‘Permintaan Kuat.’ Kembang Api Kembali Mengaum Musim Panas Ini.

Selama bulan-bulan awal pandemi, bisnis kembang api Grucci, yang telah beroperasi dari Amerika Serikat selama lebih dari satu abad, mengalami penurunan permintaan untuk pertunjukan Hari Kemerdekaan pada tingkat yang belum pernah dilihat keluarga sejak Depresi Hebat.

Bisnis ini melakukan sekitar selusin pertunjukan Empat Juli pada tahun 2020, sebagian kecil dari keterlibatan normalnya ketika kota-kota besar dan kecil, yang takut akan Covid, memutuskan untuk tidak memadati orang-orang ke taman umum untuk menyaksikan peony merah, putih dan biru meledak.

Sebagai gantinya, untuk tetap sibuk, perusahaan yang berbasis di Long-Island, yang berasal dari Italia pada abad ke-19, memfokuskan sumber dayanya pada jenis pelanggan yang berbeda: Departemen Pertahanan, yang menggunakan simulasi granat tangan perusahaan untuk melatih pasukan AS.

Tapi tahun ini, permintaan kembang api telah datang kembali ke tingkat prapandemi, menurut Phil Grucci, kepala eksekutif perusahaan, dan para pemimpin pakaian kembang api lainnya yang menggelar pertunjukan profesional. Perusahaan Grucci telah memesan lebih dari 70 pertunjukan selama liburan — mulai dari Hackensack, NJ, hingga Hawaii — dua kali lipat dari jumlah tahun lalu.

“Ini adalah usaha logistik besar,” kata Grucci, yang bisnis keluarganya telah memasang kembang api di pelantikan presiden, Olimpiade dan pameran dunia.

Dan logistik tahun ini menjadi lebih rumit, dengan penundaan pengiriman global, biaya membengkak dan kekurangan truk. Beberapa kota terpaksa membatalkan pertunjukan kembang api resmi mereka karena tantangan tersebut, ditambah dengan kekurangan tenaga kerja, atau karena masalah kekeringan dan kebakaran hutan.

Tetapi beberapa perusahaan kembang api besar masih melihat bisnis yang berkembang pesat, termasuk Pyro Spectaculars, yang telah menggelar pertunjukan kembang api Macy di New York City untuk sebagian besar sejarahnya. Perusahaan, yang berbasis di California, kembali ke kapasitas sekitar 400 pertunjukan kembang api untuk liburan Empat Juli, menyusul penurunan 90 persen dalam bisnis itu pada tahun 2020.

“Kami bersyukur dan bersyukur bahwa kami telah berhasil melewati masa-masa terberat dalam sejarah keluarga kami,” kata Jim Souza, pemimpin generasi keempatnya (dan tidak ada hubungannya dengan komposer John Philip Sousa, yang musiknya adalah pokok pertunjukan kembang api. .)

Bagi perusahaan Grucci, yang memproduksi sebagian dari inventarisnya di pabrik-pabrik di Virginia dan New York bagian utara, tantangan rantai pasokan tidak terlalu berat dibandingkan dengan perusahaan lain yang mengirimkan sebagian besar produk mereka dari luar negeri. Dan Grucci memiliki jaring pengaman untuk diandalkan: inventaris kembang api yang ditebar pada tahun 2019 yang tidak tersentuh selama dua tahun pertama pandemi.

Untungnya, kembang api tidak datang dengan tanggal kedaluwarsa.

“kalian tahu pepatah lama, ‘Jaga bedak kalian tetap kering’?” kata Gruci. “Selama kalian menjaga bedak tetap kering dan produk disimpan dengan benar, mereka akan bertahan cukup lama.”

Pada hari-hari menjelang Empat Juli, Grucci akan mengerahkan sekitar 400 ahli kembang api untuk mengatur pertunjukan kembang api di taman, tepi pantai, dan tongkang — beberapa tidak jauh dari kantor pusat perusahaan Bellport, NY, dan lainnya lebih jauh, termasuk Las Vegas.

