Pemakaman Massal Memperdalam Misteri: Mengapa 21 Remaja Afrika Selatan Meninggal di Tavern?

LONDON TIMUR, Afrika Selatan — Sebelum dia pingsan di tengah reruntuhan tubuh, Simbongile Mtsweni terengah-engah saat gas yang terasa seperti api merayap ke hidung dan paru-parunya. “Ketika aku sadar,” katanya, “aku berada di lantai dua dan mulai muntah ketika aku menyadari bahwa aku berbaring di sebelah orang mati.”

Ratusan anak muda, tertarik oleh pemberitahuan di Facebook yang menjanjikan pesta di akhir masa sekolah dengan alkohol gratis dan Wi-Fi, telah berbondong-bondong ke kedai kecil yang penuh sesak di London Timur, sebuah kota di pantai selatan Afrika Selatan.

Dua puluh satu dari mereka, semuanya remaja, tidak akan selamat malam itu. Saksi, penyelidik – seluruh bangsa – telah berjuang untuk memahami bagaimana malam pesta pora berakhir dengan orang-orang muda yang patah dan berdarah di lantai kedai minuman, yang disebut Enyobeni, di kotapraja Taman Pemandangan di London Timur.

“Kami datang untuk bersenang-senang, bukan untuk mencari mayat,” kata Lubabalo Dongeni, seorang siswa SMA berusia 18 tahun, yang masih terpincang-pincang lima hari setelah kejadian.

Pemakaman massal diadakan pada hari Rabu, di mana Presiden Cyril Ramaphosa memperingatkan terhadap minum di bawah umur dan menyarankan agar usia minum legal dinaikkan dari 18 menjadi 21.

Pemakaman itu disiarkan langsung di televisi nasional saat presiden dan menteri kabinet duduk di depan deretan peti mati. Tetapi bagi keluarga yang masih menunggu untuk mendengar mengapa anak-anak mereka meninggal, misteri itu semakin dalam.

Dr. Litha Matiwane, seorang pejabat dari departemen kesehatan provinsi, mengatakan kepada para pelayat bahwa kematian tidak dapat dikaitkan dengan penyerbuan, sementara mengakui kesaksian orang-orang panik yang mencoba melarikan diri dari gedung. Dia mengatakan penyebab kematian masih diselidiki.

Tanpa jawaban, orang-orang di komunitas telah menemukan banyak sasaran untuk disalahkan dan marah.

Lisensi yang diberikan kepada kedai yang dibangun dengan tergesa-gesa dengan dua lantai dan hanya satu pintu masuk itu sedang dalam pengawasan, pemiliknya sedang dalam penyelidikan kriminal, dan seorang DJ yang tampil di sana mengatakan bahwa komunitas tersebut “mencari darahnya”. Ada spekulasi yang merajalela tentang gas berbahaya yang memenuhi udara, siapa yang melepaskannya, dan apakah itu berkontribusi pada kematian, kepanikan yang mematikan, atau keduanya.

Enam orang yang berada di dalam kedai, serta orang lain yang berada di luar, mengatakan dalam wawancara bahwa kombinasi gas misterius, hantaman orang, dan ruangan tanpa udara dapat menyebabkan tragedi itu. Korban tewas berusia 14 tahun, dan sebagian besar berusia di bawah 18 tahun.

Penduduk kotapraja sangat marah pada polisi setempat karena meluangkan waktu berjam-jam untuk menanggapi panggilan darurat. Di luar London Timur, episode tersebut telah menimbulkan perdebatan nasional tentang minum di bawah umur dan tempat alkohol di Afrika Selatan. Beberapa orang menunjukkan kegagalan sistemik lainnya, mulai dari lokasi dan konstruksi kedai hingga lemahnya penegakan hukum lisensi minuman keras di kota-kota.

Para remaja yang berada di sana malam itu terlihat trauma.

Anggota tim sepak bola anak laki-laki sekolah menengah berada di kedai minuman, tetapi seorang gelandang dan penjaga gawang tidak pernah berhasil keluar. Striker tim mengatakan dia sekarang berjuang dengan rasa bersalah yang selamat.

Seorang remaja berusia 19 tahun menyalahkan dirinya sendiri karena membantu temannya yang berusia 17 tahun masuk ke pesta, di mana dia meninggal. Ketika sekelompok remaja mengunjungi kedai baru-baru ini untuk meletakkan mawar plastik putih di pintu masuknya, mereka diliputi emosi.

Pintu masuknya, satu pintu besi yang dicat cokelat, menjadi fokus kekacauan malam itu. Pesta itu seharusnya berakhir pada tengah malam pada hari Sabtu, 25 Juni, tetapi di luar, puluhan orang masih berusaha masuk, menurut video yang diambil dengan ponsel. Setelah pukul 12:30, kedai menjadi gelap, tetapi tidak ada yang bergeming — pemadaman listrik adalah hal biasa di Afrika Selatan.

Tetapi ketika lampu disko yang berkedip kembali beberapa menit kemudian, sebuah gas berhembus melalui lantai dasar, kata para penyintas. Beberapa mengatakan baunya seperti semprotan merica, sementara yang lain menyamakannya dengan gas air mata.

Orang-orang bergegas keluar, sementara mereka yang berada di luar di malam musim dingin yang dingin mencoba masuk. Saat itulah penjaga menutup pintu, kata para saksi, menjebak semua orang di dalam.

Sementara musik dansa, gaya lokal populer yang disebut amapiano, menggebrak di lantai dua, orang-orang di lantai dasar memanjat satu sama lain untuk keluar, memecahkan dua windows di sebuah ruangan tidak lebih besar dari 350 kaki persegi.

