Julie Benko Adalah ‘Gadis Lucu’ yang Belum Pernah Didengar Siapapun, Sampai Sekarang

Untuk mendengar lebih banyak audio stories dari publikasi seperti The New York Times, unduh Audm untuk iPhone atau Android.

Di awal musikal “Funny Girl”, Fanny Brice yang muda dan gigih menyanyikan sebuah baris yang bahkan siapa pun yang sedikit mengenal pertunjukan itu akan akrab dengannya: “aku … (deedle-dee deedle-dee) bintang terbesar… (deedle-dee deedle-dee).

“aku oleh jauh,” lanjutnya, dengan chutzpah yang menawan. “Tapi tidak ada yang mengetahuinya.”

Lima kata itu – “tapi tidak ada yang mengetahuinya” – telah menjadi sumber penghiburan bagi Julie Benko, yang menutupi Brice karya Beanie Feldstein dalam kebangkitan pertunjukan Broadway. Benko sangat menyadari kekecewaan yang mungkin dirasakan beberapa penonton ketika mereka membuka Playbills mereka dan melihat secarik kertas putih jatuh: “Peran Fanny Brice akan dimainkan oleh …”

Tetapi pada adegan kedua, di mana Brice, seorang penyelundup canggung dengan impian karir panggung, mencoba untuk mendapatkan pekerjaan bersama sekelompok gadis paduan suara berkaki panjang, Benko mengatakan dia merasa lega.

Lagu tersebut memberi Benko, sang aktris, kesempatan untuk menyamakan kedudukan dengan penonton: Tentu, mungkin kalian belum pernah mendengar tentang Julie Benko, tetapi tidak ada yang pernah mendengar tentang Brice pada awalnya, jadi mengapa tidak mencobanya?

“kalian merasa mereka mulai mendukung kalian, kalian merasakan mereka di tim kalian,” kata Benko dalam wawancara baru-baru ini di dekat Teater August Wilson, tempat kebangkitan Broadway sedang berlangsung. “Dan kemudian di akhir ‘I’m the Greatest Star,’ mereka sangat senang berada di sana karena mereka merasa menjadi bagian dari perjalanan, bagian dari story.”

Setidaknya untuk saat ini, Benko, 33, bisa melepaskan kecemasan yang datang dengan secarik kertas putih itu.

Untuk pertunjukan selama sebulan yang dimulai Selasa malam, dia akan menjadi Fanny Brice yang diharapkan penonton. Setelah Feldstein mengumumkan bahwa dia akan meninggalkan peran tersebut pada 31 Juli, hampir dua bulan lebih awal dari yang dijadwalkan, pihak produksi meminta Benko untuk mengambil alih hingga 4 September, setelah itu mantan bintang “Glee” Lea Michele akan turun tangan. menempatkan Benko di dekat pusat obsesi media yang dia katakan telah dia coba abaikan, alih-alih memilih untuk fokus pada kesempatan untuk peran seumur hidup.

Di musim gugur, Benko akan dijamin tagihan tertinggi seminggu sekali, pada hari Kamis — promosi yang tampaknya, setidaknya sebagian, mengangguk pada fakta bahwa dia telah membuktikan dirinya lebih dari sekadar pengganti selama beberapa bulan terakhir. Benko telah mengisi posisi Feldstein di 26 penampilan sejak “Funny Girl” dibuka pada bulan April. Sepanjang jalan, dia telah memantapkan dirinya di lingkaran pecinta teater sebagai pemain yang pantas dilihat.

Ini dimulai dengan beberapa komentar memuja di papan pesan Broadway. Kemudian TikToks-nya memberi publik window ke dalam proses terburu-buru dipanggil untuk melakukan pertunjukan dalam waktu singkat, melipatgandakan kesadaran publik akan keberadaannya. Hari-hari ini, katanya, dia dikenali oleh orang asing hampir setiap hari di kota.

Di antara penggemar Broadway di pertunjukan pertama larinya pada hari Selasa, Benko adalah entitas yang dikenal. Pemegang tiket yang lebih muda cenderung mengenalnya dari TikToks viral-nya, sementara yang lebih tua telah mendengar tentang dia melalui selentingan teater mereka.

Pada saat tampaknya produser Broadway sangat fokus untuk merekrut selebriti terkenal yang mereka harap akan meraup penjualan tiket, segmen industri cognoscenti bersemangat untuk merayakan keberhasilan aktris yang relatif tidak dikenal yang telah bekerja sebagai pengganti untuk produksi tingkat Broadway sejak dia berusia 19 tahun.

“Dia pasti berada di puncak dunia – aku bersemangat untuknya,” Tucker Christon, 48, seorang penggemar Broadway seumur hidup, mengatakan saat istirahat di pertunjukan hari Selasa. “Bisakah itu berjalan melalui musim gugur tanpa nama besar? aku kira tidak demikian. Tapi beri dia empat minggu dan, halo! Dia bisa melakukan apapun yang dia mau setelah ini.”

