Saat China Merencanakan Latihan Mengelilingi Taiwan, Pejabat AS Takut Bermain Squeeze

WASHINGTON — Selama bertahun-tahun “ambiguitas strategis” yang disengaja dalam kebijakan Washington di China telah membuat tidak jelas bagaimana Amerika Serikat akan menanggapi invasi amfibi skala penuh ke Taiwan.

Tetapi pertanyaan yang sama sulitnya—mungkin lebih sulit, di benak banyak pejabat senior Gedung Putih dan pertahanan—adalah bagaimana menanggapi tekanan lambat dari pulau itu, di mana pasukan China memutus sebagian besar akses ke sana, secara fisik atau digital.

Pertanyaan itu mungkin akan segera diuji untuk pertama kalinya dalam seperempat abad. Deklarasi China selama kunjungan Ketua Nancy Pelosi bahwa mereka akan memulai latihan militer tembakan langsung di enam lokasi yang mengelilingi pulau itu dapat memicu krisis terbesar di Selat Taiwan sejak 1996, ketika Presiden Bill Clinton memerintahkan kapal induk Amerika ke daerah itu.

Tetapi latihan-latihan itu secara signifikan lebih jauh dari pantai Taiwan daripada rangkaian yang telah diperingatkan oleh pemerintah China kepada para pelaut dan pesawat yang direncanakannya. Dan itu terjadi di lingkungan strategis yang jauh lebih ramah, ketika masuknya China ke dalam ekonomi global seharusnya mengubah perilakunya, dan ketika Clinton akan memberi tahu mahasiswa China bahwa penyebaran internet akan mendorong kebebasan dan perbedaan pendapat. Itu juga ketika militer China mengemas sebagian kecil dari pukulan yang sekarang dibanggakannya, termasuk rudal anti-kapal yang dikembangkan untuk mencegah kapal perang Amerika mendekat.

Pejabat pemerintah mengatakan bahwa berdasarkan penilaian mereka, pemutusan akses penuh ke Taiwan tidak mungkin – sebagian besar karena itu akan merugikan ekonomi China sendiri pada saat perlambatan ekonomi yang parah. Pada hari Jumat, Kelompok 7 negara industri, inti dari aliansi Barat, memperingatkan China untuk tidak membalas kunjungan Pelosi, jelas merupakan upaya untuk menunjukkan bahwa China akan dikecam secara luas karena bereaksi berlebihan, seperti halnya Rusia atas invasinya ke Ukraina.

Tetapi para pejabat Amerika mengatakan mereka khawatir bahwa peristiwa dalam beberapa hari ke depan dapat memicu konfrontasi yang tidak diinginkan antara pasukan China dan Taiwan, terutama jika militer China meluncurkan rudal ke pulau itu, atau jika serangan ke wilayah udara yang disengketakan mengarah ke konflik udara. Hal serupa terjadi 20 tahun lalu, ketika sebuah pesawat militer China bertabrakan dengan sebuah pesawat pengumpul intelijen Amerika.

Ketika latihan militer dimulai Rabu pagi, pejabat Gedung Putih dan Pentagon memantau situasi dengan cermat, mencoba mencari tahu apakah China mengirim pasukan ke setiap daerah di dekat pantai Taiwan yang telah dinyatakan ditutup. Tetapi penilaian mereka adalah bahwa strategi China adalah untuk mengintimidasi dan memaksa, tanpa memicu konflik langsung.

Pakar luar lebih khawatir bahwa latihan itu bisa meningkat.

“Ini adalah salah satu skenario yang sulit untuk dihadapi,” kata Bonny Lin, yang mengarahkan meja Taiwan di Pentagon dan memegang posisi pertahanan lainnya sebelum pindah ke Pusat Studi Strategis dan Internasional di Washington, di mana dia mengepalai Proyek Tenaga Cina. “Jika latihan militer beralih ke blokade, kapan menjadi jelas bahwa latihan itu sekarang menjadi blokade? Siapa yang harus menjadi yang pertama merespons? pasukan Taiwan? Amerika Serikat? Itu tidak jelas.”

Latihan yang berubah menjadi blokade adalah salah satu dari banyak skenario yang “dipermainkan” di Washington secara teratur, ketika pejabat Amerika mencoba untuk map keluar pilihan sebelum krisis menyerang. Tapi tidak ada yang benar-benar meniru konfrontasi kehidupan nyata.

