Mayra Flores dan Kebangkitan Latina Kanan Jauh

WASHINGTON — Selama bertahun-tahun, Partai Republik Texas mencoba memenangkan pemilihan Hispanik menggunakan merek konservatisme welas asih era Bush. Idenya adalah bahwa sentuhan moderat dan retorika yang lebih lembut tentang imigrasi adalah kunci untuk membuat terobosan dengan pemilih Hispanik, khususnya di kubu Demokrat di sepanjang perbatasan selatan.

Begitulah Texas zaman dulu. Era Trump telah memunculkan merek baru Partai Republik Texas, salah satunya sudah berjalan di aula Kongres: Latina sayap kanan.

Perwakilan Mayra Flores menjadi Republikan pertama yang mewakili Lembah Rio Grande dalam lebih dari satu abad setelah dia memenangkan pemilihan khusus bulan lalu dan membalik kursi kongres dari biru menjadi merah. Dia juga menjadi Republikan Latina pertama yang pernah dikirim oleh Texas ke Kongres. Masa jabatannya yang disingkat hanya berlangsung hingga akhir tahun, dan dia dipandang sebagai peluang panjang untuk memenangkan pemilihan ulang secara penuh.

Tapi yang paling mencolok adalah bahwa Flores menang dengan menghindari kaum moderat, merangkul sayap kanan dan mengenakan dukungannya untuk Donald J. Trump di lengan bajunya — lebih banyak Marjorie Taylor Greene daripada Kay Bailey Hutchison.

Slogan kampanyenya – “Tuhan, keluarga, negara” – dimaksudkan untuk menarik apa yang dia sebut sebagai “nilai-nilai tradisional” distrik mayoritas-Hispaniknya di kota perbatasan Brownsville. Dia menyerukan pemakzulan Presiden Biden. Dia men-tweet tagar QAnon. Dan dia menyebut Partai Demokrat sebagai “ancaman terbesar yang dihadapi Amerika.”

Dalam sebuah wawancara di kantornya yang masih tandus sehari setelah upacara pengambilan sumpahnya, Flores ditanya apakah dia menganggap Biden sebagai presiden yang terpilih secara sah.

“Dia presiden Amerika Serikat yang paling buruk,” katanya.

Ketika ditanya tiga kali lagi apakah Biden telah terpilih secara sah, dia mengulangi jawaban yang sama.

Dua anggota Partai Republik Latin lainnya, Monica De La Cruz di McAllen dan Cassy Garcia di Laredo, juga ikut serta dalam pemilihan kongres di sepanjang perbatasan Meksiko. Ketiganya—pejabat GOP menyebut mereka sebagai “ancaman rangkap tiga”—berbagi pandangan sayap kanan tentang imigrasi, pemilu 2020 dan aborsi, di antara isu-isu lainnya.

Mereka berbagi penasihat yang sama, telah mengadakan rapat umum kampanye dan penggalangan dana bersama-sama dan telah mengetuk pintu berdampingan. Mereka menuduh Partai Demokrat menerima begitu saja pemilih Hispanik dan memandang diri mereka sendiri, seperti halnya para pendukung mereka, sebagai perwujudan impian Amerika: Nona Flores sering berbicara tentang bekerja bersama orang tuanya sebagai remaja di ladang kapas di Texas Panhandle.

Ms. Flores, Ms. De La Cruz dan Ms. Garcia dibesarkan di Rio Grande Valley, wilayah empat kabupaten kelas pekerja di ujung paling selatan Texas di mana 93 persen penduduknya adalah orang Hispanik. Ketiganya adalah bilingual; Ibu Flores lahir di Tamaulipas, Meksiko, dan dua lainnya di Texas Selatan. Hanya Ms. De La Cruz yang telah didukung oleh Mr. Trump, namun mereka semua tetap menjadi pendukung yang blak-blakan untuknya, gerakannya dan pembicaraan kerasnya tentang pembatasan imigrasi dan pembangunan tembok perbatasan.

Lembah Rio Grande telah lama menjadi tempat yang secara politik liberal namun konservatif secara budaya. Bangku gereja penuh sesak pada hari Minggu, bendera Amerika melambai dari tiang mereka di halaman depan dan penegakan hukum dihormati. Suami Bu Flores adalah seorang agen Patroli Perbatasan, catatan yang sering dia tekankan pada jalur kampanye.

