Jepang Bangkit Kembali ke Pertumbuhan Ekonomi saat Ketakutan Virus Corona Mereda

TOKYO — Restoran penuh. Mal-mal penuh sesak. Orang-orang sedang bepergian. Dan ekonomi Jepang mulai tumbuh lagi ketika konsumen, yang lelah karena lebih dari dua tahun pandemi, menjauh dari tindakan pencegahan yang membuat infeksi virus corona tetap berada di antara tingkat terendah di negara kaya mana pun.

Lockdown di China, inflasi yang melonjak dan harga energi yang sangat tinggi tidak dapat menekan ekspansi ekonomi Jepang karena konsumsi barang dan jasa domestik melonjak dalam tiga bulan kedua tahun ini. Ekonomi negara itu, terbesar ketiga setelah Amerika Serikat dan China, tumbuh pada tingkat tahunan sebesar 2,2 persen selama periode itu, data pemerintah menunjukkan pada hari Senin.

Hasil kuartal kedua mengikuti pertumbuhan 0 persen – direvisi dari pembacaan awal penurunan 1 persen – selama tiga bulan pertama tahun ini, ketika konsumen mundur ke rumah mereka dalam menghadapi penyebaran varian Omicron yang cepat.

Setelah gelombang Omicron awal itu padam, pembeli dan pelancong domestik kembali turun ke jalan. Jumlah kasus kemudian dengan cepat berlari kembali ke rekor tertinggi untuk Jepang, tetapi kali ini publik – sangat divaksinasi dan lelah menahan diri – telah bereaksi dengan tidak terlalu takut, kata Izumi Devalier, kepala ekonomi Jepang di Bank of America.

“Setelah gelombang Omicron berakhir, kami mengalami lompatan yang sangat bagus dalam mobilitas, banyak pengeluaran untuk mengejar ketinggalan dalam kategori seperti restoran dan perjalanan,” katanya.

Laporan pertumbuhan baru menunjukkan bahwa ekonomi Jepang akhirnya dapat kembali ke jalurnya setelah lebih dari dua tahun yo-yo antara pertumbuhan dan kontraksi. Namun, negara itu tetap menjadi “penunda” ekonomi dibandingkan dengan negara-negara kaya lainnya, kata Devalier, menambahkan bahwa konsumen, terutama orang tua, “masih sensitif terhadap risiko Covid.”

Karena sensitivitas itu perlahan-lahan menurun dari waktu ke waktu, dia berkata, “Kami telah mengalami pemulihan dan normalisasi yang sangat bertahap dari Covid.”

Pertumbuhan kuartal kedua datang meskipun ada tantangan berat, terutama untuk perusahaan kecil dan menengah Jepang. Penguncian Covid-19 di China telah mempersulit pengecer untuk menyimpan produk-produk sesuai permintaan seperti AC, dan bagi produsen untuk mendapatkan beberapa komponen penting untuk barang-barang mereka.

Yen yang lemah dan inflasi yang lebih tinggi juga membebani perusahaan. Selama setahun terakhir, mata uang Jepang telah kehilangan lebih dari 20 persen nilainya terhadap dolar. Sementara itu bagus untuk eksportir – yang produknya telah tumbuh lebih murah untuk pelanggan asing – itu telah menaikkan harga impor, yang telah menjadi lebih mahal karena kekurangan dan gangguan rantai pasokan yang disebabkan oleh pandemi dan perang Rusia di Ukraina.

Sementara inflasi di Jepang – sekitar 2 persen pada bulan Juni – masih jauh lebih rendah daripada di banyak negara lain, hal itu telah memaksa beberapa perusahaan untuk menaikkan harga secara substansial untuk pertama kalinya dalam beberapa tahun, berpotensi mengurangi permintaan dari konsumen yang terbiasa membayar jumlah yang sama tahun ini. setelah tahun.

Jepang menghadapi tantangan lain baik di dalam maupun di luar negeri. Usaha kecil dan menengah khususnya cenderung berjuang karena subsidi pandemi berakhir dan lalu lintas pejalan kaki ke bisnis mereka tetap di bawah tingkat prapandemi.

Selain itu, ketegangan geopolitik menciptakan ketidakpastian yang lebih besar bagi industri utama Jepang. Gesekan antara Amerika Serikat dan China atas kunjungan Ketua Nancy Pelosi ke Taiwan bulan ini telah menimbulkan kekhawatiran di antara para pembuat kebijakan Jepang tentang kemungkinan gangguan perdagangan. Taiwan adalah mitra dagang terbesar keempat Jepang dan produsen penting semikonduktor — komponen penting untuk industri mobil dan elektronik besar Jepang.

Adapun prospek ekonomi Jepang secara keseluruhan, “jangka pendek, momentumnya cukup bagus, tetapi di luar itu, kami sebenarnya cukup berhati-hati,” kata Ms. Devalier.

Di rumah, dia memperkirakan konsumsi akan melambat karena orang menyesuaikan diri dengan kehidupan normal baru dengan pandemi dan antusiasme mereka untuk berbelanja meredup. Pertumbuhan upah, yang telah stagnan selama bertahun-tahun, berada di belakang inflasi, yang kemungkinan akan mempengaruhi pengeluaran. Dan, katanya, “untuk manufaktur dan ekspor, kami memperkirakan perlambatan momentum yang mencerminkan fakta bahwa kami memperkirakan pertumbuhan global akan lebih lemah.”

Bahkan dalam kondisi ideal, konsumsi domestik Jepang setidaknya satu tahun lagi untuk kembali ke tingkat sebelum pandemi, kata Shinichiro Kobayashi, ekonom senior di Mitsubishi UFJ Research and Consulting.

“Tahun depan, kita harus berada dalam situasi di mana tidak perlu khawatir tentang infeksi Covid dan tidak ada pembatasan aktivitas ekonomi apa pun,” katanya.

Pada saat itu, katanya, Jepang kemungkinan besar akan melonggarkan pembatasan pariwisata dan perjalanan bisnis dari luar negeri, yang telah menjadi hambatan tambahan pada kinerja ekonominya.

Tetapi dengan kasus Omicron yang masih meningkat, sepenuhnya kembali ke kehidupan normal tahun ini adalah “impossible,” dia berkata.