Pembunuhan Penjaga Hutan yang Melindungi Badak Meningkatkan Kekhawatiran Akan Upaya Konservasi

Anton Mzimba, penjaga hutan utama di sebuah cagar alam di Afrika Selatan, telah menerima beberapa ancaman pembunuhan. Tetapi dia berusaha untuk tidak membiarkan peringatan bahaya menghampirinya, mengingatkan dirinya sendiri bahwa dengan melindungi badak dia bekerja untuk kebaikan yang lebih besar, menurut sebuah wawancara yang dia berikan tahun lalu.

“Apa yang aku lakukan, aku tidak lakukan untuk kepentingan aku sendiri,” kata Mzimba dalam wawancara tahun 2021. “aku melakukan ini untuk dunia, untuk anak-anak aku, sehingga suatu hari, ketika aku menggantung sepatu aku – ketika aku pensiun, ketika aku mati – mereka akan menikmati satwa liar.”

Komunitas konservasi erat Afrika telah terguncang sejak Mr Mzimba ditembak mati di depan keluarganya di rumah pada 26 Juli. Istrinya juga ditembak, tapi selamat. Pembunuhan itu telah memicu kekhawatiran bahwa sindikat kriminal mungkin semakin berani dan kejam dalam upaya mereka untuk mengamankan produk satwa liar ilegal.

Mr. Mzimba, 42, adalah kepala jagawana di Timbavati Private Nature Reserve, kawasan lindung seluas 206 mil persegi di lanskap Greater Kruger, rumah bagi gajah, badak, singa, macan tutul, dan cheetah. Dalam lingkungan yang diganggu oleh perburuan dan korupsi, Mr. Mzimba dikenal tidak fana — pendukung konservasi.

“Jika kalian ingin berbicara di garis depan, bicaralah dengan Anton Mzimba,” kata Ruben de Kock, manajer operasi LEAD Ranger, sebuah kelompok pelatihan profesional. “Dia adalah ranger pamungkas.”

Dihubungi melalui telepon, Brig. Selvy Mohlala, juru bicara unit polisi yang memimpin penyelidikan pembunuhan Mzimba, mengatakan bahwa “kami tidak tahu apakah serangan itu ada hubungannya dengan pekerjaan atau kehidupan pribadinya.”

Tetapi mengingat sejumlah ancaman serius terkait pekerjaan yang ditujukan kepada Mr. Mzimba dan upayanya untuk menggagalkan sindikat kejahatan, Andrew Campbell, kepala eksekutif Asosiasi Game Rangers Afrika mengatakan bahwa itu tampaknya menjadi motif yang paling mungkin.

Dedikasi Mr Mzimba untuk membela satwa liar “pasti” tampaknya telah menjadi faktor, kata Edwin Pierce, sipir Timbavati. “Anton adalah pria yang berintegritas, pria yang tidak akan goyah dari perlindungan badak,” katanya.

“Untuk sindikat yang benar-benar melanjutkan ini, itu berarti Anton merupakan ancaman yang signifikan bagi mereka,” tambah Mr. Pierce.

Penjaga hutan di seluruh dunia mempertaruhkan nyawa mereka setiap hari, tetapi mereka yang berada di Afrika menghadapi bahaya tingkat tinggi. Pemburu gajah dan badak selalu bersenjata, dan di tempat-tempat yang secara politik tidak stabil seperti Republik Demokratik Kongo, kelompok-kelompok milisi sering bentrok dengan penjaga hutan.

Dari 565 polisi Afrika diketahui telah meninggal dalam menjalankan tugas sejak 2011, 52 persen dari kematian adalah pembunuhan, menurut Mr Campbell. Jumlah kematian juga meningkat, katanya, dengan rekor tertinggi 92 penjaga hutan tahun lalu, setengah dari mereka dikaitkan dengan pembunuhan.

