Jangan Mengharapkan Comeuppance Alex Jones untuk Menghentikan Kebohongan

Jika tidak begitu menyedihkan, sidang pencemaran nama baik Alex Jones mungkin akan menjadi katarsis.

Tuan Jones, ahli teori konspirasi pelempar suplemen, diperintahkan untuk membayar ganti rugi lebih dari $45 juta kepada Neil Heslin dan Scarlett Lewis, orang tua dari seorang anak berusia 6 tahun yang terbunuh dalam penembakan massal tahun 2012 di Sekolah Dasar Sandy Hook di Newtown, Conn. Putusan juri diambil setelah Mr. Jones dinyatakan bertanggung jawab atas pencemaran nama baik Mr. Heslin dan Ms. Lewis, yang selama bertahun-tahun dituduh sebagai aktor krisis dalam operasi “bendera palsu” yang direncanakan oleh pemerintah.

Bagi para korban kampanye pelecehan Mr. Jones, dan bagi mereka yang telah mengikuti karirnya selama bertahun-tahun, vonis itu terasa lama tertunda — penjahat internet terkenal yang akhirnya menghadapi konsekuensi nyata atas tindakannya. Keluarga anak-anak yang terbunuh di Sandy Hook, banyak dari mereka yang telah menunggu bertahun-tahun untuk melihat Tuan Jones membayar kebohongannya, tidak diragukan lagi merasa lega.

Tetapi sebelum kita merayakan pembalasan Mr. Jones, kita harus mengakui bahwa vonis terhadapnya tidak mungkin mengurangi banyak fenomena yang diwakilinya: fabulis yang berperang membangun kerajaan media yang menguntungkan dengan kebohongan yang mudah disangkal.

Megafon Mr. Jones telah menyusut dalam beberapa tahun terakhir — sebagian berkat keputusan platform teknologi seperti Facebook dan Twitter yang melarangnya menggunakan layanan mereka. Tetapi jangkauannya masih besar, dan dia memiliki pengaruh lebih dari yang kalian kira.

Catatan pengadilan menunjukkan bahwa toko Infowars milik Mr. Jones, yang menjual suplemen penambah performa dan perlengkapan bertahan hidup yang meragukan, menghasilkan lebih dari $165 juta dari tahun 2015 hingga 2018. Terlepas dari deplatformnya, Mr. Jones masih muncul sebagai tamu di podcast populer dan acara YouTube, dan jutaan orang Amerika masih memandangnya sebagai, jika bukan penulis sejarah yang andal dari peristiwa terkini, setidaknya pengalihan yang aneh. (Dan yang kaya — saksi ahli dalam persidangan memperkirakan kekayaan bersih Mr. Jones dan Free Speech Systems, perusahaan induknya, di antara $135 juta dan $270 juta.)

Dalam beberapa minggu mendatang, Tuan Jones — seorang maestro kemartiran — tidak diragukan lagi akan mengubah kekalahannya di pengadilan menjadi konten yang menghibur selama berjam-jam, yang semuanya akan menghasilkan lebih banyak perhatian, lebih banyak pelanggan, lebih banyak uang.

Tapi alasan yang lebih besar untuk berhati-hati adalah bahwa, apakah Tuan Jones secara pribadi tetap diperkaya oleh kebohongannya atau tidak, omong kosongnya ada di mana-mana akhir-akhir ini.

kalian dapat melihat dan mendengar pengaruh Mr. Jones di Capitol Hill, di mana politisi Republik yang mencari perhatian sering terdengar seperti sedang mengikuti audisi untuk slot di Infowars. Ketika Perwakilan Marjorie Taylor Greene, Republikan Georgia, menyarankan bahwa penembakan massal bisa diatur untuk membujuk Partai Republik untuk mendukung tindakan pengendalian senjata, seperti yang dia lakukan di postingan facebook tentang penembakan 4 Juli di Highland Park, Illinois, dia memainkan lagu hits dari katalog belakang Mr. Jones. Tuan Jones juga berperan dalam memicu serangan 6 Januari 2021 di Capitol, dengan cara yang masih kita pelajari. (Panel DPR yang menyelidiki pemberontakan telah meminta salinan pesan teks dari telepon Tuan Jones yang secara keliru dikirim ke pengacara yang mewakili penggugat dalam kasus pencemaran nama baik.)

kalian juga dapat melihat pengaruh Mr. Jones di media sayap kanan. Ketika Tucker Carlson memicu ketakutan nativis di acara Fox News-nya, atau ketika pembawa acara Newsmax memutar teori konspirasi aneh tentang upaya Nancy Pelosi, Ketua DPR, untuk membunuh Hakim Agung Brett Kavanaugh dari Mahkamah Agung, itu adalah bukti bahwa DNA Infowars telah memasuki aliran darah konservatif.

Bahkan di luar politik, gaya Mr. Jones yang koleris dan bermata lebar telah memengaruhi cara generasi baru ahli teori konspirasi mencari ketenaran secara online.

Pembuat konten ini tidak semuanya mengoceh tentang goblin dan katak gay, seperti yang dilakukan Mr. Jones. Tapi mereka menarik dari buku pedoman bebas fakta yang sama. Beberapa dari mereka fokus pada materi pelajaran yang lebih lembut — seperti influencer kesehatan kooky yang baru-baru ini viral karena menyatakan bahwa penyakit Lyme adalah “hadiah” yang disebabkan oleh materi antariksa antargalaksi, atau seperti Shane Dawson, pembuat konten YouTube populer yang telah mengumpulkan ratusan juta penayangan dengan film dokumenter teori konspirasi di mana ia dengan percaya diri memeriksa klaim seperti “Chuck E. Keju menggunakan kembali pizza yang tidak dimakan” dan “Kebakaran hutan disebabkan oleh senjata energi terarah.”

