Rekan Tim WNBA Brittney Griner yang Menangis Bermain Setelah Keyakinannya

UNCASVILLE, Conn. — Pelatih Phoenix Mercury Vanessa Nygaard dan staf pelatihnya berdiri di arena Mohegan Sun yang kosong pada hari Kamis, bingung.

Mercury ditetapkan untuk menghadapi Connecticut Sun pada pukul 7 malam, dan para pemainnya seharusnya berada di lapangan untuk menjalani tembak-menembak pra-pertandingan normal mereka, tetapi tidak ada yang muncul.

Sebaliknya, para pemain Mercury kembali ke ruang ganti, terpaku pada layar televisi menyaksikan keyakinan rekan setim mereka Brittney Griner dan hukuman atas penyelundupan narkoba dan tuduhan kepemilikan sebelumnya hari itu di pengadilan Rusia yang jaraknya ribuan mil. “Sepertinya kalian sedang menunggu bom dijatuhkan,” kata penjaga Mercury Diamond DeShields.

Mereka menyaksikan dengan mata berkaca-kaca saat Griner berjuang melalui air matanya sendiri dan memohon kepada pengadilan Rusia untuk tidak “mengakhiri hidupnya” karena “kesalahan yang jujur.” Griner dijatuhi hukuman sembilan tahun di koloni hukuman Rusia dan didenda 1 juta rubel, atau sekitar $ 16.000. Kalimat itu membuka pintu bagi Griner untuk dikembalikan ke Amerika Serikat melalui pertukaran tahanan, tetapi bagi para pemain, berita itu masih memilukan untuk didengar.

“Dan kita masih harus memainkan permainan ini,” kata penjaga Mercury Skylar Diggins-Smith setelah pertandingan, menambahkan sumpah serapah. “Tidak ada yang ingin bermain hari ini. Bagaimana kita bisa mendekati permainan dan mendekati lapangan dengan pikiran jernih ketika seluruh kelompok menangis sebelum pertandingan?”

Nygaard mengatakan tim akhirnya melalui “versi” tembak-menembak, tetapi tidak ada hari atau pertandingan yang terasa normal. Momen malam yang paling tidak biasa bagi Nygaard terjadi beberapa saat sebelum tipoff, saat lampu meredup dan para pemain, pelatih, dan wasit bergandengan tangan dalam solidaritas selama 42 detik — sesuai dengan nomor jersey Griner. Fans meneriakkan “Kami adalah BG” dan “Bawa dia pulang.”

“aku bahkan bergandengan tangan dengan wasit, jadi kalian tahu kalian tidak akan pernah melihatnya lagi,” kata Nygaard sambil tersenyum.

Griner telah ditahan di Rusia sejak 17 Februari setelah petugas bea cukai mengatakan mereka menemukan minyak hashish, turunan ganja, di bagasi Griner di bandara dekat Moskow ketika dia bepergian ke negara itu untuk bermain untuk UMMC Yekaterinburg, tim bola basket wanita profesional. Griner mengatakan selama persidangannya atas tuduhan narkoba bahwa minyak hashish, dalam pena vape, telah dikemas secara tidak sengaja. Pemain di seluruh WNBA dan atlet profesional lainnya telah berkampanye keras untuk kebebasannya. Pada bulan Mei, Departemen Luar Negeri AS mengatakan bahwa mereka telah memutuskan bahwa Griner “ditahan secara salah” dan bahwa para pejabatnya akan bekerja untuk membebaskannya. Para ahli mengatakan pertukaran tahanan adalah jalan yang paling mungkin untuk pembebasan Griner; Gedung Putih baru-baru ini mengatakan telah membuat proposal “substansial”.

Sementara itu, rekan satu tim dan penggemar Griner melanjutkan kampanye dukungan publik mereka.

