Kebakaran Hutan Terbesar di New Mexico Adalah Pembakaran yang Ditentukan. Apa Hutang Korban?

Depag, NM — Ini dimulai dari yang kecil, dengan tim karyawan federal menggunakan obor tetes untuk menyalakan api yang ditentukan di Hutan Nasional Santa Fe, yang bertujuan menipiskan hutan pinus yang lebat.

Namun saat angin April menderu melintasi pegunungan di utara New Mexico yang rapuh dan kering, mendorong api melewati batas-batasnya dan segera menuju ke jalur pembakaran lain yang tidak terkendali, itu tumbuh menjadi salah satu kesalahan paling merusak dari Dinas Kehutanan AS. dalam beberapa dekade.

Penggabungan yang dihasilkan dari dua luka bakar itu, yang disebut api Calf Canyon/Hermit’s Peak, sekarang menempati peringkat sebagai kebakaran hutan terbesar dalam sejarah New Mexico yang tercatat. Masih membakar di zona lebih dari 341.000 hektar – lebih besar dari kota Los Angeles – api telah menghancurkan ratusan rumah dan membuat ribuan orang mengungsi di wilayah di mana penduduk desa Hispanik menetap berabad-abad yang lalu.

Kerugian yang menyakitkan telah menimbulkan reaksi balik terhadap Dinas Kehutanan dan memberikan uji kasus penting tentang bagaimana pihak berwenang bereaksi ketika luka bakar yang ditentukan menjadi sangat salah.

“aku berharap mereka yang bertanggung jawab atas kegagalan bencana ini tidak tidur di malam hari,” kata Meg Sandoval, 65, yang keluarganya menetap di wilayah itu pada tahun 1840-an. Dia sekarang hidup dari cangkang pikap kemping setelah rumahnya di Tierra Monte dihancurkan oleh api.

“Mereka menghancurkan kehidupan ribuan orang,” katanya.

Dengan kesabaran di New Mexico yang menipis, taruhannya sangat besar. Kekeringan dan perubahan iklim telah mengubah Amerika Serikat bagian barat menjadi tempat yang mudah terbakar, yang mengakibatkan kebakaran hutan yang lebih merusak dari segala jenis. Berdasarkan praktik manajemen kebakaran kuno, pejabat federal dan negara bagian menetapkan pembakaran yang ditentukan di hutan di mana kebakaran alami telah ditekan selama beberapa dekade, mencoba menipiskan penumpukan vegetasi yang dapat memicu kebakaran besar.

Dinas Kehutanan, yang telah melakukan sekitar 4.500 kebakaran yang ditentukan setiap tahun, ingin secara agresif meningkatkan operasi secara nasional. Paket infrastruktur Presiden Biden menyediakan $5 miliar untuk tindakan kebakaran hutan termasuk menghilangkan flora yang mudah terbakar dan meningkatkan upah petugas pemadam kebakaran.

Tetapi ketika pengelola hutan kehilangan kendali atas beberapa kebakaran yang mereka lakukan, reaksi publik meningkat.

Pada tanggal 20 Mei, setelah kebakaran New Mexico meledak, Randy Moore, kepala Dinas Kehutanan AS, mengumumkan jeda 90 hari dari operasi kebakaran yang ditentukan di lahan Hutan Nasional, memberikan waktu kepada pejabat untuk mempelajari program tersebut dan bagaimana hal itu telah dilakukan. .

Dalam tinjauan internal pembakaran yang terjadi pada tanggal 6 April, penyelidik Dinas Kehutanan menemukan bahwa manajer kebakaran telah mengikuti rencana dalam batas yang disetujui. Namun, analisis cuaca dan vegetasi selanjutnya menunjukkan bahwa ”api yang ditentukan itu menyala dalam kondisi yang jauh lebih kering daripada yang mereka pahami”.

Tinjauan tersebut, yang diharapkan akan dipublikasikan minggu ini, menggambarkan rangkaian peristiwa yang kacau di mana stasiun cuaca otomatis terdekat sedang offline, prakiraan Layanan Cuaca Nasional digunakan alih-alih mengandalkan “keahlian lokal” untuk memahami variabel kondisi angin, dan kelembaban relatif turun “jauh di bawah” kisaran perkiraan.

