Pence Menavigasi Kemungkinan Lari Gedung Putih, dan Momen Politik yang Penuh

Mantan Wakil Presiden Mike Pence muncul dari audiensi 6 Januari dalam posisi yang aneh.

Bagi beberapa Demokrat di Kongres, ia telah menjadi pahlawan karena menolak kampanye tekanan Donald J. Trump untuk membatalkan pemilihan 2020 pada saat demokrasi Amerika tampaknya tertatih-tatih. Bagi Tuan Trump dan basis politiknya, Tuan Pence adalah orang lemah yang menyerahkan kursi kepresidenan. Dan bagi sebagian besar pemilih anti-Trump di kedua partai, dia hanyalah seseorang yang akhirnya melakukan hal yang benar dengan melawan mantan bosnya – bertahun-tahun terlambat, setelah dengan rela membela atau mengabaikan beberapa ekses Trump sebelumnya.

Gambar tipuan menciptakan dasar yang tidak pasti untuk kampanye presiden potensial, yang telah diletakkan oleh Mr. Pence sebagai dasarnya. Namun mantan wakil presiden itu melanjutkan perjalanannya ke seluruh negeri sebelum pemilihan pendahuluan 2024, saat ia menavigasi posisinya yang penuh tantangan.

Sama seperti yang dia lakukan setelah pemilihan 2020, ketika dia mencoba menjaga ketegangannya dengan Tuan Trump agar tidak menjadi publik hanya untuk membuatnya terungkap, Tuan Pence terus berjalan di atas tali, mencoba memanfaatkan situasi dengan sebaik-baiknya. dia tidak mencari tanpa menjadi musuh secara terbuka kepada presiden dengan siapa dia menjabat dan yang tetap menjadi pemimpin Partai Republik.

Pence sendiri tidak banyak bicara tentang 6 Januari, meskipun para pembantunya telah bersaksi tentang tekadnya ketika Trump dan sekutunya mencoba menekannya untuk menumbangkan kemenangan Presiden Biden. Pada hari Senin, dalam pidato ekonomi di University Club of Chicago, Pence terdengar sangat mirip seorang kandidat — tetapi tidak seperti seseorang yang tertarik untuk membahas secara spesifik tentang apa yang dia alami pada 6 Januari.

“Kita semua telah melalui banyak hal selama beberapa tahun terakhir ini,” kata Pence kepada hadirin. “Pandemi global, kerusuhan sosial, pemilihan umum yang memecah belah, hari tragis di ibu kota negara kita — dan pemerintahan yang tampaknya setiap hari mendorong ekonomi kita ke jurang negara kesejahteraan sosialis.”

Wawasan tentang pola pikir Mr. Pence pada saat itu sebagian besar berasal dari kesaksian mantan kepala stafnya, Marc Short, dan mantan penasihatnya, Greg Jacob. Pence, seperti yang dia jelaskan dalam pidatonya di Chicago, terus mengarahkan pandangannya pada pemerintahan Biden dan memilih Partai Republik, termasuk Gubernur Brian Kemp dari Georgia dan lainnya yang sangat bertentangan dengan Trump, di paruh waktu. Jika Mr. Pence memiliki hal-hal yang lebih tajam untuk dikatakan, dia mungkin tidak melakukannya sampai musim gugur, ketika dia memiliki sebuah buku yang keluar.

“Situasi yang dihadapi Mike Pence adalah tambalan briar politik,” kata David Kochel, ahli strategi Partai Republik yang bekerja pada kampanye kepresidenan Jeb Bush pada 2016. “Semakin dia dipuji oleh Demokrat dan media karena melakukan hal yang benar pada 6 Januari, semakin beberapa di pangkalan Trump menjadi skeptis terhadap kesetiaannya kepada tim Trump.” Dia menambahkan, “Tidak ada untungnya baginya untuk bersandar pada semua ini.”

Kemudian pada hari Senin di Peoria, Illinois, Mr. Pence meminta Partai Republik untuk fokus pada masa depan dan bukan pemilihan presiden 2020, referensi tidak langsung ke fokus Mr. Trump yang tak henti-hentinya pada kekalahan pemilihannya yang berlanjut hingga hari ini.

“Pada hari-hari antara sekarang dan Hari Pemilihan, mari kita memberikan visi positif untuk masa depan bagi rakyat Amerika,” kata Mr Pence kerumunan aktivis Republik pada makan malam Hari Lincoln. “Ya, mari kita menjadi oposisi yang setia. Mari kita meminta pertanggungjawaban pihak lain setiap hari. Di hari-hari antara sekarang dan Hari Pemilihan, kami membutuhkan kalian untuk mengatakan ya — ya untuk masa depan, ya untuk masa depan kebebasan dan nilai-nilai yang kami junjung tinggi. Dan Partai Republik harus menjadi partai masa depan.”

Tiga kali Mr. Pence memuji pencapaian “pemerintahan Trump-Pence” dan dia menceritakan a story dari reuni SMA-nya tentang mantan teman sekelas yang menyemangatinya dengan mengatakan kepadanya, “Kami membutuhkan kalian kembali.”

Selama pidatonya, Kathy Sparrow, ketua Partai Republik di Kabupaten Hancock, Illinois, berteriak “Pence for president!” Tuan Pence mengabaikan teriakan itu.

“Trump mendapat gilirannya,” kata Ms. Sparrow setelah pidato Mr. Pence. “Sudah waktunya bagi Pence untuk melangkah dan berlari.”

Perhatian pada Tuan Pence memberikan potensi manfaat dan bahaya saat dia mempertimbangkan untuk mencalonkan diri sebagai presiden.

