Negara Mengatasi Kekurangan Penitipan Anak Setelah Upaya Federal Terhenti

Di New Mexico, pekerja penitipan anak mendapat kenaikan gaji. Di Iowa, anak berusia 16 tahun sekarang dapat mengawasi 15 anak. Di Montana, pengasuh dapat mengawasi lebih banyak balita sekaligus.

Dengan undang-undang penitipan anak federal yang macet di Kongres, lusinan negara bagian telah turun tangan untuk mengatasi krisis yang berkembang, karena banyak keluarga merasa layanan tidak terjangkau dan langka.

Menteri Keuangan Janet Yellen menyebut situasi ini sebagai “contoh buku teks tentang pasar yang rusak.”

Badan legislatif negara bagian, yang sering menggunakan uang stimulus federal, memberlakukan lebih dari 200 RUU pengasuhan anak pada tahun 2021, dan 100 RUU lainnya disahkan pada paruh pertama tahun 2022 – tingkat pembuatan undang-undang yang dua kali rata-rata beberapa tahun terakhir, menurut National Konferensi Badan Legislatif Negara Bagian.

Namun sementara ada konsensus bahwa penitipan anak perlu diperbaiki, hanya ada sedikit kesepakatan tentang perbaikan tersebut. Dalam sesuatu laboratorium ide-ide yang bersaing, negara mencoba model yang berbeda, sebagian besar didasarkan pada politik internal mereka. Negara-negara dengan mayoritas Demokrat lebih mungkin untuk menambah dolar stimulus – yang akan terbenam pada tahun 2024 – dengan pendapatan negara. Mereka yang memiliki pemerintah Republik sering mencoba untuk melonggarkan peraturan seputar ukuran kelas dan perizinan.

Pandemi virus corona meningkatkan visibilitas tantangan pengasuhan anak yang sudah berlangsung lama, ketika orang tua berjuang untuk bekerja selama periode penutupan dan karantina. Sekitar 10 persen dari program penitipan anak nasional ditutup antara 2019 dan 2021, menurut kelompok advokasi Child Care Aware.

“Orang tua menunggu semalaman di tempat parkir untuk mencoba mendapatkan tempat,” kata Elliot Haspel, pakar pendidikan anak usia dini di Robins Foundation, sebuah filantropi di Richmond, Va. “Ini benar-benar dystopian.”

Dan sementara ibu berpendidikan perguruan tinggi yang mengundurkan diri dari angkatan kerja selama pandemi sebagian besar telah kembali, itu tidak selalu benar untuk ibu yang kurang berpendidikan, yang biasanya lebih kesulitan membayar perawatan anak. Lebih sedikit dari mereka telah kembali ke angkatan kerja, berkontribusi pada kekurangan tenaga kerja di beberapa industri.

Di Amerika Serikat, sebagian besar keluarga menerima sedikit bantuan dari pemerintah untuk perawatan sebelum anak-anak enter taman kanak-kanak. Dua pertiga ibu dari anak di bawah 6 tahun, dan 94 persen ayah dari kelompok usia itu, bekerja untuk mendapatkan gaji, menurut data federal. Namun perawatan anak tidak terjangkau untuk lebih dari 60 persen keluarga yang membutuhkannya, menurut Departemen Keuangan, dan setengah dari semua orang Amerika tinggal di tempat-tempat di mana perawatan anak tidak tersedia.

Keluarga berpenghasilan rendah yang memenuhi syarat untuk dukungan negara bagian atau federal sering mengalami kesulitan untuk mendapatkannya.

Victoria Welch, 31, seorang ibu tunggal dengan dua anak, berpenghasilan $18 per jam bekerja shift malam untuk Swissport, layanan penanganan kargo di Bandara Internasional Newark Liberty.

Kakak laki-lakinya, yang tinggal bersama keluarganya, ada di rumah bersama putrinya pada malam hari, tetapi pergi ke pekerjaannya sendiri di siang hari. Saat itulah Ms. Welch, murung karena bekerja sepanjang malam, mengantar Mia, 7, ke sekolah dan kemudian merawat anaknya yang berusia 1 tahun, Ava. Ms. Welch tidur dalam waktu 45 menit saat bayi tidur siang.

