Mariah Lopez Menuntut New York, Berulang Kali, untuk Hak Transgender

Mariah Lopez telah menggugat New York City untuk hak transgender sejak dia masih kecil.

Pada tahun 1999, pada usia 13 tahun, dia adalah penggugat utama dalam gugatan class action yang menuduh anak-anak gay dan lesbian di panti asuhan menjadi sasaran kekerasan rutin dan pelecehan psikologis.

Pada usia 17, ia memenangkan hak untuk mengenakan rok dan gaun di rumah kelompok yang semuanya laki-laki. Pada usia 20, dia menggugat untuk memaksa kota membayar operasi afirmasi gendernya; meskipun dia akhirnya kalah, kota segera mulai meliput operasi semacam itu.

Kasus Ms. Lopez yang baru-baru ini diselesaikan terhadap kota menghasilkan penyelesaian menyeluruh bagi para transgender New York yang tunawisma, dan yang telah lama mengeluhkan pelecehan, diskriminasi, dan kekerasan seksual dan fisik di tempat penampungan tunawisma kota.

Pada akhir tahun ini, kota harus membuka setidaknya empat shelter khusus, atau unit di dalam shelter, untuk transgender. Ini juga harus menerapkan sejumlah langkah anti-diskriminasi, termasuk mengamanatkan pelatihan anti-diskriminasi bagi pekerja dan merombak cara menanggapi keluhan pelecehan.

Ms. Lopez, yang putus sekolah menengah, menulis pengajuan dengan tulisan tangan, tanpa pengacara, sambil menabrak lantai teman dan mengubah trik untuk bertahan hidup.

“Biarkan aku melukis gambar ini,” kata Lopez, 37, tentang kasus penampungan tunawisma, yang mencakup proses di pengadilan federal dan Mahkamah Agung Negara Bagian dan berakhir November lalu. “Dengan pena kecil aku, dan seekor anjing, dan hampir tidak tidur karena aku stres, dan telepon yang hampir tidak berfungsi untuk mencari hukum, aku mengajukan petisi cakar ayam dan itu membuat aku di depan hakim Mahkamah Agung. ”

Penyelesaian itu terjadi di tengah peningkatan tajam orang-orang muda yang mengidentifikasi diri sebagai transgender dan meningkatnya kesadaran akan rintangan yang dihadapi orang-orang transgender. Studi nasional telah menemukan bahwa orang transgender jauh lebih mungkin menjadi tunawisma atau tempat tinggal yang tidak stabil.

Ronald E. Richter, yang merupakan wakil komisaris Administrasi untuk Layanan Anak-anak kota saat Ms. Lopez menggugat agen tersebut, mengatakan bahwa ketika dia pertama kali datang ke tempat kejadian, “Sistem kami sama sekali tidak memahami orang-orang muda yang berjuang dengan menjadi transgender dan tidak ada penghargaan tentang apa artinya dilahirkan dengan salah gender.”

Dia mengatakan Ms. Lopez selalu mengerti “bahwa membuat orang tidak nyaman adalah bagian penting dari menggerakkan tombol.”

“Dia membuat perbedaan bagi orang-orang muda yang datang setelahnya,” tambahnya.

Kehidupan Ms. Lopez dan berkas pengadilan yang banyak — dia telah mengajukan setidaknya 14 tuntutan hukum terhadap lembaga pemerintah — dibaca seperti sejarah perjuangan kelompok untuk diterima.

Dia juga telah ditangkap lebih banyak daripada yang bisa dia hitung, sering kali karena pekerjaan seks atau karena melanggar undang-undang anti-pengembaraan yang tidak jelas dan sekarang dicabut yang kadang-kadang disebut sebagai “berjalan sambil trans.” Sepanjang jalan, dia telah mengasingkan cukup banyak rekan aktivis.

“aku tidak akan bekerja dengannya,” kata Ceyenne Doroshow, pendiri GLITS — Gays and Lesbians Living in a Transgender Society. “aku merasa dia bermasalah, tidak sopan, dan tidak menjadi pemimpin trans kulit hitam di komunitas.”

David France, seorang pembuat film yang Ms. Lopez tidak berhasil menggugat atas film dokumenter yang dia buat, mengatakan dia mengaguminya karena kemampuannya untuk memanfaatkan pertempuran pribadinya untuk membuat perubahan nyata. “Dia memiliki cara untuk membuat bencana menjadi litigasi yang sangat berdampak dan berwawasan ke depan,” katanya.