Penyelidikan juga menemukan bahwa petugas pemadam kebakaran “tidak menghentikan penyalaan atau menekan api yang ditentukan setelah indikasi yang jelas tentang intensitas kebakaran yang tinggi,” dan bahwa beberapa menggunakan frekuensi radio yang membuat mereka tidak dapat dijangkau pada beberapa kesempatan. Petugas pemadam kebakaran distrik juga merasakan tekanan untuk “menyelesaikan misi,” yang mungkin menyebabkan pengambilan risiko yang lebih besar, menurut tinjauan tersebut.

Terlepas dari masalah seperti itu, Mr. Moore membela misi dalam sebuah wawancara, menyebut luka bakar yang ditentukan sangat penting untuk mengurangi ancaman kebakaran hutan yang ekstrem. Dalam 99,84 persen kasus, katanya, luka bakar berjalan sesuai rencana.

“Tapi 0,16 persen yang lolos, kami mengalami itu sekarang,” Mr Moore mengakui. “Setiap kali ada kurangnya kepercayaan, butuh waktu untuk membangunnya kembali. Kata-kata tidak membangun kepercayaan itu. Perbuatan membangun kepercayaan itu.”

Dalam kunjungan singkat ke New Mexico bulan ini, Presiden Biden berusaha meredakan beberapa kekhawatiran. Dia mengatakan Badan Manajemen Darurat Federal akan menanggung 100 persen dari biaya perumahan sementara dan pembersihan dalam 90 hari pertama setelah kerusakan akibat kebakaran hutan, naik dari standar 75 persen. FEMA telah mendistribusikan sekitar $3,4 juta kepada sekitar 1.000 keluarga, kata badan tersebut.

Biden juga menyatakan dukungannya terhadap rancangan undang-undang untuk menciptakan dana untuk menutupi kerugian akibat kebakaran, uang yang dianggap penting di tempat di mana sebagian besar properti yang hancur tidak diasuransikan. Namun dia memperingatkan bahwa tindakan seperti itu mungkin akan membutuhkan bantuan dari Partai Republik di Senat. Kantor pemimpin minoritas, Senator Mitch McConnell dari Kentucky, tidak menanggapi permintaan komentar.

Perwakilan Teresa Leger Fernández, seorang Demokrat yang mewakili wilayah yang dilanda kebakaran di utara New Mexico di Kongres, mengatakan dia menyambut baik langkah pemerintah untuk meningkatkan bantuan federal, dan untuk mengambil langkah-langkah untuk mengurangi potensi banjir di hutan nasional, yang sangat penting sebagai Southwest musim hujan dimulai, membawa bahaya banjir dan tanah longsor ke lanskap bekas kebakaran.

Tapi seperti banyak konstituennya, Ms. Leger Fernández mengatakan dia sangat marah mengetahui bahwa Dinas Kehutanan telah memulai kedua kebakaran tersebut. “Bagaimana kamu bisa membuat kesalahan yang sama dua kali di lingkungan yang sama?” dia bertanya.

Tanya Kwan Simmons, yang rumahnya di desa Cleveland hancur, mengatakan asuransi diharapkan untuk menutupi sebagian kecil dari kerugian keluarganya, terkait dengan pembayaran hipotek dan kewajiban lainnya. “Bank akan mendapatkan uangnya, lalu kita hanya tinggal seonggok kotoran yang tidak berguna,” kata Ms. Kwan Simmons, 53.

Perusahaan asuransinya mengatakan dia dan suaminya harus membangun kembali lahan yang sama, katanya, “yang merupakan lelucon berdasarkan kehancuran dan ancaman nyata dari banjir.”

Dengan anggota parlemen New Mexico lainnya di Kongres, Ms. Leger Fernández telah mengusulkan undang-undang untuk memberikan kompensasi yang lebih penuh kepada korban kebakaran. Namun dia mengatakan RUUnya tidak mungkin maju sendiri melalui kedua kamar, meskipun berpotensi dimasukkan dalam undang-undang lain.

