di mana pertumbuhan upah gagal mengikuti kenaikan harga. Pada saat yang sama, kenaikan suku bunga telah meresahkan pasar dan mendorong harga saham anjlok, memangkas banyak telur sarang rumah tangga. Biaya hipotek yang lebih tinggi memperlambat pasar perumahan dan dapat menurunkan nilai rumah, semakin mengurangi kekayaan — karena bagi banyak keluarga, real estat merupakan bagian besar dari kekayaan bersih.

Ketika pendapatan dan neraca rumah tangga terpukul, banyak orang Amerika mungkin bertanya-tanya: Apakah tidak ada cara yang lebih baik untuk mengatasi inflasi? Hari ini, aku akan menjelaskan mengapa pembuat kebijakan memilih jalan yang menyakitkan ini.

Harga umumnya melonjak ketika konsumen dan bisnis menuntut lebih banyak barang dan jasa daripada yang mampu atau mau ditawarkan oleh perusahaan. Untuk menggunakan contoh baru-baru ini, permintaan mobil melonjak tahun lalu, tetapi perusahaan mobil tidak dapat meningkatkan produksi cukup cepat untuk memenuhi lonjakan di tengah kekurangan suku cadang. Saat pembeli bersaing untuk mendapatkan pasokan sedan dan truk pikap yang terbatas, harga melonjak.

Kebijakan Fed bekerja di sisi permintaan dari persamaan itu. Ketika lebih sedikit orang yang berbelanja mobil, karena pinjaman mobil mahal dan pasar kerja terasa kurang aman, pasokan kendaraan yang lebih sedikit mungkin cukup untuk berkeliling tanpa menyebabkan harga melonjak.

Tapi menghancurkan permintaan peringkat suatu tempat antara tidak menyenangkan dan menyiksa. Ketika Fed mendorong suku bunga ke tingkat dua digit pada awal 1980-an, dalam upaya untuk menurunkan inflasi yang cepat, itu memicu resesi brutal yang mendorong tingkat pengangguran hampir 11 persen. (Saat ini, tingkatnya berada pada level terendah secara historis 3,6 persen.)

Contoh sejarah yang suram itu telah mendorong beberapa kelompok yang berfokus pada tenaga kerja untuk menyerukan tanggapan yang lebih holistik terhadap kenaikan harga hari ini, yang merupakan hasil dari permintaan yang kuat dan pasokan yang terganggu.

Gedung Putih dan Kongres dapat membantu meningkatkan produksi di bagian-bagian penting ekonomi, menawarkan bantuan di sisi penawaran dari persamaan inflasi.

Masalahnya adalah sebagian dari waktu. Sementara pemerintah dapat mencoba – dan sedang mencoba – untuk membantu membangun perumahan yang lebih terjangkau, misalnya, kebijakan tersebut membutuhkan waktu untuk dapat diterapkan. Pada saat mereka membantu, konsumen dan bisnis mungkin mengharapkan inflasi yang cepat. Dan dengan harga, ekspektasi dapat terpenuhi dengan sendirinya: Pekerja yang mengantisipasi tagihan sewa dan belanjaan yang lebih tinggi mungkin menuntut gaji yang lebih tinggi untuk menutupi biaya tersebut, mendorong majikan mereka untuk menaikkan harga untuk menutupi kenaikan biaya tenaga kerja dan memicu siklus inflasi.

Itulah salah satu alasan The Fed melangkah dengan alatnya yang menyakitkan, tetapi lebih cepat.

The Fed pekan lalu menaikkan suku bunga dengan kenaikan terbesar sejak 1994, sambil mengisyaratkan bahwa mereka memperkirakan akan menaikkannya lebih banyak tahun ini daripada yang terjadi selama seluruh ekspansi ekonomi yang membentang dari 2009 hingga 2020.

Bahkan jika itu tidak menyebabkan resesi besar-besaran, pendekatan The Fed diperkirakan akan merugikan, dan itu sudah mengurangi stok. Tetapi para pejabat berpendapat bahwa membiarkan inflasi tidak terkendali akan lebih buruk, sebagian karena itu akan memicu ketidakpastian dan merugikan orang-orang berpenghasilan rendah dengan ruang gerak terbatas dalam anggaran mereka.

  • Dalam pidatonya kemarin, Mike Pence terdengar seperti calon presiden — tetapi tidak ada yang tertarik untuk membahas secara spesifik 6 Januari.

  • Eric Greitens, seorang Republikan yang mencalonkan diri sebagai Senat di Missouri, merilis sebuah iklan yang mengancam di mana ia memburu “RINOs” — nama-nama Partai Republik saja — sambil membawa senapan.

Selama dua tahun terakhir, PS 11, sebuah sekolah dasar di Brooklyn, berjuang untuk memindahkan program musiknya secara online, tepat ketika pandemi mengganggu tahun-tahun kritis untuk perkembangan musik anak-anak.

Para musisi pemula puas dengan berlatih di ruang keluarga mereka, di tangga darurat mereka, di ruang bawah tanah kakek-nenek mereka. Mereka yang meninggalkan instrumen mereka di sekolah menonton dari samping saat rekan-rekan mereka mencoba untuk menjaga waktu satu sama lain melalui Google Meet.

Sekarang, musiknya kembali di PS 11. Pada latihan baru-baru ini, meskipun klarinet mencicit dan sesekali saksofon yang nakal, hampir setiap siswa tersenyum, Sarah Diamond melaporkan di The Times. “Ini bukan tentang mencoba membuat sedikit Mozart,” kata Roshan Reddy, direktur band. “Ini tentang siswa menemukan kekuatan mereka sendiri.”

Lihat aksi band PS 11, dan dengar dari para siswa. — Natasha Frost, seorang penulis Briefing