Ketua FTC Lina Khan Meninggikan Standar Antitrust dengan Menuntut Meta

WASHINGTON — Di awal masa jabatannya sebagai ketua Komisi Perdagangan Federal, Lina Khan menyatakan bahwa dia akan mengendalikan kekuatan perusahaan teknologi terbesar dengan cara baru yang dramatis.

“Kami mencoba untuk melihat ke depan, mengantisipasi masalah dan mengambil tindakan cepat,” kata Ms. Khan dalam sebuah wawancara bulan lalu. Dia berjanji untuk fokus pada “teknologi generasi berikutnya,” dan tidak hanya pada area di mana raksasa teknologi sudah mapan.

Minggu ini, Ms. Khan mengambil langkah pertamanya untuk menghentikan monopoli teknologi di masa depan ketika dia menuntut untuk memblokir akuisisi kecil oleh Meta, perusahaan yang sebelumnya dikenal sebagai Facebook, dari start-up kebugaran virtual-reality dalam. Kesepakatan itu penting untuk pengembangan Meta dari apa yang disebut metaverse, yang merupakan teknologi yang baru lahir dan jauh dari arus utama.

Dengan melakukan itu, Ms. Khan menjungkirbalikkan standar antimonopoli selama beberapa dekade, yang berpotensi memicu perubahan besar dalam cara Washington menegakkan persaingan di seluruh perusahaan Amerika. Inti dari gugatan FTC adalah gagasan bahwa regulator dapat menerapkan undang-undang antitrust tanpa menunggu pasar menjadi matang sampai pada titik di mana jelas perusahaan mana yang memegang kekuasaan paling besar. FTC mengatakan tindakan awal seperti itu dibenarkan karena kesepakatan Meta mungkin akan menghilangkan persaingan di pasar realitas virtual muda.

Sejak akhir 1970-an, sebagian besar tantangan federal untuk merger adalah di pasar yang besar dan mapan dan bertujuan untuk mencegah monopoli yang sudah jelas. Regulator sebagian besar telah menyegel pembelian perusahaan rintisan oleh raksasa teknologi, seperti kesepakatan Google pada 2006 untuk membeli YouTube dan akuisisi Instagram oleh Facebook pada 2012, karena pasar tersebut masih muncul.

Akibatnya, Ms. Khan menghadapi tanjakan yang menanjak. Regulator enggan mencoba menghentikan merger perusahaan dengan mengandalkan teori bahwa persaingan dan konsumen akan dirugikan di masa depan. Pemerintah federal kehilangan setidaknya dua kasus yang menggunakan strategi ini dalam dekade terakhir, termasuk upaya untuk memblokir merger senilai $1,9 miliar pada tahun 2015 di antara penyedia sterilisasi sinar-X yang telah diprediksi oleh FTC akan membahayakan persaingan di masa depan di pasar regional.

Gugatan FTC terhadap Meta di pasar virtual-reality pemula adalah “kasus eksperimental yang disengaja yang berupaya memperluas batas penegakan merger,” kata William Kovacic, mantan ketua agensi. “Kasus seperti itu tentu lebih sulit untuk dimenangkan.”

Tindakan FTC segera menyebabkan keributan di kalangan antimonopoli dan di seluruh industri teknologi. Eksekutif teknologi Silicon Valley mengatakan bahwa bergerak untuk memblokir kesepakatan di bidang embrionik teknologi mungkin menghambat inovasi dan menakuti para teknolog untuk mengambil lompatan berani di bidang baru.

“Regulator yang memprediksi pasar masa depan adalah preseden dan posisi yang sangat, sangat berbahaya,” kata Aaron Levie, kepala eksekutif perusahaan penyimpanan cloud Box. Dia memperingatkan bahwa pemodal ventura dan pengusaha akan waspada memasuki pasar baru jika regulator memotong kemampuan perusahaan seperti Meta untuk membeli perusahaan baru.

Adam Kovacevich, presiden kelompok perdagangan Chamber of Progress, yang mewakili Meta, Amazon dan Alphabet, juga mengatakan gugatan itu akan berdampak buruk pada inovasi.

“Ini adalah reaksi ekstrem dan tidak berdasar terhadap kesepakatan kecil sehingga banyak pemimpin industri teknologi sudah mengkhawatirkan apa arti kemenangan FTC bagi perusahaan rintisan,” katanya.

Untuk Ms. Khan, memenangkan gugatan mungkin kurang menjadi prioritas daripada menunjukkan kemungkinan untuk mengajukan melawan kesepakatan teknologi saat masih awal. Dia mengatakan regulator terlalu berhati-hati di masa lalu tentang campur tangan dalam merger karena takut merusak inovasi, memungkinkan gelombang kesepakatan antara raksasa teknologi dan perusahaan baru yang akhirnya memperkuat dominasi mereka.

