James Lovelock, yang Teori Gaianya Melihat Bumi sebagai Hidup, Meninggal pada 103

James Lovelock, ahli ekologi Inggris maverick yang karyanya penting untuk pemahaman saat ini tentang polutan buatan manusia dan pengaruhnya terhadap iklim dan yang menangkap imajinasi dunia ilmiah dengan teori Gaia-nya, menggambarkan Bumi sebagai makhluk hidup, meninggal pada hari Selasa, hari ke-103 ulang tahunnya, di rumahnya di Dorset, di barat daya Inggris.

Keluarganya mengkonfirmasi kematiannya dalam sebuah pernyataan di Twitter, mengatakan bahwa sampai enam bulan yang lalu dia “masih bisa berjalan di sepanjang pantai dekat rumahnya di Dorset dan mengambil bagian dalam wawancara, tetapi kesehatannya memburuk setelah jatuh parah awal tahun ini.”

Pengetahuan Dr. Lovelock meluas dari astronomi hingga zoologi. Di tahun-tahun terakhirnya, ia menjadi pendukung terkemuka tenaga nuklir sebagai sarana untuk membantu memecahkan perubahan iklim global dan pesimis tentang kapasitas umat manusia untuk bertahan hidup di planet yang memanas dengan cepat.

Tetapi ketenaran globalnya bertumpu pada tiga kontribusi utama yang ia kembangkan selama satu dekade eksplorasi ilmiah dan rasa ingin tahu yang sangat melimpah yang membentang dari akhir 1950-an hingga paruh terakhir tahun 60-an.

Salah satunya adalah penemuan Electron Capture Detector, perangkat yang murah, portabel, dan sangat sensitif yang digunakan untuk membantu mengukur penyebaran senyawa beracun buatan manusia di lingkungan. Perangkat tersebut memberikan dasar ilmiah untuk buku tahun 1962 karya Rachel Carson, “Silent Spring”, sebuah katalisator gerakan lingkungan.

Detektor ini juga membantu memberikan dasar bagi peraturan di Amerika Serikat dan di negara lain yang melarang bahan kimia berbahaya seperti DDT dan PCB dan yang secara tajam mengurangi penggunaan ratusan senyawa lain serta paparan publik terhadapnya.

Kemudian, penemuannya bahwa chlorofluorocarbons – senyawa yang menggerakkan kaleng aerosol dan digunakan untuk mendinginkan lemari es dan AC – hadir dalam konsentrasi terukur di atmosfer mengarah pada penemuan lubang di lapisan ozon. (Klorofluorokarbon sekarang dilarang di sebagian besar negara berdasarkan perjanjian internasional 1987.)

Tapi Dr. Lovelock mungkin paling dikenal luas karena teori Gaianya – bahwa Bumi berfungsi, seperti yang dia katakan, sebagai “organisme hidup” yang mampu “mengatur suhu dan kimianya pada kondisi stabil yang nyaman.”

Benih gagasan itu ditanam pada tahun 1965, ketika ia menjadi anggota tim eksplorasi ruang angkasa yang direkrut oleh Badan Penerbangan dan Antariksa Nasional dan ditempatkan di Laboratorium Propulsi Jet NASA di Pasadena, California.

Sebagai ahli komposisi kimia atmosfer Bumi dan Mars, Dr. Lovelock bertanya-tanya mengapa atmosfer Bumi begitu stabil. Dia berteori bahwa sesuatu pasti mengatur panas, oksigen, nitrogen, dan komponen lainnya.

“Hidup di permukaan harus melakukan regulasi,” tulisnya kemudian.

Dia mempresentasikan teorinya pada tahun 1967 pada pertemuan American Astronautical Society di Lansing, Michigan, dan pada tahun 1968 pada pertemuan ilmiah di Universitas Princeton.

Musim panas itu, novelis William Golding, seorang teman, menyarankan nama Gaia, setelah dewi Bumi Yunani. Mr Golding, penulis “Lord of the Flies” dan buku-buku lain, tinggal di dekat Mr Lovelock di barat daya Inggris.

Beberapa ilmuwan menyambut hipotesis itu sebagai cara yang bijaksana untuk menjelaskan bagaimana sistem kehidupan memengaruhi planet ini. Namun, banyak orang lain menyebutnya pablum Zaman Baru.