Pada tahun 2020, budaya konservatif Lembah mulai memberikan pengaruh yang lebih besar pada politiknya. Trump membalik pedesaan Zapata County dan mempersempit margin kemenangan Demokrat di empat kabupaten Valley dan di kota-kota perbatasan lainnya.

“Tumbuh di sana, kalian selalu memiliki Partai Republik yang tertutup,” kata Ms. Garcia, mantan ajudan Senator Ted Cruz dari Texas. “Sekarang, keinginan untuk merangkul Partai Republik benar-benar menyebar. Mereka merasakan rasa memiliki yang tulus.”

Latina pro-Trump lainnya mencalonkan diri untuk kursi DPR di Virginia, Florida dan New Mexico, di antara tempat-tempat lain.

Para pemimpin dan ahli strategi Partai Republik mengatakan kemenangan Flores dan pencalonan perempuan Hispanik sayap kanan lainnya adalah bukti bahwa pemilih Latin semakin bergeser ke kanan. Lebih dari 100 kandidat Partai Republik adalah Hispanik, jumlah rekor, menurut Komite Kongres Nasional Republik.

Demokrat melihat situasi dengan jauh berbeda. Beberapa pemimpin Demokrat menganggap kemenangan Flores sebagai sebuah kebetulan – produk dari pemilihan khusus dengan jumlah pemilih yang rendah di mana 28.990 orang memberikan suara – dan yang sekilas.

Flores, yang terpilih untuk menjalani enam bulan terakhir masa pensiun anggota kongres Demokrat, mencalonkan diri pada bulan November untuk masa jabatan penuh. Dia menghadapi petahana Demokrat populer yang berpindah distrik, Perwakilan Vicente Gonzalez.

Para pemimpin Demokrat optimis bahwa Mr. Gonzalez akan mengalahkan Ms. Flores, dan Ms. Garcia akan kalah bersaing dengan Perwakilan Henry Cuellar, Demokrat konservatif yang mengalahkan penantang progresif dalam putaran pertama.

De La Cruz, bagaimanapun, sedang mencalonkan diri dalam perlombaan House paling kompetitif di Texas dan akan menghadapi Michelle Vallejo, seorang Demokrat progresif.

Perwakilan Ruben Gallego, seorang Demokrat Arizona yang mengepalai lengan kampanye Kaukus Hispanik Kongres, menolak kemenangan Flores sebagai “kudeta hubungan masyarakat” untuk Partai Republik.

“Itu tidak berarti dia mewakili pemilih Hispanik arus utama,” kata Gallego.

Gonzalez, anggota kongres Demokrat, hampir kalah dari De La Cruz dua tahun lalu ketika dia menantangnya di Distrik Kongres ke-15 Texas. Ia menang dengan 6.588 suara. Kini, ia menantang Bu Flores di Kabupaten ke-34.

“Ini adalah pesan yang mendalam untuk partai,” katanya tentang kemenangan Flores. “Ini benar-benar membangunkan basis Demokrat. aku belum pernah memiliki begitu banyak orang menjadi sukarelawan gratis selama bertahun-tahun.”

Saat dia pindah ke kantor kongresnya di seberang Capitol, Ms. Flores, seorang Kristen evangelis, menatap dinding yang kosong. Dia berencana untuk memasang foto besar situs peluncuran SpaceX di distriknya serta gambar Yesus.

Dia telah berkampanye dengan dukungan gereja-gereja evangelis; pendetanya melakukan upaya penjangkauan “Jadikan Amerika Godly Again” dan pergi ke Washington untuk pengambilan sumpahnya. “aku percaya bahwa pendeta harus terlibat dalam politik dan membimbing anggota kongres mereka,” kata Flores. “Para pendeta kami mengenal orang-orang kami lebih baik daripada kami.”

Bu Flores tidak membuang waktu untuk menampilkan gaya agresif dengan Demokrat. Beberapa menit setelah pengambilan sumpah, Pembicara Nancy Pelosi berpose dengan Bu Flores dan keluarganya untuk sebuah foto. Apa yang terjadi selanjutnya adalah bahan perdebatan. Bagi Partai Demokrat, tampak seolah-olah Ms. Pelosi telah menyentuhkan lengannya ke putri Ms. Flores yang berusia 8 tahun saat keduanya berdiri berdampingan. Bagi Partai Republik, sepertinya Pelosi telah mendorongnya ke samping.

