Jepang, Pernah Menjadi Pemimpin Dunia dalam Microchip, Sekarang Berlomba untuk Mengejar

TOKYO — Saat itu musim semi 2021, dan permintaan akan mobil baru melonjak. Tetapi, ketika konsumen, yang dibanjiri dengan tabungan yang terkumpul selama pandemi, bergegas ke dealer di seluruh dunia, satu demi satu produsen mobil Jepang menghentikan produksi saat mereka menunggu impor komponen penting: semikonduktor.

Wabah virus corona telah menutup pabrik chip, dan lonjakan permintaan elektronik yang tak terduga dari orang-orang yang keluar dari pandemi di rumah telah membatasi pasokan. Nissan sendiri memperkirakan pengurangan produksi setengah juta kendaraan.

Kekurangan chip — pukulan ke “kepala” ekonomi Jepang, dalam kata-kata Yoshihiro Seki, seorang anggota parlemen yang memimpin kelompok studi tentang semikonduktor — membangunkan negara itu akan rapuhnya rantai pasokan yang menopang industri terpentingnya.

Itu telah mendorong pertimbangan ulang yang luas tentang bagaimana Jepang dapat melindungi ekonominya, yang terbesar ketiga di dunia, dari guncangan ekonomi yang tidak terduga seperti pandemi dan risiko yang membayangi seperti meningkatnya ketegangan antara Amerika Serikat dan China. Risiko-risiko itu disorot minggu ini ketika ketua DPR, Nancy Pelosi, mengunjungi Taiwan, yang memicu tanggapan marah dari China.

Pertimbangan ulang mencakup berbagai sektor, termasuk energi, tetapi semikonduktor adalah salah satu perhatian utama. Untuk meningkatkan produksi, pemerintah Jepang menginvestasikan miliaran dolar dalam industri chip domestiknya dan memberikan subsidi yang sangat besar untuk usaha patungan dengan perusahaan dari Taiwan, pemasok semikonduktor penting, dan dari Amerika Serikat.

Dalam pemutusan dengan nasionalisme ekonomi masa lalu, ia juga berusaha untuk membentuk koalisi dengan sekutu seperti Amerika Serikat dan Uni Eropa untuk membangun rantai pasokan semikonduktor yang kurang terkonsentrasi secara geografis dan lebih terisolasi dari bencana dan ketidakstabilan geopolitik.

Langkah terbaru datang pada hari Jumat, ketika Jepang dan Amerika Serikat mengumumkan bahwa mereka akan membuat pusat penelitian bersama untuk semikonduktor canggih yang akan terbuka untuk negara-negara lain yang berpikiran sama.

“Era di mana dunia damai dan tidak peduli siapa yang memasok semikonduktor kita sudah berakhir,” kata Kazumi Nishikawa, direktur Kementerian Ekonomi, Perdagangan dan Industri Jepang, atau METI, dalam sebuah wawancara.

Bagi Jepang, yang pernah menjadi pembuat chip terbesar di dunia, dan Amerika Serikat, tempat kelahiran semikonduktor, erosi selama puluhan tahun dari kapasitas pembuatan chip mereka telah membuat mereka mengejar ketinggalan. Pekan lalu, Kongres meloloskan RUU kebijakan industri besar yang mencakup subsidi dan insentif senilai $52 miliar untuk merevitalisasi industri chip AS.

Upaya-upaya baru tersebut dilihat di kedua negara sebagai hal yang penting bagi ekonomi dan nasional security karena China memperluas pangsa pasar chip dan mengambil sikap yang semakin agresif terhadap Taiwan yang meningkatkan risiko gangguan pada aliran chip yang dibuat di sana.

Pertanyaannya adalah apakah inisiatif akan cukup. Jepang pernah memproduksi lebih dari setengah pasokan semikonduktor dunia, yang menggerakkan kalkulator Toshiba dan konsol Nintendo, tetapi pangsa pasarnya turun menjadi sekitar 10 persen karena globalisasi mendorong perusahaan-perusahaan di negara-negara kaya untuk mengontrakkan produksi chip mereka di luar negeri.

Perusahaan seperti Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, atau TSMC, yang mengkhususkan diri dalam pembuatan chip yang dibuat berdasarkan pesanan dan yang menerima banyak dukungan pemerintah mengumpulkan cukup banyak pelanggan untuk mencapai skala ekonomi yang membuatnya tidak masuk akal bagi perusahaan di Jepang dan di tempat lain untuk terus membuat sebagian besar chip di -rumah.

Jepang masih memimpin pasar dalam beberapa produk yang penting untuk manufaktur semikonduktor, termasuk bahan kimia khusus dan wafer silikon. Negara ini juga hampir memonopoli beberapa alat yang sangat khusus yang digunakan dalam proses produksi.

Tetapi tidak memiliki keahlian untuk membuat chip mutakhir yang hanya diproduksi di Taiwan dan Korea Selatan. Dan, sementara kalkulus geopolitik pada rantai pasokan telah berubah, banyak faktor ekonomi yang menyebabkan pangsa pasar chip Jepang menyusut belum.

Itu akan mempersulit, dan berpotensi sangat mahal, bagi Jepang untuk menghidupkan kembali industrinya, kata para analis. Kelompok studi semikonduktor yang dijalankan oleh Mr. Seki, anggota parlemen Jepang, memperkirakan bahwa kesuksesan akan membutuhkan investasi setidaknya $78 miliar.

“Apa yang mereka coba lakukan adalah membalikkan lebih dari 20 tahun kekurangan investasi,” kata Damian Thong, kepala penelitian ekuitas Jepang di Macquarie Group.