Hipotesis mungkin tidak akan pernah mendapatkan kredibilitas dan pindah ke arus utama ilmiah tanpa kontribusi dari Lynn Margulis, seorang ahli mikrobiologi Amerika terkemuka. Pada awal 1970-an dan beberapa dekade sesudahnya, dia berkolaborasi dengan Dr. Lovelock dalam penelitian khusus untuk mendukung gagasan tersebut.

Sejak itu sejumlah pertemuan ilmiah tentang teori Gaia telah diadakan, termasuk satu di Universitas George Mason pada tahun 2006, dan ratusan makalah tentang aspek-aspeknya telah diterbitkan. Teori Mr. Lovelock tentang Bumi yang mengatur dirinya sendiri telah dipandang sebagai pusat untuk memahami penyebab dan konsekuensi dari pemanasan global.

Electron Capture Detector-nya dibuat pada tahun 1957, ketika dia menjadi staf ilmuwan di National Institute for Medical Research di Mill Hill, di London utara. Itu diumumkan pada tahun 1958 di Journal of Chromotography.

Ketika dikombinasikan dengan kromatografi gas, yang memisahkan campuran kimia, detektor mampu mengukur konsentrasi menit senyawa berbasis klorin di udara. Ini mengantar era baru pemahaman ilmiah tentang penyebaran senyawa dan membantu para ilmuwan mengidentifikasi keberadaan tingkat menit bahan kimia beracun di tanah, makanan, air, jaringan manusia dan hewan, dan atmosfer.

Pada tahun 1969, dengan menggunakan perangkat penangkap elektronnya, Dr. Lovelock melanjutkan untuk menemukan bahwa polutan buatan manusia adalah penyebab kabut asap. Dia juga menemukan bahwa keluarga senyawa buatan manusia yang dikenal sebagai chlorofluorocarbons hadir secara terukur bahkan di udara bersih di atas Samudra Atlantik. Dia mengkonfirmasi penyebaran global CFC selama ekspedisi ke Antartika pada awal 1970-an, dan pada tahun 1973 menerbitkan makalah tentang temuannya di jurnal Nature.

Dr. Lovelock membanggakan dirinya atas independensinya dari universitas, pemerintah, dan perusahaan, meskipun ia mencari nafkah dari semua itu. Dia senang menjadi jujur, blak-blakan, sengaja provokatif dan tidak hati-hati. Dan mungkin bukan kebetulan, dia kurang berhasil memanfaatkan pekerjaannya untuk keuntungan finansial dan status dalam komunitas ilmiah. Detektor penangkapan elektron, bisa dibilang salah satu instrumen analisis terpenting yang dikembangkan selama abad ke-20, didesain ulang dan dikomersialkan oleh Hewlett-Packard tanpa royalti atau perjanjian lisensi dengan Dr. Lovelock.

Dan meskipun Dr. Lovelock mengidentifikasi keberadaan CFC di atmosfer, ia juga beralasan bahwa pada konsentrasi di bagian per miliar, mereka “tidak menimbulkan bahaya” bagi planet ini. Dia kemudian menyebut kesimpulan itu “kesalahan yang tidak beralasan.”

Setahun setelah makalahnya di Nature, Mario Molina dari Massachusetts Institute of Technology dan F. Sherwood Rowland dari University of California di Irvine menerbitkan makalah di jurnal yang sama yang merinci seberapa sensitif lapisan ozon bumi terhadap CFC. Pada tahun 1995, mereka dan Dr. Paul Crutzen, dari Institut Max Planck di Jerman, dianugerahi Hadiah Nobel dalam Kimia untuk pekerjaan mereka dalam memperingatkan dunia tentang penipisan lapisan ozon.

“Dia memiliki pikiran yang hebat dan keinginan untuk mandiri,” kata Bill McKibben, penulis “The End of Nature” dan seorang sarjana yang tinggal di Middlebury College di Vermont. “Dia secara kredibel memainkan peran penting dalam menyelamatkan Bumi secara harfiah dengan membantu mengetahui bahwa lapisan ozon menghilang. Teori Gaia adalah kontribusinya yang paling menarik. Saat pemanasan global muncul sebagai masalah terbesar di zaman kita, teori Gaia membantu kita memahami bahwa perubahan kecil dapat mengubah sistem sebesar atmosfer Bumi.”