Unsur-unsur tertentu dari wacana sayap kiri dan sentris juga berhutang budi kepada Tuan Jones. Podcast “Red Scare”, yang populer dengan kelompok anti-kemapanan “pasca-kiri”, telah mewawancarai Mr. Jones dan berbagi beberapa minat yang tumpang tindih. Sebagian besar liputan dan analisis pertempuran hukum antara Johnny Depp dan Amber Heard, yang mendominasi media sosial musim panas ini, memiliki nada Jones. Bahkan Joe Rogan, pembawa acara podcast populer (yang telah menjadi pembawa acara Mr. Jones di acaranya dan telah membelanya sebagai “lucu” dan “menghibur”), meminjam beberapa paranoia connect-the-dots pendiri Infowars dalam berdebat, misalnya, bahwa vaksin Covid-19 dapat mengubah gen kalian.

Akan terlalu mudah untuk menyalahkan (atau memuji) Mr. Jones karena menginspirasi seluruh dunia engkol modern. Tapi aman untuk mengatakan bahwa banyak ahli teori konspirasi terkemuka saat ini telah menemukan sweet spot yang sama menguntungkan dari kebohongan dan nilai hiburan. Mungkin juga kita menjadi tidak peka terhadap teori konspirasi, dan banyak kebohongan keterlaluan yang pernah membuat Mr. Jones mendapat masalah — seperti tuduhan tentang orang tua Sandy Hook yang menjadi pusat persidangan pencemaran nama baik — akan terdengar tidak terlalu mengejutkan. jika diucapkan hari ini.

Ahli teori konspirasi lainnya cenderung tidak akan berakhir di pengadilan selain Mr. Jones, sebagian karena mereka telah belajar dari kesalahannya. Alih-alih langsung menuduh keluarga korban penembakan massal yang mengada-ada, mereka mengadopsi postur naif, “hanya bertanya” sambil menyodok narasi resmi. Saat menyerang musuh, mereka berjinjit sampai ke garis pencemaran nama baik, berhati-hati untuk tidak melakukan apa pun yang bisa membuat mereka dituntut atau dilarang dari media sosial. Dan ketika mereka memimpin kampanye pelecehan, mereka memilih target dengan bijak — sering kali memfitnah tokoh publik daripada warga negara, yang memberi mereka perlindungan pidato yang lebih luas di bawah Amandemen Pertama.

Itu tidak berarti tidak akan ada lagi tuntutan hukum, atau upaya untuk meminta pertanggungjawaban teori konspirasi. Fox News, misalnya, menghadapi gugatan pencemaran nama baik dari Dominion Voting Systems, yang mengklaim bahwa jaringan tersebut dengan sengaja membuat pernyataan palsu tentang kecurangan pemilih dalam pemilihan 2020.

Tetapi kasus-kasus ini adalah pengecualian, bukan aturannya. Yang benar adalah bahwa ekosistem media saat ini dipenuhi dengan teori konspirasi ala Infowars — dari History Channel menunjukkan tentang alien kuno yang membangun piramida Mesir hingga TikToks yang dibuat oleh ibu yoga yang berpikir Wayfair menjual anak-anak yang diperdagangkan — dan tidak jelas apakah sistem hukum kita dapat melakukannya , atau bahkan harus mencoba, menghentikannya.

Perusahaan media sosial dapat membantu mengekang penyebaran kebohongan berbahaya dengan mempersulit para fabulis untuk mengumpulkan audiens yang besar. Tetapi mereka memiliki batasannya sendiri, termasuk fakta sederhana bahwa teori konspirasi menjadi lebih canggih dalam menghindari aturan mereka. Jika kalian menarik garis untuk mengklaim bahwa Bigfoot itu nyata, orang-orang yang mencari perhatian hanya akan mendapatkan jutaan pandangan mereka dengan menyatakan bahwa Bigfoot mungkin menjadi nyata dan bahwa audiens mereka akan bijaksana untuk melakukan penelitian mereka sendiri untuk mencari tahu rahasia apa yang terkait Bigfoot yang disembunyikan komplotan rahasia negara bagian dalam.

Bagi generasi propagandis dan reaksioner baru yang lebih halus ini, Mr. Jones adalah inspirasi yang naik ke puncak tertinggi profesinya. Tapi dia juga merupakan kisah peringatan – tentang apa yang bisa terjadi ketika kalian melewati terlalu banyak batas, mengatakan terlalu banyak kebohongan yang mudah dibantah dan menolak untuk mundur.

Tuan Jones belum selesai menghadapi musik. Dua tuntutan hukum lagi yang diajukan terhadapnya oleh anggota keluarga Sandy Hook masih tertunda, dan dia bisa berakhir dengan kerugian jutaan dolar lagi.

Namun, bahkan jika karier Mr. Jones hancur, warisan ketidakjujurannya yang tidak kenal ampun akan tetap hidup — diperkuat, dalam beberapa hal, oleh pengetahuan tentang seberapa jauh kalian dapat mendorong kebohongan sebelum konsekuensi muncul.