Menghilangkan Nikotin Dari Rokok Akan Menjadi Perubahan Bersejarah dalam Peraturan Tembakau

Food and Drug Administration baru-baru ini mengusulkan untuk menurunkan kandungan nikotin dalam rokok ke tingkat yang tidak terlalu membuat ketagihan. Jika diadopsi, peraturan ini pada akhirnya akan menguji salah satu klaim favorit industri tembakau: bahwa merokok adalah pilihan. Menggambarkan merokok sebagai keputusan pribadi yang disengaja telah lama memungkinkan perusahaan tembakau untuk mempromosikan rokok bahkan sambil mengakui risiko mematikannya. Tetapi paradigma pilihan individu juga telah memandu regulasi rokok, ironisnya memperkuat poin pembicaraan utama industri — sampai sekarang.

Nikotin adalah unsur adiktif dalam sebatang rokok. Dengan mengurangi kadar nikotin dalam rokok, peraturan federal akan, untuk pertama kalinya, mengatasi pendorong utama konsumsi rokok, yang merenggut 480.000 nyawa orang Amerika setiap tahun. Efek nikotin sangat akut pada masa remaja, yaitu saat kebanyakan perokok mulai merokok.

Perusahaan tembakau telah lama memahami bahwa ketergantungan fisiologis pada nikotin – atau apa yang lebih disukai oleh para eksekutif untuk disebut kepuasan nikotin – adalah inti dari bisnis mereka. Sejak tahun 1960-an, industri tembakau telah memanipulasi kadar amonia dalam rokok untuk meningkatkan efek nikotin. Sebagai salah satu direktur riset perusahaan rokok berkomentar pada tahun 1954, “Beruntung bagi kami bahwa rokok adalah kebiasaan yang tidak dapat mereka hentikan.”

Di depan umum, para pendukung tembakau berpendapat bahwa merokok adalah pilihan orang dewasa yang bebas dan bertanggung jawab. Pada awal tahun 1929, Kantor Paten Amerika Serikat memberikan paten kepada para insinyur yang telah merancang proses untuk mendenikotinisasi tembakau. Tetapi seperti yang diyakinkan oleh sebuah pamflet Perusahaan Tembakau Amerika tahun 1935 kepada para pembacanya, ”Pembuat rokok Lucky Strike sengaja menahan diri” dari teknik-teknik ini karena ”penghapusan nikotin semacam itu menghasilkan produk yang dikebiri, kehilangan kualitas yang memberikan karakter dan daya tarik rokok.” Menjual rokok selalu melibatkan penjualan ilusi pilihan dan produk yang dirancang untuk menghalanginya.

Ironisnya, argumen untuk persetujuan individu bahkan didukung oleh peraturan federal paling awal tentang rokok — beberapa di antaranya diam-diam dipuji oleh industri. Setelah ahli bedah umum merilis laporan penting tahun 1964 tentang merokok dan kesehatan, pembuat kebijakan memperdebatkan bagaimana mereka akan mengindahkan seruannya untuk “tindakan perbaikan yang tepat” untuk menanggapi ancaman kesehatan mematikan yang ditimbulkan oleh rokok. Proposal Komisi Perdagangan Federal untuk label peringatan rokok yang secara eksplisit menghubungkan merokok dengan kanker dan kematian didahului oleh label peringatan yang diusulkan oleh Kongres ramah tembakau: “Perhatian: Merokok mungkin berbahaya bagi kesehatan kalian.” Label-label ini, yang semakin mendesak dengan setiap revisi sejak tahun 1966, tampaknya menempatkan tanggung jawab merokok tepat di pundak perokok. Setelah diperingatkan, perokok memutuskan untuk merokok dan menanggung akibatnya.

Sementara secara publik industri melolong bahwa label peringatan tidak adil, pengacara pribadi menarik napas lega. Laporan ahli bedah umum dan label peringatan dapat memperkuat pertahanan industri di ruang sidang dalam setiap tuntutan kewajiban produk di masa depan. Memang, ketika gelombang tuntutan pertanggungjawaban produk yang dibawa oleh perokok yang sekarat atau keluarga mereka menghantam industri pada 1980-an, pengacara industri dapat menertawakan bahwa “tidak ada perusahaan tembakau yang pernah membayar satu sen pun sebagai ganti rugi” kepada penggugat. Label peringatan melindungi perusahaan sebanyak yang diinformasikan kepada perokok.

