Juri Memerintahkan Alex Jones untuk Membayar $45,2 Juta dalam Kasus Sandy Hook

AUSTIN, Texas – Seorang juri Texas memerintahkan ahli teori konspirasi Alex Jones pada hari Jumat untuk membayar orang tua dari seorang anak yang terbunuh di sekolah Sandy Hook tahun 2012 yang menembak $45,2 juta sebagai ganti rugi karena menyebarkan kebohongan bahwa mereka membantu melakukan pembantaian.

Juri mengumumkan keputusannya sehari setelah memberi orang tua lebih dari $4 juta sebagai ganti rugi dan setelah kesaksian pada hari Jumat bahwa Mr. Jones dan Free Speech Systems, perusahaan induk dari outlet media penjaja informasi yang salah, Infowars, bernilai $135 juta untuk $270 juta.

Mr Jones ditemukan bertanggung jawab tahun lalu karena mencemarkan nama baik keluarga korban sambil menyebarkan teori palsu bahwa penembakan telah menjadi bagian dari rencana pemerintah untuk menyita senjata api Amerika dan bahwa keluarga korban telah terlibat dalam skema tersebut.

Kompensasi kerusakan didasarkan pada kerusakan terbukti, kehilangan atau cedera, dan sering dihitung berdasarkan nilai pasar wajar dari properti yang rusak, kehilangan upah dan biaya, menurut Cornell Law School. Ganti rugi dimaksudkan untuk menghukum perilaku yang sangat berbahaya dan cenderung diberikan atas kebijaksanaan pengadilan, dan terkadang banyak kelipatan dari penghargaan kompensasi.

Kasus yang diputuskan minggu ini dibawa oleh Scarlett Lewis dan Neil Heslin, yang putranya yang berusia 6 tahun, Jesse Lewis, meninggal dalam serangan di Newtown, Conn. Itu adalah yang pertama muncul dari beberapa tuntutan hukum yang diajukan oleh orang tua korban pada tahun 2018 .

“Ini adalah hari yang penting untuk kebenaran, untuk keadilan, dan aku sangat bahagia,” kata Lewis di ruang sidang setelah putusan.

Sebelum juri mulai berunding tentang ganti rugi, Wesley Todd Ball, seorang pengacara untuk keluarga tersebut, mengatakan kepada juri bahwa ia memiliki “kemampuan untuk mengirim pesan untuk semua orang di negara ini dan mungkin dunia ini untuk mendengar.”

“Kami meminta kalian mengirim pesan yang sangat, sangat sederhana, dan itu adalah: Hentikan Alex Jones,” katanya. “Hentikan monetisasi informasi yang salah dan kebohongan. Silahkan.”

Mr Ball telah meminta juri untuk ganti rugi sekitar $ 146 juta, di samping $ 4 juta sebagai ganti rugi yang diberikan pada hari Kamis.

Berapa banyak Mr Jones benar-benar harus membayar ganti rugi pasti akan menjadi subyek litigasi lebih lanjut. Hukum Texas membatasi ganti rugi sebesar dua kali ganti rugi ditambah $750.000.

Tetapi Mark Bankston, seorang pengacara untuk Heslin dan Ms. Lewis, mengatakan kepada wartawan pada hari Kamis bahwa masalah tersebut kemungkinan akan berakhir di Mahkamah Agung Texas, dan para ahli hukum mengatakan ada ketidaksepakatan tentang konstitusionalitas topi.

Pengacara Mr. Jones, F. Andino Reynal, mengatakan penghargaan hukuman pada akhirnya akan dikurangi menjadi $1,5 juta.

Mr Jones percaya “Amandemen Pertama sedang dikepung, dan dia berharap untuk melanjutkan perjuangan,” kata Mr Reynal setelah putusan.

Setelah penghargaan juri, Hakim Maya Guerra Gamble juga membuka jalan untuk langkah lain yang bisa terbukti bermasalah bagi Tuan Jones.

Pengacara keluarga telah mengungkapkan selama persidangan bahwa tim Mr. Jones telah mengirim mereka, tampaknya secara tidak sengaja, sejumlah besar data dari ponsel Mr. Jones, dan pada hari Jumat Hakim Gamble mengatakan dia tidak akan menghalangi pengacara untuk Mr Heslin dan Ms Lewis memberikan pesan kepada penegak hukum dan komite DPR 6 Januari.

Komite telah memanggil Mr. Jones dalam penyelidikannya atas perannya dalam membantu merencanakan unjuk rasa pro-Trump di Washington pada 6 Januari 2021, yang mendahului serangan terhadap Capitol.

Dalam kasus pencemaran nama baik Sandy Hook, persidangan untuk ganti rugi dalam gugatan lain dijadwalkan akan dimulai bulan depan di Connecticut, tetapi bisa ditunda karena pengajuan kebangkrutan minggu lalu oleh Free Speech Systems. Pengacara keluarga mengkritik langkah tersebut sebagai upaya lain oleh Mr. Jones untuk melindungi kekayaannya dan menghindari penilaian.