Paeans dari Demokrat tentu saja tidak membantunya, tetapi tindakannya sebelum, selama dan setelah 6 Januari memberinya kesempatan untuk membedakan dirinya dalam apa yang bisa menjadi bidang utama yang ramai, yang mungkin termasuk Mr. Trump. Tuan Pence, yang dukungannya untuk Tuan Trump membantu menghilangkan kekhawatiran tentang dia dari para pemilih evangelis pada tahun 2016, memiliki keuntungan dari memulai sebagai entitas yang dikenal hingga basis Partai Republik.

Mr Pence telah mencoba mengintai jalan untuk dirinya sendiri dengan mewakili aspek Gedung Putih Trump yang menarik bagi kaum konservatif tetapi tanpa perilaku kasar dan kadang-kadang kasar dari Mr Trump bahwa mereka tumbuh lelah. Tetapi pendekatan ini telah diperumit oleh fakta bahwa pujian paling keras untuk Tuan Pence datang dari Demokrat yang memilih untuk memakzulkan Tuan Trump.

“Dalam masa pengkhianatan yang benar-benar memalukan terhadap sumpah jabatan dan kejahatan yang dilakukan di mana-mana, seseorang yang melakukan pekerjaan mereka dan mematuhi hukum akan menonjol sebagai pahlawan pada hari itu,” Perwakilan Jamie Raskin, Demokrat Maryland dan seorang anggota komite terpilih DPR yang menyelidiki serangan 6 Januari, mengatakan pada “Meet the Press” NBC News pada hari Minggu. “Dan pada hari itu, dia adalah seorang pahlawan.”

Banyak Demokrat lainnya, bagaimanapun, telah menolak gagasan bahwa Tuan Pence – yang dikenal sebagai orang yang berhati-hati dan setia, dan yang tidak memutuskan hubungan dengan Tuan Trump sampai akhir – harus dipuji, terutama karena dia menganggap kampanye sebagai kampanye berikutnya. Presiden.

“Pence saat ini sedang dalam tur rehabilitasi politiknya sendiri, berharap dia dapat menghilangkan bau mulut menjadi wakil presiden Trump,” kata Partai Demokrat Arizona dalam email ledakan ketika Pence melakukan perjalanan ke perbatasan selatan di negara bagian itu baru-baru ini. “Tapi kami tahu hanya karena Mike Pence tidak menyerah pada 6 Januari, tidak mengubah fakta bahwa dia melewatkan banyak peluang untuk melakukan hal yang benar selama 4 tahun penuh.”

Demokrat lainnya, termasuk anggota Komite Nasional Demokrat, telah menyoroti bahwa Mr. Pence berpegang teguh pada Mr. Trump tanpa ragu-ragu selama beberapa kontroversi terbesar kepresidenannya, termasuk pemakzulan pertamanya, dan bahwa Mr. Pence tidak berbicara di depan umum. tentang pandangannya sampai beberapa saat sebelum sertifikasi pemilu dimulai pada 6 Januari.

Meskipun demikian, bahkan beberapa kritikus paling keras dari era Trump mengatakan bahwa tindakan 6 Januari tidak boleh dianggap enteng.

“Memang benar bahwa selama berbulan-bulan sebelum pemilihan dan berminggu-minggu setelahnya, Mike Pence bermain-main dengan konspirasi pemilihan Trump yang tidak berdasar,” kata David Axelrod, mantan penasihat utama mantan Presiden Barack Obama. “Dia tentu tidak berbeda pendapat. Tapi, pada akhirnya, dia akan diingat untuk satu momen kritis ketika dia melawan tekanan besar dan benar-benar mempertaruhkan nyawanya untuk demokrasi kita. Dan, untuk itu, dia pantas mendapatkan semua penghargaan yang dia terima.”

Keluhan dari Demokrat tidak hanya terfokus pada toleransinya terhadap perilaku Trump yang melanggar norma, tetapi juga pada kebijakan pemerintah. Pembantu Mr Pence mengatakan dia yakin pemerintah memberlakukan kebijakan yang umumnya dia setujui, termasuk mengajukan calon konservatif untuk tiga kursi Mahkamah Agung. Loyalitasnya yang lama kepada Trump dapat beresonansi dengan beberapa anggota Partai Republik, tetapi, dengan mantan presiden yang menuntut kesetiaan total, itu adalah garis yang sulit untuk dilalui.

“Ironinya adalah bahwa Pence bisa dibilang sebagai pendukung utama Trump,” kata Rob Stutzman, ahli strategi Partai Republik yang berbasis di California. “Dia adalah seorang Republikan konservatif tradisional arus utama yang akan pergi ke donor dan tidak hanya membela Trump dan kebijakannya, tetapi dengan wajah lurus bersikeras bahwa Donald J. Trump adalah orang baik.”

Mr Short, mantan kepala staf Mr Pence, telah kritis terhadap aspek pekerjaan komite DPR, pada saat Mr Trump telah mendorong para pendukungnya untuk melihat panel sebagai tidak sah. Hal itu memungkinkan Tuan Pence untuk menjaga jarak dari pekerjaan komite, yang tidak pernah dia tampilkan di hadapannya.

Para pejabat diharapkan mencoba lagi untuk meminta Mr. Pence bersaksi, sebuah langkah yang kemungkinan besar akan dia tolak. Pada hari Minggu, Perwakilan Adam Schiff, Demokrat California dan seorang anggota komite, membiarkan gagasan bahwa meminta kehadirannya masih mungkin terjadi.

“Tentu saja kemungkinan,” kata Mr Schiff. “Kami tidak mengecualikan siapa pun atau apa pun pada saat ini.”

Maggie Haberman dilaporkan dari New York, dan Reid J. Epstein dari Peoria, Sakit.