“aku mencoba yang terbaik untuk mendapatkan energi untuk bermain dengannya sebanyak yang aku bisa,” katanya.

Dia telah mencoba mendaftar untuk program pengasuhan anak bersubsidi, tetapi lamarannya terperosok dalam birokrasi.

Majelis Umum New Jersey sedang mempertimbangkan RUU yang akan menciptakan 1.000 kursi baru dalam program bayi dan balita dan memusatkan sistem pengasuhan anak negara bagian, yang saat ini diatur oleh sejumlah departemen dan lembaga.

Undang-undang Membangun Kembali Lebih Baik dari Presiden Biden akan menciptakan hak pengasuhan anak nasional, membatasi biaya sebesar 7 persen dari sebagian besar pendapatan keluarga. Tapi RUU itu tergagap, sebagian besar karena tentangan dari Partai Republik dan Senator Joe Manchin, Demokrat Virginia Barat, yang khawatir tentang biaya undang-undang dan tentang beberapa ketentuan, seperti kredit pajak anak, yang menurutnya akan membuat orang tua enggan bekerja.

Dua Demokrat lainnya di Senat, Patty Murray dan Tim Kaine mengumumkan proposal yang kurang ambisius bulan ini yang akan mencakup dana penitipan anak yang disahkan melalui proses rekonsiliasi anggaran, yang akan menghindari filibuster Partai Republik. Tetapi fokus utama dari negosiasi anggaran sekarang adalah inflasi, perubahan iklim dan perawatan kesehatan, menimbulkan pertanyaan tentang apakah bantuan perawatan anak dapat diharapkan dari pemerintah federal.

“Kami sangat terpukul” oleh kegagalan Build Back Better, kata Cody Summerville, direktur eksekutif Asosiasi Texas untuk Pendidikan Anak Muda. Meski begitu, katanya, dia telah menemukan alasan untuk berharap secara lokal.

Tahun lalu, Texas meningkatkan pembayaran kepada penyedia layanan yang melayani bayi dan balita berpenghasilan rendah, kelompok yang paling mahal untuk dirawat dan yang diganggu oleh kekurangan di Texas dan secara nasional.

Negara bagian juga mewajibkan program penitipan anak yang menerima subsidi publik untuk berpartisipasi dalam sistem pemeringkatan dan peningkatan kualitas yang disebut Texas Rising Star, yang mengevaluasi pusat-pusat tersebut.

Meskipun ada sedikit kerja sama bipartisan di Washington dalam undang-undang pengasuhan anak, hal itu tidak benar di Texas, kata Mr. Summerville.

“Ada pemahaman yang kuat di kedua sisi lorong bahwa penitipan anak menopang seluruh perekonomian kita,” katanya, karena orang tua tanpa akses ke penitipan anak tidak dapat mengisi pekerjaan terbuka. “Ini adalah negara bagian yang benar-benar ingin memastikan bahwa keluarga bekerja.”

Di Colorado, di mana Demokrat mengendalikan pemerintah negara bagian, beberapa anggota parlemen negara bagian Republik antusias dengan elemen “keluarga, teman, tetangga” dari paket penitipan anak senilai $100 juta baru-baru ini, yang didanai dengan dukungan federal. Ketentuan itu akan memungkinkan kakek-nenek dan pengasuh informal lainnya — sumber perawatan yang signifikan — untuk mendaftar pelatihan pendidikan awal, dan kemudian mendapatkan uang untuk meningkatkan rumah mereka demi keselamatan dan pendidikan.

“Di dunia di mana sulit bagi sebuah keluarga untuk bertahan hidup dengan satu sumber pendapatan, pengasuhan anak adalah kebutuhan kritis,” kata Jerry Sonnenberg, seorang senator negara bagian dari Partai Republik. “Masalah penitipan anak bukanlah partisan.”

Negara-negara bagian yang sangat konservatif mulai bertindak juga, seringkali dengan memotong peraturan.