Lahir dan dibesarkan di Amsterdam Houses, kompleks perumahan umum di Upper West Side, Ms. Lopez masuk panti asuhan pada usia 9 tahun setelah kehilangan ibunya yang kecanduan narkoba karena AIDS, dan kemudian neneknya.

Dia menghabiskan sebagian besar masa remajanya melarikan diri dari rumah kelompok di mana, di antara insiden lain, dia terlempar dari tangga dan hidungnya patah, menurut gugatan 1999.

Dia melarikan diri ke “Transy House,” sebuah batu cokelat Brooklyn yang dipimpin oleh ikon transgender Sylvia Rivera. Dia memulai transisinya sendiri, membeli hormon dari jalanan dan menyuntikkan silikon ke pinggul dan pahanya.

Pada usia 16 tahun, menurut dokumen pengadilan, setelah dia dikeluarkan dari dua rumah untuk remaja gay dan transgender karena pelanggaran, Ms. Lopez ditempatkan di sebuah rumah khusus laki-laki di Brooklyn, yang direkturnya mengeluarkan memo yang mengatakan bahwa dia tidak bisa “memakai ‘pakaian wanita’ di fasilitas itu.” Administrasi Layanan Anak mendukungnya.

“aku seperti, ‘Bukankah aku baru saja menuntut kalian?’” kenang Ms. Lopez. “Apakah kamu akan membuatku melakukannya lagi?”

Seorang hakim memutuskan bahwa kota itu melanggar Hukum Hak Asasi Manusia Negara Bagian New York. Ms. Lopez diizinkan memakai rok dan gaun.

Ketika Ms. Lopez mendekati usia 21 tahun, ketika dia akan menua dari panti asuhan, dia mencoba memaksa kota untuk membayar operasi penegasan gender. Seorang hakim pengadilan keluarga menganggap operasi itu perlu secara medis dan memutuskan untuk mendukungnya, tetapi kota itu mengajukan banding dan menang.

Namun, dua tahun kemudian, kota itu mengadopsi kebijakan untuk membayar biaya operasi bagi kaum muda di panti asuhan. Richter, yang sekarang menjadi kepala eksekutif JCCA, sebuah panti asuhan, mengatakan bahwa perubahan tersebut adalah “fungsi dari advokasi Mariah.”

Bahkan saat kasus operasi tertunda, Lopez membawa kota itu ke pengadilan lagi. Dia menggugat Departemen Kepolisian, mengklaim bahwa, selama penangkapan palsu karena berkeliaran, dia diserang dan diraba-raba dengan kedok “pemeriksaan gender” manual.

Kota ini menetap untuk $ 35.000. Dua bulan kemudian, Ms. Lopez pergi ke Florida dan menjalani operasinya.

Pada tahun 2017, Ms. Lopez, setelah mendapatkan GED dan kuliah sebentar di bagian utara, tinggal bersama seorang bibi di Brooklyn. Ketika bibinya meninggal, Ms. Lopez dan anjing pelayannya, Chica — Ms. Lopez menderita PTSD, kecemasan dan depresi — tidak punya tempat untuk pergi.

Dia mencari penempatan melalui Departemen Layanan Tunawisma di tempat penampungan pertama di kota itu untuk orang-orang LGBTQ, Marsha’s House, fasilitas 81 tempat tidur yang baru saja dibuka di Bronx. Shelter ini dinamai Marsha P. Johnson, pelopor transgender. Ms. Lopez telah menghidupkan kembali kelompok hak-hak transgender yang didirikan oleh Ms. Johnson dan Ms. Rivera, menamainya STARR, untuk Strategic Transgender Alliance for Radical Reform.

Meskipun Ms. Lopez diterima di Rumah Marsha, anjingnya tidak. Jadi dia menggugat, dan seorang hakim memutuskan untuk mendukungnya. Ms. Lopez dan Chica pindah, dan segala sesuatunya segera pergi ke selatan.

Menurut dokumen pengadilan Ms. Lopez, anggota staf dan security penjaga di Rumah Marsha melakukan rayuan seksual, meminta untuk melihat alat kelaminnya, memanggil namanya yang menghina, mengintimidasi dia untuk berhubungan seks dan mengancam akan menyerangnya, kemudian membalas dengan membuat tuntutan disipliner setelah dia mengajukan keluhan.

Eric Rosenbaum, kepala eksekutif Project Renewal, organisasi nirlaba yang menjalankan Marsha’s House untuk kota tersebut, mengatakan Project Renewal menyelidiki klaim Ms. Lopez dan tidak menemukan bukti yang menguatkannya, menambahkan bahwa kota telah meminta Project Renewal untuk mengoperasikan beberapa transgender baru. -unit penampungan ramah.