Untuk menghindari kekuasaan yang dimiliki industri tembakau di Kongres dan di gedung pengadilan, para aktivis antitembakau di tahun 1970-an dan 1980-an memelopori strategi yang berbeda. Hukum dan aturan tempat kerja yang bertujuan untuk mengurangi merokok di tempat umum — seperti pembuatan bagian bebas rokok dan bagian merokok, larangan di dalam ruangan dan bahkan larangan di luar ruangan — diberlakukan atas nama bukan perokok. Apa pun yang mungkin telah diputuskan oleh seorang perokok, orang yang tidak merokok tidak pernah setuju untuk menjadi perokok pasif. Satu stiker bemper antirokok dari akhir tahun 1970-an dengan bercanda menyindir paradigma asumsi-risiko: “Perhatian: Merokok kalian mungkin berbahaya bagi kesehatan aku.”

Gerakan hak-hak non-perokok mengkatalisasi penurunan tajam dalam tingkat merokok. Tapi itu membiarkan paradigma persetujuan individu tidak tersentuh – atau bahkan diperkuat. Untuk aktivis hak-hak bukan perokok, perokok dapat mengejar pilihannya dengan pengetahuan penuh tentang konsekuensi mematikan selama pilihannya tidak mempengaruhi orang lain. ”aku tidak keberatan seorang perokok bunuh diri secara pribadi,” seorang bukan perokok menjelaskan untuk mendukung pembatasan merokok di tempat umum pada tahun 1978. ”aku sangat keberatan dia menginfeksi udara aku.”

Dalam beberapa dekade terakhir, pembatasan usia untuk merokok telah memperkuat gagasan bahwa merokok adalah pilihan orang dewasa yang sepenuhnya setuju. Setelah melawan undang-undang tersebut selama beberapa dekade, produsen rokok mendukung undang-undang 2019 yang menaikkan usia pembelian minimum dari 18 menjadi 21. Padahal industri pernah khawatir bahwa undang-undang semacam itu akan “menghancurkan pasar dewasa muda utama kami”, menurut dokumen strategi Philip Morris. , sekarang merangkul mereka sebagai cara untuk melestarikan “pilihan orang dewasa.”

“Kita tidak dapat mempertahankan kebiasaan merokok sebagai ‘pilihan bebas’ jika orang tersebut ‘kecanduan,’” seorang pelobi tembakau mengamati lebih dari empat dekade lalu. Namun inilah tepatnya yang telah dilakukan industri ini — dengan restu yang tidak disengaja bahkan dari pembuat undang-undang anti-tembakau, yang aturannya telah memberikan validitas rekayasa rokok sambil membuatnya semakin sulit, mahal, dan dicap sebagai perokok.

Proposal nikotin FDA, pada akhirnya, merupakan kesempatan untuk menguji salah satu proposisi inti industri. Hanya dengan begitu kita akan benar-benar melihat apakah merokok adalah pilihan orang dewasa yang bebas daripada konsekuensi dari kecanduan dan desain produk yang terampil.

Faktanya adalah kebanyakan perokok ingin berhenti. Untuk semua desakan industri bahwa rokok adalah lambang individualitas, hampir 70 persen perokok dewasa memilih untuk tidak melakukannya. Lebih dari setengah dari 31 juta perokok dewasa di negara itu berusaha untuk berhenti setiap tahun, dan hanya 7,5 persen yang berhasil.

Satu studi menemukan bahwa menurunkan kadar nikotin dapat menyelamatkan sekitar 8,5 juta nyawa dalam 80 tahun ke depan – kehidupan perokok saat ini yang akan merasa lebih mudah untuk berhenti, serta kehidupan calon perokok yang tidak pernah ketagihan. Ini akan menyelamatkan jutaan lebih dari penyakit jantung dan paru-paru yang berhubungan dengan tembakau dan dari kesedihan tak terukur yang hadir menyaksikan orang yang dicintai menderita penyakit yang berkepanjangan dan dapat dicegah. Kemenangan menakjubkan bagi kesehatan masyarakat hanya mungkin terjadi dengan jenis peraturan yang secara tepat menargetkan bukan perokok individu tetapi rokok itu sendiri.

Sarah Milov adalah profesor sejarah di University of Virginia dan penulis “The Cigarette: A Political History.”

Times berkomitmen untuk menerbitkan keragaman huruf kepada editor. Kami ingin mendengar pendapat kalian tentang artikel ini atau artikel kami lainnya. Berikut adalah beberapa tips. Dan inilah email kami: surat@cermin.web.id.com.

Ikuti bagian The New York Times Opini di Facebook, Twitter (@NYTopinion) dan Instagram.