Kampanye 2016 Menjulang Besar saat Departemen Kehakiman Mengejar Penyelidikan 6 Januari

Ketika penyelidikan Departemen Kehakiman atas serangan di Capitol semakin mendekati mantan Presiden Donald J. Trump, hal itu telah mendorong pengingat yang gigih — dan peringatan — akan reaksi yang disebabkan oleh penyelidikan terhadap Mr. Trump dan Hillary Clinton selama kampanye kepresidenan 2016.

Jaksa Agung Merrick B. Garland bermaksud menghindari kesalahan sekecil apa pun, yang dapat mencemari penyelidikan saat ini, memberikan alasan kepada pembela Mr. Trump untuk mengklaim penyelidikan itu didorong oleh permusuhan, atau membatalkan upayanya untuk merehabilitasi reputasi departemen setelah politik perang tahun-tahun Trump.

Mr. Garland tidak pernah secara serius mempertimbangkan untuk fokus pada Mr. Trump sejak awal, seperti yang telah dilakukan penyelidik sebelumnya dengan Mr. Trump dan dengan Mrs. Clinton selama penyelidikan emailnya, kata orang-orang yang dekat dengannya. Akibatnya, para penyelidiknya telah mengambil pendekatan yang lebih metodis, dengan hati-hati memanjat rantai personel di balik rencana 2020 untuk menyebutkan daftar pemilih Trump palsu di negara bagian medan pertempuran yang telah dimenangkan oleh Joseph R. Biden Jr.

Ketika jaksa menyelidiki lebih dalam tentang orbit Mr. Trump, mantan presiden dan sekutunya di Kongres hampir pasti akan menuduh Departemen Kehakiman dan FBI melakukan perburuan yang bermotif politik. Pola serangan itu, seperti yang diketahui oleh Garland dan direktur FBI, Christopher Wray, adalah “Badai Silang”, investigasi terhadap hubungan kampanye Trump dengan Rusia, yang terus dibantah oleh Trump sebagai tipuan partisan.

Kesalahan dan keputusan dari periode itu, sebagian, menyebabkan peningkatan lapisan pengawasan, termasuk perubahan kebijakan besar di Departemen Kehakiman. Jika keputusan dibuat untuk membuka penyelidikan kriminal terhadap Trump setelah dia mengumumkan niatnya untuk mencalonkan diri dalam pemilihan 2024, seperti yang dia sarankan, para pemimpin departemen harus menandatangani penyelidikan apa pun di bawah aturan internal yang ditetapkan oleh Jaksa Agung William P. Barr dan disahkan oleh Mr. Garland.

“Jaksa Agung Garland dan mereka yang menyelidiki upaya tingkat tinggi untuk membatalkan hasil pemilihan 2020 sangat menyadari bagaimana kesalahan langkah, baik oleh FBI atau jaksa, akan diperkuat dan digunakan untuk tujuan politik,” kata Mary B. McCord , seorang pejabat tinggi Departemen Kehakiman selama pemerintahan Obama. “aku berharap ada tambahan lapisan tinjauan dan pengawasan dari setiap langkah investigasi.”

Tn. Wray tampaknya melanjutkan dengan tingkat kehati-hatian yang sama, dengan harapan melindungi biro dari serangan di masa depan dengan memastikan agennya beroperasi sesuai buku dan memberi tahu pimpinan Departemen Kehakiman. Itu berarti mengikuti aturan ketat FBI dan “tidak hanya melakukan hal yang benar, tetapi melakukannya dengan cara yang benar,” Mr. Wray sering mengatakan. Itu juga berarti Mr. Wray tidak akan melakukannya sendiri, seperti yang dilakukan pendahulunya, James B. Comey, yang terkenal.

Biro yang biasanya agresif, yang menggunakan setiap alat investigasi di gudang senjatanya selama penyelidikan Rusia, bahkan belum membuka kasus yang menargetkan pemilih palsu pada awal musim gugur 2021, beberapa bulan setelah rincian skema luas diketahui publik, dua mantan penegak hukum federal. kata pejabat.

Pada tahun 2015, di tengah protes atas penggunaan akun email pribadi Nyonya Clinton, pejabat senior FBI — tanpa berkonsultasi dengan pejabat tinggi departemen, termasuk Mr. Comey — membuka penyelidikan kriminal apakah dia telah salah menangani informasi rahasia.