“Apa yang dapat kita lihat adalah kelambanan demi kelambanan demi kelambanan dapat memiliki konsekuensi yang parah,” katanya dalam sebuah wawancara dengan The New York Times dan CNBC pada bulan Januari. “Dan itulah yang kami benar-benar coba untuk dibalik.”

Ms. Khan menolak permintaan wawancara untuk artikel ini, dan FTC menolak berkomentar pada hari Kamis.

Meta mengatakan FTC menerapkan undang-undang antitrust secara tidak benar. Gugatan tersebut berfokus pada bagaimana merger dengan Within akan menghapus persaingan, tetapi Meta mengatakan agensi tersebut mengabaikan sejumlah besar perusahaan yang juga memiliki aplikasi kesehatan dan kebugaran.

“FTC tidak memiliki jawaban untuk sebagian besar basic pertanyaan — bagaimana mungkin akuisisi Meta atas satu aplikasi kebugaran dalam ruang dinamis dengan banyak pemain yang ada dan yang akan datang dapat membahayakan persaingan?” Nikhil Shanbhag, wakil presiden Meta dan penasihat umum asosiasi, menulis dalam sebuah posting blog.

Perusahaan menambahkan bahwa mereka belum memutuskan apakah akan menantang gugatan, yang diajukan pada hari Rabu di Pengadilan Distrik AS untuk Distrik Utara California.

FTC menuduh Meta membangun “kerajaan” realitas virtual, dimulai pada tahun 2014 dengan pembelian Oculus, pembuat headset realitas virtual Quest. Sejak itu, Meta telah mengakuisisi sekitar 10 pembuat aplikasi virtual-reality, seperti pembuat game pertarungan Viking, Asgard’s Wrath, dan beberapa first-person shooter dan game olahraga.

Dengan membeli Inside dan aplikasi kebugaran realitas virtual Supernaturalnya, FTC mengatakan, Meta tidak akan membuat aplikasi sendiri untuk bersaing dan akan menakut-nakuti calon pesaing untuk mencoba membuat aplikasi alternatif. Itu akan melumpuhkan persaingan dan konsumen, kata agensi tersebut.

“Akuisisi ini menimbulkan kemungkinan yang masuk akal untuk menghilangkan persaingan saat ini dan di masa depan,” menurut gugatan itu. “Dan Meta akan selangkah lebih dekat ke puncaknya goal memiliki seluruh ‘Metaverse.’”

Rebecca Haw Allensworth, seorang profesor hukum antitrust di Vanderbilt University, mengatakan argumen FTC akan menghadapi pengawasan ketat karena Meta dan Within tidak bersaing satu sama lain dan karena pasar virtual-reality masih muda.

“Cara analisis merger bertahan setidaknya selama 40 tahun adalah tentang persaingan head-to-head seperti apa yang diambil dari gambaran merger ini,” katanya.

Tanggung jawab sekarang ada pada agensi untuk meyakinkan hakim bahwa prediksinya tentang metaverse dan pembelian Meta akan membahayakan persaingan.

“Beban ada pada FTC untuk menunjukkan, antara lain, kemungkinan yang masuk akal bahwa Meta akan memasuki pasar aplikasi kebugaran khusus VR, tanpa mengakuisisi Within,” kata Diana Moss, presiden American Antitrust Institute.

Jika pengadilan menolak kasus tersebut, Khan mungkin telah menciptakan preseden yang akan membuat lebih sulit untuk mengejar kasus persaingan yang baru lahir, para pakar antimonopoli memperingatkan. Itu kemudian dapat mendorong raksasa teknologi untuk masuk ke lini bisnis baru.

“Ini adalah sistem preseden yang berjalan dua arah – jika kalian menang atau kalah – dan mengirimkan sinyal ke pasar,” kata Ms. Allensworth.

FTC sedang meninjau kesepakatan teknologi lainnya, termasuk akuisisi Microsoft senilai $70 miliar atas perusahaan game Activision dan merger Amazon senilai $3,9 miliar dengan One Medical, rantai klinik perawatan primer nasional. Selain itu, agensi telah menyelidiki Amazon atas klaim pelanggaran monopoli di pasar penjual pihak ketiganya.

Ms Khan tampaknya siap untuk pertempuran hukum yang panjang dengan raksasa teknologi bahkan jika kasus tidak berakhir dengan cara FTC.

Dalam wawancara sebelumnya dengan The Times dan CNBC, dia berkata, “Bahkan jika itu bukan kasus slam-dunk, bahkan jika ada risiko kalian mungkin kalah, ada manfaat besar dari mengambil risiko itu.”