Kasus Texas memungkinkan penggugat untuk memperkenalkan kesaksian tentang kekayaan Mr. Jones dan operasi perusahaannya, yang selain membawa siarannya menghasilkan uang dengan menjual barang dagangan.

Bernard Pettingill Jr., seorang ekonom forensik dan mantan profesor ekonomi di Institut Teknologi Florida, bersaksi sebagai saksi untuk Mr. Heslin dan Ms. Lewis pada hari Jumat bahwa Mr. Jones “adalah orang yang sangat sukses.”

Infowars memiliki pendapatan tahunan rata-rata $53,2 juta antara September 2015 dan Desember 2018, kata Mr. Pettingill. Sejak itu, ada “peningkatan sehat yang bagus” dalam pendapatan perusahaan, termasuk dari penjualan barang dagangan dan suplemen, dan menghasilkan hampir $65 juta tahun lalu, katanya.

Pada satu titik, Mr. Jones membayar dirinya sendiri rata-rata $6 juta per tahun, kata Mr. Pettingill.

Dalam pengajuan kebangkrutannya, Free Speech Systems melaporkan aset $ 14,3 juta per 31 Mei, dengan $ 1,9 juta dalam laba bersih dan hampir $ 11 juta dalam penjualan produk. Free Speech Systems juga memiliki utang hampir $79,2 juta, 68 persennya dalam bentuk catatan untuk PQPR Holdings, sebuah entitas yang menyebut Tuan Jones sebagai manajer.

Tahun lalu, setelah Mr. Jones dinyatakan bertanggung jawab secara default dalam kasus Sandy Hook, dia mulai menyalurkan $ 11.000 per hari ke PQPR, kata Mr. Pettingill.

Pinjaman “raksasa” dari PQPR, sebuah perusahaan cangkang tanpa karyawan, sebenarnya adalah Tuan Jones “menggunakan uang itu sebagai cakar untuk membayar dirinya kembali,” kata Tuan Pettingill, meskipun pengacara Tuan Jones bersikeras bahwa PQPR adalah perusahaan nyata . Catatan lain diatur untuk jatuh tempo ketika Tuan Jones adalah 74 (dia sekarang 48).

Tuan Pettingill mengatakan dia telah berhasil melacak sembilan perusahaan swasta yang terkait dengan Jones, tetapi harus mengumpulkan informasi sebagian karena tim Tuan Jones menolak perintah penemuan.

“Kami tidak bisa benar-benar mengetahui apa yang dia lakukan untuk mencari nafkah, bagaimana dia benar-benar menghasilkan uang,” katanya.

“Bagan organisasinya adalah T terbalik, yang berarti semuanya mengalir ke Alex Jones. Alex Jones membuat semua keputusan besar, dan aku pikir Alex Jones tahu di mana uangnya,” kata Mr. Pettingill. “Dia bisa mengatakan dia bangkrut, dia tidak punya uang, tapi kita tahu itu tidak benar.”

Mr. Reynal, pengacara Mr. Jones, mengatakan dalam pernyataan penutupnya pada hari Jumat bahwa “kami tidak mendapatkan bukti tentang apa yang sebenarnya dimiliki Alex Jones hari ini, kami tidak mendapatkan apa pun dari apa yang dimiliki FSS hari ini, berapa banyak uang mereka miliki, aset apa yang harus mereka bayar.”

Mr. Jones dan rekan-rekannya seperti Genesis Communications Network, yang membantu sindikat acaranya selama beberapa dekade, telah mengklaim terlibat dalam masalah keuangan, menggunakan kasus pencemaran nama baik sebagai kesempatan untuk meminta sumbangan kepada penggemar.

Tuan Jones telah mengeluh bahwa pendapatannya turun setelah dia dilarang dari platform media sosial utama pada tahun 2018. Tuan Bankston mendorong kembali ke pengadilan pada hari Rabu: “Yah, setelah deplatforming kalian, jumlah kalian terus membaik,” katanya.

Setelah vonis pada hari Jumat, Ms. Lewis menekankan pentingnya mendapatkan kesempatan selama persidangan untuk menghadapi Mr. Jones secara langsung di ruang sidang awal minggu ini.

“aku harus menatap matanya dan aku harus memberi tahu dia dampak tindakannya terhadap aku dan keluarga aku dan bukan hanya kami — semua keluarga Sandy Hook lainnya, semua orang yang tinggal di Sandy Hook dan kemudian efek riak yang ditimbulkannya. yang ada di seluruh dunia,” katanya. “Itu adalah momen katarsis bagi aku.”

Itu juga penting, katanya, bahwa Mr Jones melihat video, disajikan di pengadilan, Jesse hidup, berlari melalui lapangan. “aku pikir dia telah dihukum,” katanya tentang Mr Jones. “aku pikir dia telah dimintai pertanggungjawaban, dan aku berharap dia benar-benar mengingatnya karena pada akhirnya cinta adalah pilihan, dan apa yang dia keluarkan – kebohongan, kebencian – itu juga pilihan.”

Elizabeth Williamson dilaporkan dari Austin, Tiffany Hsu dari San Francisco dan Michael Levenson Dari New York.