Ini juga merupakan saat ketika Broadway lebih vokal tentang apresiasinya terhadap pemain pengganti dan swing — pemain yang, selama pandemi, menjadi lebih penting dari sebelumnya. Dalam email yang memuji Benko, Michele menyebut komitmennya pada produksi sebagai “penyelamat” pertunjukan di tengah Covid dan transisi casting.

“Orang-orang telah merayakan fakta bahwa para siswa membuat pertunjukan tetap berjalan dengan cara yang menurut aku tidak mereka lakukan sebelumnya,” kata Benko.

Tumbuh di Fairfield, Conn., Benko mulai membayangkan karir di teater musikal setelah produksi “Fiddler on the Roof” di JCC lokal, di mana ayahnya berperan sebagai pemilik penginapan dan ibunya berperan sebagai penduduk desa. Dia berusia 14 tahun, dan pertunjukan itu disutradarai oleh Tobi Beth Silver, seorang pelatih akting profesional yang dikenal karena mengajar para pemain muda di Broadway, termasuk anak-anaknya di “The Lion King.”

“Sudah jelas bagi aku hari itu: Gadis ini akan berhasil,” kata Silver, mengingat ketika dia melihat audisi Benko.

Berperan sebagai Hodel, putri tertua kedua di “Fiddler,” Benko mendapatkan ciuman pertamanya selama produksi JCC. Pertunjukan itu juga memberinya kesempatan untuk belajar dengan Silver, yang membantu mempersiapkannya untuk mengikuti audisi untuk Tisch School of the Arts di Universitas New York dan memperkenalkannya kepada manajer bakat pertamanya.

Waktu Benko sebagai sarjana yang belajar teater musikal diselingi oleh tugas tur. Setelah tahun pertamanya di Tisch, ia mempelajari lima peran dalam tur “Kebangkitan Musim Semi” nasional pada tahun 2008, dan kemudian bergabung dengan tur “Les Misérables”, di mana ia meningkatkan perannya dari peran sebagai pengganti, “pelacur” dan “istri pemilik penginapan”. ” untuk menjadi Cosette.

Karirnya mencapai lingkaran penuh pada tahun 2015 ketika dia bekerja sebagai ayunan dalam kebangkitan Broadway “Fiddler,” yang berarti dia harus siap untuk masuk sebagai salah satu dari empat putri Tevye, serta empat peran ansambel, pada waktu tertentu. malam.

Tapi itu pun tidak bisa mempersiapkannya untuk semua yang diperlukan untuk bermain sebagai Fanny Brice.

“aku telah meliput delapan peran di ‘Fiddler,’ dan aku merasa Fanny lebih dari semua yang disatukan,” kata Benko, menambahkan, dengan keceriaan seperti Brice: “Plus Tevye mungkin.”

Tidak seperti Feldstein dan Michele, yang sama-sama mengatakan bahwa mereka telah lama bermimpi bermain Brice, Benko tidak memiliki fantasi seperti itu. Itu adalah serangga yang entah bagaimana dia hindari untuk ditangkap, meskipun dia adalah seorang gadis Yahudi yang terobsesi dengan teater musikal. Ketika dia mendapat panggilan balik untuk menjadi siaga Feldstein tahun lalu, dia memutuskan sudah waktunya untuk menonton film asli tahun 1968, yang diambil oleh Barbra Streisand setelah kesuksesannya dalam produksi Broadway asli mengubahnya menjadi bintang.

Tapi Benko berhati-hati untuk tidak membayar juga banyak perhatian ke versi Hollywood. Penampilan ikonik pemenang Oscar Streisand tidak memainkan peran kecil dalam kesulitan yang dialami produser Broadway selama beberapa dekade dalam menghidupkan kembali musikal. Benko ingin berhati-hati untuk tidak mencoba peniruan identitas, sentimen yang dibagikan Feldstein.

Begitu dia mendapatkan pekerjaan itu, Benko lebih berniat mempelajari kebiasaan dan tingkah laku Fanny Brice asli yang menjadi dasar musikal itu: seorang aktris komik yang menjadi bintang di Ziegfeld Follies dan jatuh cinta pada penjudi dan penipu yang licin. Nick Arnstein (diperankan oleh Ramin Karimloo). Sebelum latihan dimulai pada bulan Februari, Benko membaca biografi Brice dan kutipan dari buku hariannya. Dia bekerja dengan seorang arsiparis di Perpustakaan Umum New York untuk Seni Pertunjukan untuk menonton rekaman lama Brice melakukan tarian konyol dan mengubah wajahnya menjadi ekspresi konyol.

“Dia memiliki selera yang tak terpuaskan untuk dunia drama, untuk dunia story,” Brandon Dirden, yang mengajar Benko ketika dia kembali ke NYU untuk sekolah pascasarjana, mengatakan tentang mantan muridnya. “Dia tidak meninggalkan kebutuhan bisnis yang terlewat.”

