Kebakaran Hutan Arizona Menghancurkan Gedung Observatorium

Para astronom menyaksikan dalam ketakutan selama seminggu terakhir ketika api yang tumbuh merambat ke lereng gunung Arizona menuju Observatorium Nasional Kitt Peak, memaksa 40 orang untuk mengungsi beberapa hari sebelum kobaran api menghancurkan empat bangunan pada Jumat pagi.

Api, yang dikenal sebagai api Contreras, telah menghanguskan lebih dari 18.000 hektar, berkelok-kelok di antara daerah berpenduduk Pribumi di negara bagian dekat Tucson, dan para ilmuwan mungkin tidak dapat kembali ke observatorium selama berminggu-minggu. Tetapi teleskopnya, yang berjumlah puluhan, tetap aman pada Minggu sore, kata para pejabat, dan hanya empat bangunan, yang tidak digunakan untuk penelitian, yang hancur.

Petugas pemadam kebakaran telah menguasai 40 persen dari batas api meskipun gelombang panas Barat Daya yang berlebihan memperlambat upaya mereka, dan, karena api tidak menyebabkan kerusakan yang luas di daerah tersebut, masyarakat adat Pan Tak, yang telah dievakuasi, bersiap untuk kembali. Petugas pemadam kebakaran akan terus berpatroli di area tersebut.

Meskipun api telah mencapai puncaknya, dan ancaman terhadap observatorium tampaknya telah berkurang, panggilan dekat tersebut mewakili segi baru dari bencana iklim: membahayakan ilmu pengetahuan dan penelitian.

David Schlegel, ahli astrofisika dalam kelompok penelitian yang mengandalkan Teleskop Mayall mutakhir Kitt Peak, mengatakan bahwa kerusakan akibat kebakaran yang lebih luas, yang mungkin masih ditemukan di antara peralatan teknologi, dapat “menghentikan perkembangan kosmologi selama bertahun-tahun yang akan datang. .”

Kebakaran yang dipicu oleh sambaran petir tersebut telah menimbulkan gangguan yang cukup berarti bagi para ilmuwan dan masyarakat sekitar.

“Alih-alih melakukan pekerjaan minggu lalu, untuk sebagian besar, itu seperti berada dalam perang – kalian benar-benar terganggu oleh apa yang terjadi,” kata Dr. Schlegel. Dia menambahkan bahwa semua orang tahu tentang api selama berhari-hari sebelum puncaknya tetapi “sama sekali tidak ada yang dapat kalian lakukan.”

Kitt Peak, yang terletak di Tohono O’odham Nation, adalah observatorium astronomi pertama di Amerika Serikat yang didanai oleh National Science Foundation, dan diakui di seluruh dunia sebagai tengara dalam astronomi, kata Dr. Schlegel.

Schlegel bekerja di program Instrumen Spektroskopi Energi Gelap, yang telah menggunakan observatorium untuk map alam semesta berdasarkan urutan besarnya. Untuk merakit teknologinya saja, dibutuhkan sekitar 600.000 suku cadang yang dipesan khusus, katanya.

Sebelum api bisa mencapai struktur ilmiah, petugas pemadam kebakaran membersihkan bahan yang mudah terbakar di sekitar mereka, sebagai bentuk perlindungan. Tetapi paparan panas tinggi mungkin mempengaruhi peralatan dengan cara yang tidak langsung terlihat.

“Kemungkinan akan terjadi kerusakan asap atau infiltrasi debu ke dalam teleskop dan instrumen,” kata Dr. Schlegel. Namun, dia menambahkan, jika ada yang menyebabkan observatorium berhenti beroperasi selama beberapa bulan, “itu akan lebih baik daripada harus memulai dari awal.”

Bangunan yang rusak sebagian besar adalah asrama tempat para peneliti dan siswa akan tidur setelah menghabiskan sepanjang malam menggunakan teleskop dan peralatan lainnya.

Komunitas di daerah itu tidak jelas, meskipun mereka dekat, kata Dr. Michelle Edwards, direktur asosiasi observatorium. Dia mengunjungi observatorium pada hari Sabtu, ditemani oleh tim pemadam kebakaran dengan peralatan pelindung.

Dr Edwards mengatakan dia mengamati “api yang tersebar di puncak puncak” dan kerusakan jalan menuju gunung, serta sistem kelistrikan observatorium. Para ilmuwan mungkin tidak dapat kembali setidaknya selama enam minggu kecuali perubahan besar dalam cuaca, seperti badai petir, membantu memadamkan api, katanya. Prakiraan 10 hari untuk Kitt Peak mencakup kemungkinan hujan mulai Selasa, menurut Layanan Cuaca Nasional.

Observatorium tetap tertutup untuk umum sejak awal pandemi untuk menghormati kebijakan pertemuan sosial suku Tohono O’odham. The Nation mengurangi tindakan pencegahan itu pada 1 Juni, dan Dr. Edwards mulai merencanakan pembukaan kembali observatorium. Sekarang, itu “ditetapkan lebih jauh ke belakang,” katanya.

Dr. Evgenya Shkolnik, seorang profesor astrofisika di School of Earth and Space Exploration di Arizona State University, mengatakan bahwa murid-muridnya melakukan penelitian di observatorium dan kehilangan akses ke sana akan membuat mereka terpukul.

Ketika teleskop terancam, “pekerjaan kami terancam,” kata Dr. Shkolnik. “Tapi, juga, itu bisa sangat emosional. Kami juga memiliki kenangan indah di sana. Kami telah melatih siswa kami di sana, melatih diri kami sendiri, dan membuat penemuan hebat. Kami memiliki keterikatan pribadi dan emosional dengan teleskop kami.”