Ketidakpastian kontras dengan reaksi terhadap kebakaran pada tahun 2000 yang ditetapkan oleh National Park Service dan menghancurkan ratusan rumah di Los Alamos, NM FEMA dengan cepat membagikan uang tunai kepada para korban di samping bantuan darurat normal, dan Demokrat dan Republik di New Delegasi kongres Meksiko dengan cepat memenangkan dukungan bipartisan dari undang-undang yang mengizinkan kompensasi ekstensif bagi korban kebakaran.

Los Alamos, salah satu kota terkaya di Barat, memiliki banyak penduduk dengan gelar doktor yang bekerja di gudang senjata nuklir negara itu dan mendapat gaji tinggi dari laboratorium nasional di sana; beberapa komunitas terguncang oleh angka kebakaran tahun ini di antara tempat-tempat termiskin di New Mexico.

Antonia Roybal-Mack, seorang pengacara Albuquerque, adalah ajudan Pete Domenici, seorang senator Republik yang dikenal karena bipartisannya, pada saat kebakaran Los Alamos. Dia mengatakan bahwa politik polarisasi hari ini dapat menghalangi bantuan serupa untuk melewati Senat, yang terbagi rata antara Demokrat dan Republik.

Nona Roybal-Mack dibesarkan di daerah yang terbakar oleh kebakaran tahun ini. Dia mengatakan keluarganya bisa saja menjual 360-acre peternakan ayahnya untuk beberapa juta dolar sebelum luka bakar yang ditentukan di luar kendali. “Sekarang, itu tidak ada artinya,” katanya.

Melihat kesulitan yang mungkin dialami banyak orang di New Mexico dalam mendapatkan kompensasi, Ms. Roybal-Mack meletakkan dasar untuk kasus gugatan massal terhadap Dinas Kehutanan.

Tuan Moore, kepala Dinas Kehutanan, menolak untuk memberikan informasi spesifik tentang apa yang dapat dilakukan oleh lembaganya, bagian dari Departemen Pertanian, untuk memberikan kompensasi kepada para korban. USDA, katanya, bekerja sebagai “satu departemen” untuk melihat bagaimana mungkin memberikan bantuan.

Jeda 90 hari pada luka bakar yang ditentukan yang diperintahkan oleh Tuan Moore, bersama dengan pengawasan yang dilakukan oleh operasi tersebut, membuat beberapa ahli kebakaran khawatir bahwa mereka akan dikesampingkan – yang pada akhirnya dapat menghasilkan lebih banyak kobaran api di daerah dengan vegetasi yang ditumbuhi tanaman.

“Kita seharusnya tidak memandang satu yang lolos, meskipun itu destruktif dan masif, sebagai alasan untuk mengakhiri semua luka bakar yang diresepkan,” kata Rebecca Miller, seorang sarjana postdoctoral di Proyek Kebakaran Barat Universitas Southern California.

Tetapi bahkan beberapa yang mendukung penipisan hutan menyalahkan tragedi terbaru ini pada kebijakan Dinas Kehutanan yang bertahan lama.

Patrick Dearen menulis sebuah buku tentang Sungai Pecos, yang hulunya terancam oleh api Calf Canyon/Hermit’s Peak. Dia mencatat bahwa pada tahun 1890-an, hutan di sekitar sungai yang sekarang ditetapkan sebagai hutan nasional sebagian besar terdiri dari “luka bakar lama”, serta padang rumput, taman terbuka, dan puncak yang tandus.

Sebuah inventarisasi pada tahun 1911 menunjukkan bahwa satu hektar khas habitat pinus ponderosa memiliki 50 hingga 60 pohon. Pada akhir abad ke-20, Mr Dearen mengatakan, setelah kebijakan nasional yang panjang untuk menekan kebakaran alam, yang telah meroket menjadi 1.089 pohon per hektar.

“Alam telah melakukan tugasnya dengan baik, tetapi tidak ada yang mengenalinya,” kata Dearen. Namun, jika pemerintah akan mengambil peran alam dalam menipiskan hutan, ia harus mengakui kesalahannya, katanya.

“Jika seseorang keluar dan menyalakan api dengan sengaja dan api itu lolos, dia mungkin akan masuk penjara,” katanya. “Pemerintah federal perlu memikul tanggung jawab kepada rakyat.”