“Tidak ada anak yang harus didorong ke samping untuk pemotretan. TITIK!!” Bu Flores nanti tulis di Twitter.

Mendengar Ms. Flores menceritakannya, peralihannya ke GOP tak terelakkan.

Awalnya, katanya, dia memilih Demokrat, terutama karena semua orang yang dia kenal melakukan hal yang sama. Pertama kali dia memberikan suara untuk seorang Republik untuk presiden, katanya, adalah untuk Mitt Romney pada tahun 2012.

Setelah menghadiri acara Partai Republik untuk pasangan agen Patroli Perbatasan, Ms. Flores mulai menjadi sukarelawan untuk Partai Republik Kabupaten Hidalgo di McAllen. Pada tahun 2020, dia mengorganisir karavan pro-Trump melalui Lembah Rio Grande.

Dia juga memposting tweet menggunakan tagar #QAnon.

Ketika ditanya tentang QAnon, Bu Flores membantah pernah mendukung teori konspirasi, yang mengklaim bahwa sekelompok elit pemuja setan yang menjalankan cincin seks anak mencoba untuk mengontrol pemerintah dan media. Tagar telah lama dianggap sebagai singkatan media sosial untuk mengekspresikan dukungan untuk suatu tujuan atau ide, tetapi Ms. Flores bersikeras bahwa niatnya adalah untuk mengekspresikan penentangan terhadap QAnon.

“Ini hanya untuk menjangkau lebih banyak orang sehingga lebih banyak orang dapat melihat seperti, hei, ini harus dihentikan,” katanya menggunakan tagar QAnon. “Ini hanya merugikan negara kita.”

Ms. Flores menghapus tweet tentang QAnon, tetapi dia tidak menahan diri untuk mengungkapkan pandangan sayap kanan lainnya. Setelah pemilihan 2020, dia bersikeras di Twitter bahwa Trump telah menang, writing dalam satu postingan, “Ganamos y lo vamos a demostrar!” atau “Kami menang, dan kami akan membuktikannya!” Setelah serangan 6 Januari 2021 di Capitol, dia me-retweet sebuah posting yang secara keliru menyebutnya sebagai “pengaturan” oleh antifa. Dia menyebut Biden sebagai “presiden hanya dalam nama” dan menuntut pemakzulannya. Dan karena sumpah jabatannya sendiri bertepatan dengan dengar pendapat komite DPR yang menyelidiki serangan 6 Januari itu, Flores sebagian besar menolak proses tersebut.

“Sejujurnya, distrik aku tidak peduli tentang itu,” katanya tentang audiensi tersebut. “Distrik aku sedang berjuang untuk membayar tagihan mereka. Itulah yang seharusnya menjadi fokus kami.”

Seperti Bu Flores, Bu De La Cruz menggambarkan dirinya sebagai mantan Demokrat yang “mundur” dari partai. Dia mengatakan dia memberikan suara pertamanya dalam pemilihan pendahuluan Partai Republik untuk Trump pada 2016.

“aku percaya bahwa presiden mengungkap hal-hal buruk yang kami lakukan di negara kami,” kata De La Cruz.

Setelah dia kalah tipis dari tantangan Mr. Gonzalez pada tahun 2020, Ms. De La Cruz menyarankan, tanpa bukti, bahwa dia dan Mr. Trump telah menjadi korban penipuan pemilih di distrik tersebut.

Ms. Garcia, sebaliknya, mengatakan bahwa dia telah menjadi seorang Republikan sepanjang hidupnya. Dibesarkan konservatif, dia pergi ke gereja tiga kali seminggu dan memasuki politik segera setelah kuliah, bekerja sebagai direktur penjangkauan untuk Mr. Cruz di McAllen.

Sebagai seorang kandidat, dia berfokus pada kebebasan beragama, pilihan sekolah, dan larangan aborsi — isu-isu yang menurutnya pemilih Hispanik di kawasan itu semakin berpikiran sama.

“Gelombang merah ada di sini,” kata Ms. Garcia.