James Ephraim Lovelock lahir pada 26 Juli 1919, di rumah nenek dari pihak ibu di Letchworth Garden City, sekitar 30 mil sebelah utara London. Orang tuanya, Tom dan Nell Lovelock, adalah penjaga toko di Brixton Hill, di London selatan. James tinggal bersama kakek-nenek di tahun pertamanya tetapi bergabung dengan orang tuanya di Brixton Hill setelah kakeknya meninggal pada tahun 1925.

Di London dia adalah seorang siswa yang kurang berprestasi tetapi seorang pembaca setia Jules Verne dan teks-teks sains dan sejarah yang dia pinjam dari perpustakaan setempat.

Dr Lovelock sering menganggap kemandiriannya ditentukan oleh ibunya, seorang aktris amatir, sekretaris dan pengusaha yang dia anggap sebagai feminis awal. Ketertarikannya pada dunia alami datang dari ayahnya, seorang pria luar ruangan yang mengajak putranya berjalan-jalan di pedesaan dan mengajarinya nama-nama umum tumbuhan, hewan, dan serangga.

Pada tahun 1939 James terdaftar di Universitas Manchester, diberikan status penentang hati nurani, yang memungkinkan dia untuk menghindari dinas militer pada awal Perang Dunia II, dan lulus pada tahun 1941. Dia segera dipekerjakan sebagai ilmuwan junior di Medical Research Council, sebuah pemerintah lembaga, di mana ia mengkhususkan diri dalam kebersihan dan transmisi agen infeksi.

Salah satu anak muda yang juga bergabung dengan lembaga penelitian itu adalah Helen Hyslop, seorang resepsionis. Keduanya menikah pada 23 Desember 1942, dan yang pertama dari empat bersaudara, Christine, lahir pada tahun 1944. Kemudian datanglah seorang gadis lain, Jane, dan dua anak laki-laki, Andrew dan John. Pada tahun 1949, Dr. Lovelock memperoleh gelar Ph.D. dalam kedokteran dari London University School of Hygiene and Tropical Medicine.

Helen Lovelock, yang menderita multiple sclerosis, meninggal pada tahun 1989. Dia kemudian menikah dengan Sandra Orchard, seorang Amerika. Mereka bertemu ketika dia memintanya untuk berbicara di sebuah konferensi, katanya kepada majalah Inggris The New Statesman pada 2019.

Orang-orang yang selamat dari Dr. Lovelock termasuk istrinya; putrinya, Christine Lovelock dan Jane Flynn; putra-putranya, Andreas dan Yohanes; dan cucu.

Dr Lovelock adalah penulis “Gaia: A New Look at Life on Earth” (1979), di antara buku-buku lainnya. Yang lain, “The Vanishing Face of Gaia: A Final Warning” (2009), berpendapat bahwa Bumi sedang bergegas ke keadaan panas permanen lebih cepat daripada yang diyakini para ilmuwan. Otobiografinya, “Home to Gaia: The Life of an Independent Scientist,” diterbitkan pada tahun 2000.

Di antara banyak penghargaannya adalah dua yang paling bergengsi dalam komunitas lingkungan: Amsterdam Prize for the Environment, yang diberikan oleh Royal Netherlands Academy of Arts and Sciences, dan Blue Planet Prize, yang diberikan pada tahun 1997 dan secara luas dianggap setara dengan lingkungan penghargaan Nobel.

Dr Lovelock menimbulkan sensasi pada tahun 2004 ketika ia menyatakan energi nuklir satu-satunya alternatif yang realistis untuk bahan bakar fosil yang memiliki kapasitas untuk memenuhi kebutuhan energi skala besar umat manusia sambil mengurangi emisi rumah kaca.

Pada tahun-tahun terakhirnya, ia mengungkapkan pandangan pesimistis terhadap perubahan iklim global dan kemampuan manusia untuk mencegah bencana lingkungan yang akan membunuh miliaran orang.

“Alasannya adalah kita tidak akan menemukan cukup makanan, kecuali jika kita mensintesisnya,” katanya kepada majalah New Scientist pada 2009. “Karena itu, pemusnahan selama abad ini akan sangat besar, hingga 90 persen. Jumlah orang yang tersisa pada akhir abad ini mungkin akan menjadi satu miliar atau kurang. Itu telah terjadi sebelumnya. Di antara zaman es ada kemacetan ketika hanya tersisa 2.000 orang. Itu terjadi lagi.”