Kematian Mr Mzimba menonjol, bagaimanapun, sebagai “eskalasi dari norma,” kata Mr Campbell. “Sekarang sindikat-sindikat ini merasa nyaman secara harfiah masuk dan melakukan hit gaya massa.”

Kemungkinan juga, Mr. Campbell menambahkan, bahwa Mr. Mzimba menjadi sasaran karena profilnya yang tinggi dalam konservasi dan satwa liar. security masyarakat. Dia dinobatkan sebagai Field Ranger of the Year dan ditampilkan sebagai protagonis dari film dokumenter yang akan datang, “Rhino Man.” Dia juga menjabat sebagai penasihat teknis dengan Korps Konservasi Global, di mana dia membantu memulai program yang sekarang menghubungkan 10.000 siswa Afrika Selatan seminggu dengan warisan alam mereka.

“Anton adalah salah satu manusia yang paling baik, paling lembut dan penyayang, tapi dia juga seorang pejuang,” kata John Jurko II, co-director “Rhino Man.” “Dia di luar sana membela badak-badak ini dari ancaman serius dari pemburu liar.”

Lahir di Mozambik, Mr. Mzimba dan keluarganya pindah ke Afrika Selatan untuk mencari peluang yang lebih baik. Karirnya di bidang konservasi dimulai secara kebetulan, ketika pekerjaan memindahkan tanaman pengganggu membawanya ke Timbavati. Mr. Mzimba baru berusia 17 tahun, tetapi etos kerjanya menarik perhatian sipir cadangan, yang menawarkannya posisi penuh waktu.

Dalam satu dekade, Mr Mzimba telah menjadi kepala korps ranger di Timbavati. “Ini adalah orang yang benar-benar berhasil dari bawah ke atas,” kata Mr. de Kock.

Mr. Mzimba sering berkata bahwa dia memandang perlindungan satwa liar sebagai kewajibannya sebagai seorang Kristen, dan dia juga terkenal karena kesetiaannya.

Ketika Mr. Mzimba mulai bekerja di Timbavati pada tahun 1998, para pemburu yang dia tangkap sebagian besar adalah orang-orang miskin yang menyelinap ke cagar alam untuk berburu hewan untuk makanan. Namun, pada tahun 2010-an, sindikat kriminal terorganisir secara agresif mengejar cula badak, yang sangat diminati di Cina, Vietnam, dan negara-negara Asia lainnya. “Kami beralih dari perburuan subsisten dan membunuh hewan untuk daging menjadi membunuh hewan demi uang,” kata Mzimba tahun lalu.

Pada 2017, Afrika Selatan adalah rumah bagi 75 persen dari 23.562 badak putih dan hitam yang tersisa di dunia, menurut International Union for Conservation of Nature. Setidaknya 9.353 badak Afrika Selatan telah dibunuh untuk diambil culanya selama 13 tahun terakhir. Meskipun perburuan telah menurun dari 1.215 badak yang hilang pada tahun 2014, itu tetap menjadi masalah utama problem: Tahun lalu, 451 badak dibunuh.

“aku akan mengatakan kami memegang kendali,” kata Elise Serfontein, direktur pendiri StopRhinoPoaching.com, sebuah organisasi konservasi nirlaba yang berbasis di Afrika Selatan. “Tetapi upaya untuk mempertahankan garis itu datang dengan biaya besar secara finansial, dan biaya besar secara fisik dan mental untuk penjaga hutan dan manajemen cadangan.”

Penjaga hutan secara teratur menerima ancaman pembunuhan atas pekerjaan mereka, kata Mr. Pierce, dan Mr. Mzimba tidak terkecuali. “Sindikat perburuan berusaha untuk menghancurkannya secara emosional dan psikologis, dan dia tidak mau menghancurkannya,” kata Mr. de Kock.

Musim semi lalu, Mr Mzimba membuka map intimidasi dengan polisi setempat untuk melaporkan berbagai ancaman terkait dengan pekerjaannya melindungi satwa liar. “Kami berharap mereka yang mengancam nyawa Anton ditangkap dan didakwa dengan konspirasi untuk melakukan pembunuhan,” kata Pierce.