Pada Mei 2017, FBI membuka penyelidikan penghalangan terhadap Trump sendiri, membuat pimpinan Departemen Kehakiman lengah dan memicu badai politik. Keputusan itu juga memicu kecurigaan Trump dan para pendukungnya bahwa apa yang disebut deep state ingin melemahkan kepresidenannya.

Setelah kemenangan pemilihan Trump yang menakjubkan, Nyonya Clinton dan para pendukungnya menyalahkan Comey, berpendapat bahwa pernyataan publiknya yang tidak biasa tentang status penyelidikan emailnya telah secara tidak sengaja membentuk hasil pemilihan. Presiden baru akan segera menemukan kesalahan dengan direktur juga.

Kesediaan Trump untuk menyerang Departemen Kehakiman berada di depan pikiran para pejabat di departemen dan biro ketika mereka bergegas untuk menanggapi serangan 6 Januari, dan upaya lain untuk membalikkan kerugian Trump, kata pejabat saat ini dan mantan pejabat.

Pengacara yang menjalankan departemen pada saat itu, termasuk penjabat jaksa agung, Jeffrey A. Rosen, dan penjabat wakil jaksa agung, Richard P. Donoghue, telah berhasil menghentikan Trump untuk merebut kekuasaan mereka sehingga dia dapat tetap menjabat secara ilegal. . Mereka tidak memiliki ilusi tentang kesediaannya untuk melemahkan penyelidikan apa pun.

Mereka juga tahu bahwa banyak dari keputusan mereka suatu hari nanti akan dipublikasikan. Itu memperkuat kecenderungan mereka untuk tidak membuat langkah berani sebelum tim Presiden Biden mengambil alih, jika tindakan mereka diteliti secara publik dalam dengar pendapat pengawasan – terutama jika Partai Republik mendapatkan kembali kendali atas Kongres.

Sore ketika para perusuh menyerbu Capitol, Mr. Garland sedang menyelesaikan pidato tentang supremasi hukum. Dia menonton di televisi saat Kongres berubah menjadi TKP yang harus segera dia selidiki.

Setiap orang yang menyaksikan serangan itu “mengerti, jika mereka tidak mengerti sebelumnya, supremasi hukum bukan hanya omongan pengacara,” kata Mr. Garland pada upacara keesokan harinya. “Kegagalan untuk menjelaskan dengan kata-kata dan perbuatan bahwa hukum kita bukan instrumen tujuan partisan” akan membahayakan negara, tambahnya.

Mr Garland telah mempertimbangkan peran Departemen Kehakiman dalam demokrasi sejak tahun 1970-an, ketika ia bekerja untuk Jaksa Agung Benjamin R. Civiletti untuk membantu menyusun perubahan yang menangani penyalahgunaan kekuasaan presiden era Watergate.

Pada akhir Maret, ketika Garland mengambil alih departemen tersebut, dia menerapkan taktik bottom-up yang telah digunakan oleh penjabat pengacara AS yang ditunjuk Trump di Washington: kumpulkan dan tangkap para penyerang, dan kemudian mungkin komunikasi dan wawancara mereka akan membuahkan hasil. informasi yang akan membawa mereka ke target yang lebih kuat.

Pendekatan itu—diringkas dengan mantra menyelidiki “kejahatan, bukan orang”—kadang-kadang menyebabkan ketegangan antara pejabat tinggi dan jaksa federal di Washington yang menjalankan penyelidikan dari hari ke hari.

Sejak awal, Mr. Garland dan wakil utamanya, Lisa O. Monaco — mantan pejabat senior di FBI dan mantan jaksa federal yang berorientasi pada detail — menetapkan standar yang tinggi. Tapi mereka tidak membatasi jaksa untuk mengejar jalan yang mereka lihat didukung oleh bukti: Monaco mendesak jaksa untuk mencurahkan sumber daya tambahan untuk menyelidiki pendanaan perusuh, dan hubungan potensial dengan pemerintah asing, menurut mantan pejabat departemen.

Departemen tampaknya tidak segera menangkap pengungkapan publik yang dibuat pada musim gugur 2021 bahwa seorang pengacara top Trump, John Eastman, telah mendorong skema pemilih palsu.

Namun secara bertahap, sebagian besar tersembunyi dari pandangan publik, mereka mulai mengejar petunjuk itu, dan lainnya yang akhirnya membuat mereka lebih langsung mempertanyakan keterlibatan Trump.