Saat para penggemar memenuhi arena pada Kamis malam, mereka disambut oleh para penari Connecticut Sun dan anggota staf arena yang mengenakan T-shirt “We are BG”. Kaus Merkurius No. 42 ungu dan oranye Griner memenuhi tribun bersama dengan variasi pakaian dengan pesan yang menyerukan kebebasannya. Para pemain Mercury mengenakan kaus “We are BG” dalam pemanasan sebelum pertandingan, begitu pula staf pelatih Connecticut dan beberapa pemain Sun. Point guard Sun, Jasmine Thomas, yang cedera, mengenakan kaus berkerudung dengan gambar Griner di bagian depan dan nomor 42 di bagian belakang.

Sharon White, penggemar Sun dan pemegang tiket musiman sejak 2002, termasuk di antara mereka yang mengenakan warna Merkurius. Dia mengenakan T-shirt ungu yang menampilkan nama dan nomor Griner, yang katanya dia pakai untuk setiap pertandingan terlepas dari lawannya.

“Ketika aku sampai di rumah, aku mencucinya dan aku memakainya lagi, bahkan ketika mereka tidak bermain,” kata White, menambahkan bahwa teman-temannya sering mengejeknya karena dia memakai baju itu. White mengatakan dia menangis ketika dia melihat vonis Griner pada hari Kamis.

“Itu hanya menyakitkan – aku mencintainya sebagai player, dan itu hanya situasi yang menyedihkan,” kata White sambil menyeka air matanya. Dia menambahkan: “Dia tidak perlu berada di sana. Ketika dia pulang, dia tidak perlu kembali. aku pikir tidak ada pemain kami yang harus pergi ke sana.”

Banyak pemain WNBA pergi ke luar negeri selama musim sepi untuk bermain bagi tim internasional untuk menambah penghasilan mereka. Griner terlihat memegang foto tim UMMC Yekaterinburg dari balik jeruji pada hari Kamis.

Di antara mereka yang ada dalam gambar adalah Jonquel Jones, penyerang Sun yang memenangkan Penghargaan Pemain Paling Berharga WNBA musim lalu. Jones, seperti Griner, telah bermain untuk tim Rusia selama beberapa tahun.

Jones mengatakan dia tidak pernah mengharapkan sesuatu seperti penahanan Griner terjadi. Setelah penangkapan Griner, Jones mengatakan dia telah mengetahui bahwa bahkan minyak cannabidiol, yang selalu dia bawa untuk membantu pemulihan dari rasa sakit dan cedera, adalah ilegal di Rusia.

“Pengalaman aku di sana sangat bagus,” kata Jones. “Tim kami adalah yang terbaik. Mereka memperlakukan kami seperti kami profesional. Kami senang pergi ke sana karena itu. Jadi kami selalu merasa aman. Kami tidak pernah merasa seperti sesuatu akan pernah terjadi. Jadi untuk melihat itu terjadi pada salah satu rekan tim aku dan menjadi begitu dekat dengannya dan memahami bahwa itu bisa saja aku, itu menempatkannya ke dalam perspektif.

Jones mengatakan menjadi bersemangat untuk pertandingan Kamis itu sulit; momen solidaritas membuatnya semakin emosional.

“Itu seperti, ‘Dang, kami melakukan itu, dan sekarang aku harus bermain basket; teman aku masih dikurung di luar negeri,’” kata Jones. “Jadi, kalian hanya pergi ke sana dan melakukan yang terbaik yang dapat kalian lakukan dan tidak mengambil momen begitu saja, mengetahui bahwa ini adalah tempat yang dia inginkan.”

Mercury kalah dalam permainan, 77-64, dengan Sun run 18-0 di kuarter ketiga dan keempat yang membuat permainan di luar jangkauan. Diggins adalah pencetak gol terbanyak permainan, dengan 16 poin, dan Jones selesai dengan 14. Tapi untuk kedua belah pihak, angka tampaknya tidak masalah.

“Kami akan bangun besok, dan BG masih berada di penjara Rusia,” kata Nygaard. “Ini hari ke 169 atau besok, dan jam terus berjalan, dan kami hanya ingin dia pulang.”