Kota memindahkan Ms. Lopez ke tempat penampungan wanita, mengklaim di surat pengadilan bahwa dia melanggar aturan, mengancam staf dan memukul security penjaga. Tempat penampungan wanita memiliki layanan kesehatan mental yang lebih baik dan kehadiran polisi permanen, tulis kota itu.

Lopez menolak untuk pergi, dengan alasan kekhawatiran pembalasan dan mengatakan bahwa, di tempat penampungan wanita, dia harus memilih antara dilecehkan atau ditutup sebagai wanita transgender.

Saat pertarungan di pengadilan berlanjut, Lopez mengumpulkan bukti bahwa orang-orang transgender di seluruh sistem penampungan kota dianiaya. Pada tahun 2019, dia mengajukan mosi tulisan tangan lainnya, berusaha untuk mengesahkan kasus tersebut sebagai class action. “Pelecehan dan pengabaian ini meluas dan sistemik,” tulisnya.

Pusat Hak Konstitusional, sebuah organisasi nirlaba advokasi hukum, bergabung dalam gugatan tersebut. Ini mewawancarai puluhan orang transgender tentang kondisi kasar di tempat penampungan. Banyak yang mengatakan bahwa mereka merasa sangat tidak aman sehingga terpaksa kembali menjadi tunawisma.

“Kami mengumpulkan sangat mengerikan stories tentang orang-orang yang diusir dari tempat penampungan, seolah-olah orang memiliki garpu rumput, ”kata Chinyere Ezie, seorang pengacara untuk pusat tersebut. “Orang-orang melaporkan ketika mereka mengajukan keluhan writingmelihat mereka mengepal dan dibuang ke tempat sampah.”

Kota tersebut, yang awalnya menentang kasus tersebut, memasuki pembicaraan penyelesaian yang ditujukan pada apa yang disebutnya “reformasi sistemik.”

Penyelesaian ini memungkinkan klien tempat penampungan untuk mengajukan banding ke pengacara kota tentang bagaimana tempat penampungan menanggapi keluhan mereka. Kota juga harus melaporkan kepada Ms. Lopez setiap enam bulan tentang kemajuannya dalam memenuhi persyaratan penyelesaian. Ini mengajukan laporan pertamanya pada hari Selasa.

Ms. Lopez juga menerima pembayaran “hampir enam angka,” kata Ms. Ezie.

“Kami berterima kasih kepada Mariah Lopez atas kepemimpinannya dalam masalah ini,” kata Departemen Layanan Tunawisma dalam sebuah pernyataan setelah penyelesaian.

Pada hari Selasa, departemen mengatakan “bangga dengan kemajuan” yang telah dibuat dalam mematuhi penyelesaian, “dari menginstruksikan staf tempat penampungan untuk menggunakan kata ganti pilihan dan penanda gender untuk menciptakan lingkungan yang menegaskan untuk mengembangkan proses penerimaan yang dipercepat.”

Ms. Lopez telah mengajukan lima kasus lagi sejak kasus penampungan tunawisma, termasuk satu meminta penggantian biaya dari kota untuk operasinya dan satu lagi terhadap kota Albany karena tidak mengizinkannya membawa Chica naik bus.

Gugatan terbarunya berusaha untuk memblokir pembuatan pantai di sepanjang dermaga di West Village, pusat kehidupan lama transgender Hitam dan Hispanik yang mencakup tempat di mana tubuh Marsha P. Johnson ditarik dari Sungai Hudson pada tahun 1992.

Ms. Lopez berpendapat bahwa efek proyek pada area yang signifikan secara historis pertama-tama harus dinilai dan mengatakan bahwa, jika pantai dibangun, orang transgender kulit berwarna akan “digantikan oleh orang kulit putih cis hetero sunbathers.”

Ms. Lopez tampaknya tidak memiliki niat untuk melambat. Dia ingat pertama kali dia menginjakkan kaki di kantor hukum, ketika dia berusia 13 tahun dan mengunjungi Paul, Weiss, firma bergengsi yang bekerja secara pro bono pada gugatan pertamanya.

“Kami berada di ruang konferensi yang sangat besar ini,” katanya. Para pengacara “melepaskan mantel mereka dan menggulung lengan baju mereka dengan buku-buku hukum terbuka. Dan aku seperti, ‘Oh, aku pikir ini yang ingin aku lakukan.’”