Brian Mapasa, seorang rapper yang baru saja menyelesaikan setnya di lantai dua, mengatakan bahwa dia bisa mendengar suara terengah-engah di sekelilingnya. Dia sedang berjalan turun ke pintu keluar ketika pintu tertutup dan naksir dimulai. Orang-orang yang terperangkap menekannya dengan sangat erat, kakinya mati rasa, katanya.

Dua orang menggigitnya ketika mereka mencoba memanjatnya, kenangnya, setengah lingkaran koreng di lengannya masih merah enam hari kemudian. Pak Mapasa mengatakan bahwa gas terasa kesemutan saat menyentuh lukanya. Dia merasa pusing, tambahnya, berlutut.

Musik hanya berhenti ketika jeritan menembus kekacauan, kenang para penyintas. Lampu neon, memantul dari dinding kuning dengan mural cokelat berputar-putar, tubuh bercahaya tergeletak di lantai dansa, dan teman-teman tidak dapat menghidupkannya kembali.

Beberapa orang melompat dari lantai dua. Baru kemudian penjaga membuka satu-satunya pintu, untuk membawa beberapa mayat keluar, kata beberapa orang yang selamat.

Kamar tidur Nolitha Qhekaza window beberapa meter dari pintu masuk kedai. Ketika orang-orang melompat dari balkon, mereka mendarat di atapnya. Remaja yang tewas dan terluka dibaringkan di halaman depan rumahnya, katanya. Seorang gadis dengan kaki patah berbaring di lantai ruang makannya sampai setelah jam 7 pagi

Pada dini hari Minggu pagi itu, Ms. Qhekaza, seorang nenek berusia 55 tahun, menelepon polisi 10 kali, dari pukul 02.25 hingga 03.35, log panggilannya menunjukkan.

Polisi dan ambulans akhirnya mulai berdatangan sekitar pukul 4 pagi, kata tetangga. Saat petugas mengepung daerah itu, orang tua mencoba mendorong melewati pita itu. Beberapa korban yang tidak sadarkan diri masih berada di dalam kedai, tergeletak di sofa atau hanya berbaring di lantai dansa — yang tewas dan terluka berdampingan.

Gambar adegan itu beredar di media sosial. Begitulah cara beberapa orang tua mengetahui tidak hanya bahwa anak-anak mereka pergi keluar malam itu, tetapi juga bahwa mereka telah meninggal.

“Anak aku sedang tren,” kata Sidwenn Rangile, ayah dari Mbulelo Rangile, penjaga gawang tim sepak bola.

Tidak dapat menemukan putranya di rumah sakit setempat, Mr. Rangile melesat ke kamar mayat. Pada awalnya, dia tidak mengenali tubuh putranya di antara deretan mayat karena kulit bocah itu telah menjadi sangat gelap. Korban lain, 17 tahun, juga tidak dapat dikenali hanya beberapa jam setelah kematiannya, kata temannya, Sinenjongo Phuthumani, yang juga berada di kedai.

Bahkan orang tua yang berduka seperti Tuan Rangile telah menghadapi kritik dalam liputan berita yang berat tentang bencana tersebut.

“Kalau mau menunjuk jari, harus menunjuk kita semua,” katanya. “Tapi tidak adil untuk menyalahkan kami.”

Pemilik kedai, Siyakhangela dan Vuyokazi Ndevu, telah menanggung banyak kecaman publik.

Kedai yang berbatasan dengan beberapa rumah pribadi ini telah lama memecah belah komunitas ini, di mana warga menggunakan tabungan mereka untuk membangun rumah mereka secara perlahan. Tetangga mengeluh tentang noda urin di sepanjang dinding mereka dan botol kosong berserakan di luar, pesta yang berlangsung sampai jam 8 pagi, dan anak-anak muntah di kebun mereka.

Ndevus menolak berkomentar.

Beberapa tetangga mengatakan bahwa mereka bertemu dengan polisi dan seorang inspektur dari Dewan Minuman Keras Cape Timur hanya tiga minggu sebelum bencana. Namun juru bicara dewan minuman keras dan polisi keduanya mengatakan bahwa mereka tidak memiliki catatan keluhan tentang kedai minuman tersebut.

Lisensi kedai diberikan pada tahun 2012, tetapi dewan minuman keras tidak mengetahui bahwa pemiliknya telah menambahkan lantai dua dalam beberapa tahun terakhir.

Pekan lalu, dewan minuman keras mengajukan kasus pidana terhadap Vuyokazi Ndevu, yang atas namanya lisensi diberikan, karena menjual alkohol kepada anak di bawah umur. Polisi belum mengatakan apakah mereka akan mengajukan tuntutan terhadapnya. Pada pemakaman pada hari Rabu, para pejabat mengumumkan bahwa lisensi minuman keras kedai telah dicabut.

Secara nasional, percakapan telah beralih ke penyalahgunaan alkohol dan kedai minuman yang tidak diatur di Afrika Selatan, terutama di kota-kota miskin, sebagian besar berkulit hitam. Lebih dari setengah orang Afrika Selatan tidak minum alkohol, tetapi mereka yang melaporkan minum berlebihan, menurut Organisasi Kesehatan Dunia.

Di Scenery Park, di mana penggunaan narkoba meningkat, pergi ke kedai minuman populer di kalangan remaja, dan dipandang sebagai kejahatan yang lebih ringan, kata pelatih sepak bola Ludumo Salman, yang memulai klub sepak bola untuk siswa sekolah menengah.

Esethu Sotheni, yang menjalankan sebuah organisasi nirlaba untuk kaum muda di kota-kota London Timur, mengatakan, “aku harap ini akan menjadi peringatan, karena ini adalah kenyataan di seluruh Afrika Selatan.”