Saat Feldstein berlatih, Benko duduk di sela-sela membuat catatan, merekam detail tentang langkah dan maksud di balik dialog. Setelah latihan berakhir, Benko akan berlari bersama suaminya dan kolaborator musiknya, Jason Yeager, di ruang tamu mereka. Dia bernyanyi melalui seluruh skor hampir setiap hari untuk membangun stamina, dan akan berlatih urutan ketukan “Rat-Tat-Tat-Tat” di cermin ukuran penuh, kenang Yeager.

Latihan utamanya difokuskan pada pemeran utama, jadi baru pada hari penampilan pertamanya, pada tanggal 29 April, Benko harus menjalani latihan panggung dengan kostum, lampu, dan mikrofon.

Ketika dia berjalan di atas panggung malam itu, Benko terkejut disambut dengan tepuk tangan meriah — tepuk tangan masuk! “Itu mungkin momen paling mendebarkan dalam hidup aku,” katanya.

Dia merasa nyaman dengan koreografi di atas panggung, tetapi koreografi di luar panggung — khususnya, banyak perubahan kostum pertunjukan — yang lebih sulit untuk dipraktikkan. Pertunjukan, yang mengikuti Brice dari remaja akhir hingga awal 30-an, dikemas dalam empat wig dan 21 kostum, 19 di antaranya adalah perubahan cepat yang perlu dilakukan dalam waktu satu menit.

Di atas panggung, penelitian Benko tentang Brice terbukti. Dia melebarkan matanya yang besar dan ekspresif ke piring kejutan atau ketidakpercayaan, dan, sambil menari, dia memutarnya, dengan berlebihan, seolah berkata, “Bukankah aku wanita seperti itu?” Dalam rekaman lama, beberapa di antaranya dia temukan di YouTube, Benko mendapat inspirasi dari tarian kecil yang lucu di mana Brice menggoyangkan lengannya dan menyeret kakinya seperti balerina wannabe.

“kalian melihat kerentanan, kalian melihat kecerdasan,” kata Bartlett Sher, sutradara pemenang Tony yang bekerja dengan Benko di “Fiddler” dan pada satu titik kekuatan kreatif di balik kebangkitan “Gadis Lucu” yang pada akhirnya tidak terwujud. membuahkan hasil. (Pada 2011, dia memberi tahu The Times bahwa Brice adalah bagian tersulit yang pernah dia perankan.)

“aku pikir semua yang aku sukai tentang ‘Funny Girl’ muncul saat melihatnya memainkan peran itu,” kata Sher tentang menonton Benko. “Ketika kalian melakukan salah satu bagian ini, kalian menghubungkan seluruh perusahaan ke belakang kalian dan kalian menarik dan menarik semua orang ke depan – dan dia benar-benar melakukan itu.”

Benko menyadari bahwa tekanan yang datang dengan tanggung jawab itu bisa menghabiskan banyak waktu jika dia membiarkannya. Tetapi alih-alih memproyeksikan kesempurnaan, dia memilih untuk terbuka tentang kesalahannya. Dia kadang-kadang bahkan menarik perhatian mereka, seperti ketika dia memposting TikTok tentang pertunjukan di mana dia membuat lirik di “Don’t Rain on My Parade,” menyanyikan “bersiaplah untukku cinta, karena aku seorang Palu,” alih-alih “karena aku pendatang.”

Di awal karirnya, katanya, dia akan menyiksa dirinya sendiri karena kesalahan seperti itu. Tetapi setelah lebih dari satu dekade di industri ini, dia telah belajar untuk menertawakannya dan menerimanya sebagai bagian dari proses.

“aku akhirnya mencapai titik di mana aku memutuskan bahwa jika aku ingin membuat diri aku sengsara, aku harus memilih sesuatu yang membuat aku kaya,” katanya.

Saat Michele bersiap untuk mewarisi peran tersebut, Benko akan segera ditugaskan untuk mempelajari perubahan apa pun yang mungkin diadopsi aktris tersebut: penyesuaian pada dialog, pemblokiran, atau perubahan kunci. Ketika Michele tiba, gelar Benko akan berubah dari “siaga” menjadi “bergantian”, untuk mencerminkan penampilannya yang dijadwalkan secara rutin. Tetapi untuk bulan berikutnya, dia akan memiliki kesempatan untuk sepenuhnya menyesuaikan diri dengan perannya sebagai Fanny Brice dan cukup santai untuk membiarkan beberapa kesenangan alami muncul.

“Ketika kalian mendapatkan kesempatan untuk memainkan peran yang luar biasa, tidak perlu menganggapnya terlalu serius,” katanya. “Kau hanya perlu menikmatinya.”

Audio diproduksi oleh Hitung Abecassis.