Pada saat itu, Christopher R. Kavanaugh, yang telah memperoleh pengalaman terorisme domestik yang luas sebagai jaksa di Charlottesville, Va., setelah unjuk rasa sayap kanan yang mematikan di sana pada tahun 2017, ditugaskan untuk mengelola penyelidikan 6 Januari yang meluas. Penyelidikan menyentuh hampir setiap negara bagian di negara itu dan termasuk ratusan tersangka.

Ketika Kavanaugh meninggalkan kantor setelah ratusan penangkapan pada awal Oktober untuk menjadi pengacara AS di Charlottesville, dia digantikan oleh Thomas P. Windom, seorang jaksa federal yang agresif dan kurang dikenal dari Maryland yang juga menangani terorisme domestik tingkat tinggi. kasus.

Mr Windom memperluas penyelidikan pemilih, menurut orang-orang yang mengetahui situasinya. Dia juga terus mengawasi penyelidikan terpisah oleh inspektur jenderal departemen ke Jeffrey Clark, mantan pejabat Departemen Kehakiman yang telah menjadi pusat upaya Trump yang gagal pada akhir tahun 2020 untuk mempersenjatai para jaksa penuntut negara agar mendukung klaimnya. kecurangan pemilu.

Kedua investigasi itu sudah mengumpulkan tenaga ketika komite DPR yang memeriksa 6 Januari mempercepat penyelidikan publiknya yang jauh lebih banyak—salah satunya dimaksudkan untuk menekan Garland agar bergerak lebih cepat untuk mengejar Trump.

Pada bulan April, jaksa telah mengambil email dari pejabat senior di Gedung Putih Trump.

Pada bulan Juni, inspektur jenderal memperoleh surat perintah untuk perangkat elektronik milik Mr. Clark, Mr. Eastman dan Ken Klukowski, mantan pejabat Departemen Kehakiman lainnya. Seorang pengacara untuk Mr Klukowski tidak segera menanggapi permintaan komentar.

Dan pada hari Rabu, setelah tersiar kabar bahwa dua pembantu utama mantan Wakil Presiden Mike Pence telah muncul di hadapan dewan juri, Mr. Windom mengajukan pemberitahuan ke Pengadilan Distrik AS di New Mexico. Diungkapkan bahwa seorang agen federal telah memperoleh surat perintah penggeledahan kedua awal bulan ini untuk telepon Tuan Eastman — pertama kali nama Tuan Windom muncul pada pengajuan kasus publik dalam masalah terkait Trump.

Setelah surat perintah penggeledahan itu, Departemen Kehakiman membentuk apa yang disebut tim penyaring untuk menangani setiap informasi yang berpotensi istimewa yang diperoleh dari surat perintah itu, menurut pengarsipan.

Sebelumnya, hanya diketahui bahwa inspektur jenderal departemen telah memperoleh surat perintah penggeledahan untuk Tuan Eastman untuk penyelidikan internal departemen yang lebih sempit yang telah dimulai setelah kerusuhan 6 Januari.

Dalam pernyataan publiknya, Tuan Garland telah menunjukkan kesadaran akan bahaya luar biasa yang dihadapi departemennya, dan negara pada umumnya, saat para penyelidik mendekati calon presiden sekali dan mungkin di masa depan yang popularitasnya terkait erat dengan klaimnya bahwa dia sedang dianiaya oleh pendirian Washington.

Pekan lalu, Mr. Garland duduk di ruang konferensinya di Departemen Kehakiman, diapit oleh lukisan minyak dari dua pendahulu yang dia kagumi — Robert F. Kennedy dan Edward H. Levi — untuk menyatakan bahwa tidak seorang pun, bahkan Mr. Trump, yang “ di atas hukum.”

Pernyataan yang pernah ia lontarkan di depan publik itu banyak disebarluaskan di media sosial.

Tapi sebelum itu, Mr. Garland mengatakan sesuatu yang, dalam beberapa hal, lebih mencerminkan pendekatannya yang hati-hati terhadap penyelidikan yang dia sebut sebagai yang terbesar dan terpenting dalam sejarah departemen selama 152 tahun.

“Kita harus meminta pertanggungjawaban setiap orang yang bertanggung jawab secara pidana karena mencoba untuk membatalkan pemilihan yang sah, dan kita harus melakukannya dengan cara yang penuh integritas dan profesionalisme, cara Departemen Kehakiman melakukan penyelidikan,” katanya.

“Keduanya diperlukan untuk mencapai keadilan dan untuk melindungi demokrasi kita.”

Michael S. Schmidt dan Alan Feuer pelaporan kontribusi.