Apakah usaha itu layak secara ekonomi atau tidak, Jepang yakin tidak punya pilihan selain mencoba.

Langkah pertama sudah berlangsung di Kyushu, di Jepang selatan, yang dikenal sebagai Pulau Silikon karena posisinya sebagai pusat industri semikonduktor yang pernah berkembang pesat di negara itu.

Pada bulan Juni, METI mengumumkan bahwa mereka akan memberikan subsidi $3,5 miliar untuk pembangunan pengecoran chip senilai $8,6 miliar di Kumamoto, sebuah prefektur di pantai barat pulau itu.

Pabrik, yang pertama menerima dukungan pemerintah di bawah inisiatif baru, adalah investasi bersama antara TSMC, yang membuat lebih dari 90 persen chip paling canggih di dunia, dan dua perusahaan besar Jepang, Sony dan Denso, yang memasok suku cadang ke Toyota.

Ini akan menjadi fasilitas produksi paling maju di Jepang, meskipun masih di belakang pabrik terkemuka dunia. Produksi akan dimulai pada akhir 2024.

TSMC diharapkan mempekerjakan lebih dari 1.700 pekerja di wilayah tersebut, dengan 300 karyawan berasal dari Taiwan. Universitas di daerah tersebut bersiap untuk melatih ratusan insinyur baru untuk memasok industri.

Proyek ini adalah “investasi terbesar yang pernah kami miliki,” kata Keisuke Motoda, pejabat prefektur Kumamoto yang mengawasi hubungan pemerintah dengan industri semikonduktor.

Bulan lalu, pemerintah Jepang juga mengumumkan bahwa mereka akan menyediakan hampir $690 juta untuk usaha patungan antara Kioxia, sebuah perusahaan Jepang, dan perusahaan Amerika Western Digital untuk meningkatkan fasilitas chip di wilayah barat Kansai.

Investasi baru bahkan tidak akan mulai memenuhi permintaan chip yang tampaknya tak berdasar dari industri terbesar Jepang. Fasilitas TSMC diharapkan dapat memproduksi 50.000 hingga 60.000 chip per bulan. Satu kendaraan dapat memiliki ratusan semikonduktor, dan Toyota sendiri memproduksi hampir 8,6 juta kendaraan di seluruh dunia tahun lalu.

Pejabat Jepang, bagaimanapun, berharap bahwa investasi TSMC akan memulai pengembangan ekosistem yang suatu hari nanti dapat berfungsi sebagai polis asuransi terhadap gangguan rantai pasokan.

Polis asuransi itu kemungkinan besar akan mencakup kemitraan dengan negara-negara sekutu.

Manufaktur semikonduktor adalah salah satu proses industri paling kompleks di dunia, dan tidak ada negara yang memiliki kapasitas untuk membuat proses tersebut sepenuhnya domestik.

Perdana Menteri Fumio Kishida telah menjadikan hubungan global sebagai prioritas dalam pembicaraan baru-baru ini dengan rekan-rekannya di Amerika Serikat dan Uni Eropa. Pada bulan Mei, menteri ekonomi Jepang mengunjungi fasilitas penelitian semikonduktor di New York untuk membahas kerja sama dalam mengembangkan teknologi chip generasi berikutnya.

Upaya Jepang, Amerika Serikat dan sekutu mereka menciptakan “lanskap geopolitik baru,” kata Patrick Chen, kepala penelitian di CLST, anak perusahaan dari rumah pialang CLSA.

Untuk perdagangan secara umum, tetapi terutama untuk semikonduktor, “dunia sedang dibagi menjadi dua kubu,” katanya, “sekutu pan-AS — yang mencakup, tentu saja, Jepang, Korea dan Taiwan — dan, di sisi lain, kami memiliki orang-orang seperti China, Rusia dan mungkin Korea Utara.”

Mengenai investasi domestik Jepang, Hideki Wakabayashi, seorang profesor di Universitas Sains Tokyo dan penasihat pemerintah terkemuka untuk kebijakan semikonduktor, percaya bahwa, dengan dukungan pemerintah yang cukup, negara itu dapat merebut kembali setidaknya 20 persen pasar semikonduktor pada tahun 2030.

Bahkan dengan subsidi, bagaimanapun, tidak masuk akal secara ekonomi bagi sebagian besar perusahaan Jepang untuk berinvestasi dalam produksi chip domestik, kata Masatsune Yamaji, seorang analis senior dan ahli semikonduktor di perusahaan konsultan Gartner.

“Jika membuat fab menghasilkan banyak uang untuk perusahaan Jepang, maka mereka akan berinvestasi dalam kapasitas produksi,” katanya, mengacu pada pabrik fabrikasi semikonduktor. “Tapi, dalam 15 tahun terakhir, perusahaan Jepang tidak berinvestasi dalam evolusi proses produksi semikonduktor.”

Pembuat chip Jepang Rohm menerima jutaan dolar subsidi dari METI untuk membangun chip yang lebih hemat energi untuk aplikasi industri di pabriknya di luar negeri.

Sementara perusahaan melakukan beberapa operasinya di Jepang, dana tidak cukup untuk membujuknya untuk memindahkan pabriknya kembali ke rumah, kata Tatsuhide Goto, manajer hubungan masyarakat perusahaan.

Seperti halnya pemerintah, perusahaan khawatir tentang risiko geopolitik terhadap operasinya di luar negeri. Tapi, setidaknya untuk saat ini, katanya, “kami tidak mempertimbangkan untuk mengubah model bisnis kami.”