Truk-truk sebagian besar dimuat di apa yang disebut Grucci sebagai “lokasi bunker yang dirahasiakan” di Long Island dan Virginia, di mana persediaan kembang api ditutupi dengan tanah agar tetap dingin. (“Kami tidak mengiklankan di mana bahan peledak kami disimpan,” katanya.) Teknisi berlisensi menemui truk di lokasi yang ditentukan, di mana mereka memasang kabel sesuai dengan skrip terperinci dan memuat kembang api ke dalam tabung fiberglass silinder. Setiap kembang api ditandai dengan nomor yang terkait dengan sistem penembakan elektronik.

Sebelum matahari terbenam, teknisi berkomunikasi dengan polisi setempat dan pemadam kebakaran untuk memastikan area tempat kembang api dibersihkan dari semua orang yang bersuka ria. Pertunjukan berukuran rata-rata akan membutuhkan zona kejatuhan dengan diameter 500 kaki, tetapi program yang lebih besar mungkin membutuhkan diameter hingga 2.000 kaki.

Sekitar 50 tukang kembang api adalah karyawan penuh waktu Grucci, tetapi sebagian besar orang yang mengatur pertunjukan adalah pekerja paruh waktu dengan pekerjaan harian.

“Untuk seseorang yang mungkin seorang akuntan atau mekanik atau semacamnya, mereka menjadi pemain selama 20 menit itu,” kata Grucci. “Dan ketika pertunjukan selesai dan penonton mengaum, tidak ada yang seperti itu.”

Untuk pertunjukan Macy pada hari Senin, perusahaan Souza akan mengatur peluncuran lebih dari 48.000 peluru kembang api dari lima tongkang di East River.

Meskipun bisnis liburan perusahaan telah kembali ke level 2019, ini adalah jenis normal baru: biaya pengiriman kontainer kembang api dari China telah meningkat tiga kali lipat, kata Souza, dan karena penundaan, perusahaannya memesan pasokan tahun depan sekarang — beberapa bulan. lebih awal dari sebelumnya.

Persaingan untuk mendapatkan ruang di peti kemas sangat ketat, dan ruang untuk kargo yang berpotensi berbahaya bahkan lebih terbatas. Situasi menjadi begitu mengerikan pada musim gugur tahun lalu sehingga beberapa perusahaan kembang api, termasuk perusahaan Stephen Vitale, Pyrotecnico, ikut menyewa kapal mereka sendiri, yang masing-masing dapat mengirimkan beberapa ratus kontainer kembang api.

“Permintaan kuat,” kata Vitale, yang perusahaannya yang berbasis di Pennsylvania menyelenggarakan sekitar 800 pertunjukan untuk liburan 4 Juli, menggunakan sekitar 700 pekerja yang melakukan beberapa pertunjukan selama seminggu. “Orang-orang ingin keluar, mereka ingin bersama dan pergi ke pameran dan festival dan perayaan komunitas. Permintaan telah melampaui kapasitas yang sebenarnya dimiliki industri.”

Pada bulan Mei, perusahaan Grucci harus mulai menolak pelanggan baru yang meminta pertunjukan. Jadwal mereka dipesan dengan berbagai acara mulai dari klub kapal pesiar di Hamptons yang telah dilayani perusahaan selama hampir 80 tahun hingga perayaan skala besar di Caesars Palace di Vegas Strip.

Sebagian besar pertunjukan kembang api mereka sekarang diotomatisasi oleh komputer, kata Grucci, meskipun beberapa masih menggunakan listrik, bukan digital – dimulai dengan menekan tombol secara manual daripada mengklik mouse untuk memulai urutan yang dimuat sebelumnya. Teknologi telah berkembang secara signifikan: Grucci ingat bahwa kakeknya — Felix Grucci, Sr. — sering memulai pertunjukan kembang api dengan menyalakan cerutu. Kemudian, mereka mulai menggunakan obor, sebelum itu dihapus sekitar pergantian abad.

Namun, prosesnya, dan antisipasi gugup di sekitarnya, tetap sama sejak masa kecilnya.

“Saat matahari terbenam melewati cakrawala dan mulai berubah menjadi gelap, saat itulah jantung mulai berderai,” kata Grucci. “Dan kemudian muncul ‘3, 2, 1, go.’”