Menurut Mr. Pierce dan Mr. de Kock, Mr. Mzimba mengetahui pada bulan Mei bahwa namanya saat itu masuk dalam daftar sasaran yang lebih serius. Tuan de Kock dan istrinya menawarkan untuk mengizinkan Tuan Mzimba dan keluarganya untuk sementara tinggal di rumah mereka di bagian lain negara itu, tetapi Tuan Mzimba menolak, memberi tahu Tuan de Kock bahwa dia harus tetap dekat dengan sesama penjaga hutan.

Menurut Brigadir Mohlala, juru bicara polisi, dua orang tiba di rumah Mr. Mzimba pada 26 Juli mengklaim bahwa kendaraan mereka mogok dan meminta air. Pak Mzimba sedang di luar mengerjakan mobilnya, dan ketika putranya pergi mengambil air, mereka menembak Pak Mzimba. Mereka juga menembak istrinya, yang masih dirawat di rumah sakit.

Tidak ada penangkapan yang dilakukan, Brigadir Mohlala berkata, “tetapi aman untuk mengatakan bahwa kami belum berhenti menyelidiki.”

Mr Mzimba bukanlah konservasionis profil tinggi pertama yang dibunuh dalam apa yang tampaknya menjadi pembunuhan yang ditargetkan. Pada tahun 2017, misalnya, Wayne Lotter, salah satu direktur PAMS Foundation, sebuah kelompok anti-perburuan liar di Tanzania yang menyelidiki perdagangan gading, ditembak mati di dalam mobil dalam perjalanan pulang dari bandara di Dar es Salaam. “Ketika kami kehilangan Wayne, itu jelas merupakan pembuka mata besar bagi kami tentang sejauh mana orang akan pergi jika kalian menghalangi jalan mereka,” kata Krissie Clark, direktur pendiri PAMS.

Pada tahun 2020, Letkol. Leroy Bruwer, seorang detektif polisi Afrika Selatan yang mengkhususkan diri dalam menyelidiki sindikat perburuan badak, juga ditembak mati saat mengemudi ke tempat kerja. Tahun lalu, Bajila Obed Kofa, seorang perwira senior Layanan Margasatwa Kenya, ditembak mati saat mengemudi pulang setelah mengantar putrinya ke sekolah.

Afrika Selatan khususnya sudah menderita “pembunuhan tingkat tinggi yang terkait dengan politik dan kejahatan terorganisir,” kata Julian Rademeyer, direktur Afrika Timur dan Selatan di Global Initiative Against Transnational Organized Crime. Ketakutan sekarang adalah bahwa pembunuhan yang ditargetkan seperti itu juga dapat menjadi lebih dari norma bagi mereka yang bekerja di bidang konservasi.

Jika pembunuh Mr. Mzimba tidak dibawa ke pengadilan, Mr. Rademeyer menambahkan, itu akan memiliki efek mengerikan pada penjaga hutan lainnya dan “akan mengirim pesan bahwa hal-hal semacam ini tidak dihukum dan orang-orang yang terlibat secara efektif tidak tersentuh.”

Hanya 19 persen kasus pembunuhan di Afrika Selatan yang terpecahkan, menurut Institute for Security Studies. Mr Pierce mengatakan bahwa, sejauh ini, dia dan rekan-rekannya telah “frustrasi” dengan apa yang mereka lihat sebagai kurangnya urgensi dan “kelambatan” dalam penyelidikan. “Warisan Anton perlu dihormati, dan kita harus sampai ke dasar ini,” kata Mr. Pierce. “Kami berharap ini dilihat sebagai kasus prioritas tinggi.”

“Semua kasus pembunuhan diperlakukan sebagai kejahatan prioritas tinggi,” kata Brigadir Mohlala. “Begitu kami mendapatkan sesuatu, kami pasti akan melakukan penangkapan cepat.”