Montana telah menaikkan rasio maksimum yang diizinkan antara anak-anak dan orang dewasa. Sponsor RUU itu, Senator Negara Bagian Kenneth Bogner, seorang Republikan, mengatakan dia melakukannya atas permintaan penyedia di distrik pedesaannya yang berjuang untuk memenuhi permintaan.

Organisasi advokasi anak menentang tindakan itu, dengan mengatakan itu akan membahayakan keselamatan dan kualitas. Xanna Burg, direktur Kids Count Montana, mengatakan negara bagian seharusnya mensubsidi upah yang lebih tinggi untuk pekerja penitipan anak, yang tahun lalu memperoleh rata-rata sekitar $11 per jam di Montana, dan terpikat oleh pekerjaan di ritel.

Menggunakan dana stimulus federal, Montana telah membatasi biaya penitipan anak untuk keluarga berpenghasilan rendah sebesar $10 per bulan. Tetapi dukungan federal akan hilang pada akhir 2024, dan Senator Bogner memperkirakan bahwa anggota parlemen negara bagian lebih mungkin untuk melonggarkan. peraturan daripada menyediakan lebih banyak dana.

Dia berpendapat bahwa uang stimulus telah secara artifisial memanaskan pasar penitipan anak – meskipun keterjangkauan dan masalah pasokan sudah ada sebelum pandemi. Dia mengakui bahwa banyak pekerja di distriknya tidak mampu membayar penitipan anak dengan harga pasar, dan mengatakan keluarga harus “membuat beberapa pilihan serius apakah mereka ingin memiliki anak atau tidak.”

Di Iowa, Gubernur Kim Reynolds, seorang Republikan, menandatangani undang-undang pada hari Kamis, atas oposisi Demokrat, yang meningkatkan jumlah anak yang diizinkan untuk diawasi oleh seorang dewasa lajang di pusat penitipan anak. Sekarang bisa ada tujuh anak berusia 2 tahun per orang dewasa, bukan enam — melebihi rekomendasi nasional — dan 10 anak berusia 3 tahun, bukan delapan. Langkah itu juga memungkinkan anak berusia 16 tahun untuk memberikan perawatan tanpa pengawasan orang dewasa hingga 15 anak di atas usia 5 tahun.

Negara-negara bagian liberal cenderung mengambil jalan yang berbeda, terkadang jauh lebih mahal. Musim gugur ini, pemilih di New Mexico akan mempertimbangkan amandemen konstitusi negara bagian yang akan mengalokasikan persentase pendapatan minyak dan gas negara untuk pendidikan anak usia dini, yang akan memberikan $127 juta per tahun.

Amandemen tersebut dapat memungkinkan New Mexico untuk melanjutkan program yang luar biasa murah hati: Gubernur Michelle Lujan Grisham, seorang Demokrat, telah membebaskan penitipan anak hingga musim panas 2023 bagi banyak keluarga yang berpenghasilan kurang dari 400 persen dari tingkat kemiskinan federal, atau sekitar $111.000 untuk keluarga berempat.

Langkah itu juga dapat mendanai kenaikan gaji jangka panjang untuk pekerja penitipan anak.

Ivydel Natachu, 52, adalah salah satu pendidik anak usia dini di Albuquerque yang mengatakan dia akan mendapat manfaat. Dia memiliki 17 tahun pengalaman, menghasilkan $10,50 per jam hingga 2020. Dia membesarkan anak-anaknya sendiri dengan bantuan dari pekerjaan sampingan dan kupon makanan.

Dengan dana stimulus federal sementara menopang pusat penitipan anak New Mexico, dia sekarang menghasilkan $15 per jam; jika amandemen konstitusi lolos, itu bisa menaikkan gajinya menjadi $18 per jam.

Natachu mengatakan bahwa selama pandemi, dia melihat rekan kerja berhenti setelah hanya beberapa minggu bekerja, terpikat oleh pekerjaan yang lebih mudah dan bergaji lebih tinggi di bidang lain. Dia mengatakan bahwa mengingat keahlian mereka dalam perkembangan anak, pekerja penitipan anak harus dibayar seperti guru sekolah umum.

“Kami berjuang untuk upah profesional kami,” katanya.