Biden, kata para pembantunya, harus mencoba berjalan di garis halus antara menghindari lipatan ke China dan menghindari eskalasi.

Hal ini bahkan lebih rumit dengan perdebatan yang terus berlanjut tentang bagaimana membantu Taiwan menjadi “landak”, atau negara yang terlalu dipertahankan untuk diserang oleh China. Untuk semua pembicaraan tentang penjualan F-16 ke Taiwan—armadanya seharusnya mencapai 200 teratas pesawat tempur pada tahun 2026—ada kekhawatiran yang berkembang bahwa Taiwan membeli jenis peralatan yang salah untuk mempertahankan diri, dan bahwa Taiwan perlu mempelajari beberapa hal. pelajaran dari Ukraina.

Ini bukan debat baru. Dua tahun lalu, seorang pejabat senior pertahanan, David F. Helvey, memperingatkan bahwa ketika kemampuan China untuk mencekik pulau itu meningkat, Taiwan sendiri dapat, “melalui investasi yang cerdas, mengirim sinyal yang jelas ke Beijing bahwa masyarakat Taiwan dan angkatan bersenjatanya berkomitmen untuk membela Taiwan.” Namun dia memperingatkan bahwa jumlah yang dijanjikan pemerintah Taiwan untuk memperoleh teknologi pertahanan baru tidak cukup untuk pertahanan yang tangguh.

Hasilnya adalah pukulan keras dari Washington yang mendesak kepemimpinan Taiwan untuk berinvestasi lebih sedikit pada pesawat tempur F-16 yang mahal dan lebih pada apa yang disebut Helvey sebagai “sejumlah besar hal kecil”, formula yang kemudian membantu Ukraina melawan pasukan Rusia.

Daftar itu termasuk rudal jelajah bergerak untuk pertahanan pantai, ranjau laut, kapal serang cepat kecil, dan artileri bergerak.

Presiden Tsai Ing-wen dari Taiwan telah menyatakan dukungan untuk apa yang disebut strategi “asimetris” dan telah bergerak dalam beberapa tahun terakhir untuk meningkatkan anggaran pertahanan dan membeli banyak senjata kecil bergerak yang dimiliki pejabat AS. recommended, seperti rudal Harpoon. Tetapi dia kadang-kadang menghadapi perlawanan dari beberapa pejabat militer Taiwan, yang berpendapat bahwa beberapa sistem senjata konvensional masih diperlukan untuk mempersiapkan skenario yang berbeda. Mereka juga berpendapat bahwa tanpa eksplisit security jaminan dari Amerika Serikat, akan terlalu berisiko bagi Taiwan untuk menyerahkan senjata mematikannya.

Pandangan itu agak berubah dalam beberapa bulan terakhir karena perang di Ukraina telah mengguncang militer Taiwan dan publik, mendorong lebih banyak merangkul strategi “landak”. Tetapi perang itu juga telah menghabiskan stok dan kapasitas produksi yang tegang di antara kontraktor pertahanan Amerika dan sekutu, yang berarti Taiwan mungkin perlu menunggu selama beberapa tahun. Dan penundaan itu memberi China kesempatan.

Selain itu, anggaran pertahanan Taiwan berkisar sekitar $17 miliar per tahun, meskipun telah berkomitmen untuk menghabiskan tambahan $8 miliar untuk persenjataan selama beberapa tahun ke depan. Sebagai perbandingan, Kongres baru-baru ini mengalokasikan $52 miliar bantuan untuk Ukraina — yang tidak memiliki aliran pendapatan Taiwan untuk membayar pertahanannya sendiri — dan China menghabiskan $230 miliar per tahun.

Beberapa juga mengatakan bahwa yang dibutuhkan Taiwan dari Amerika Serikat bukan hanya penjualan senjata, tetapi bentuk dukungan lain, mulai dari teknologi militer hingga pertukaran dan pelatihan operasional.

Sementara militer Taiwan kadang-kadang diizinkan untuk berpartisipasi dalam simposium pertahanan, jarang diundang untuk bergabung dengan latihan militer multinasional besar karena sebagian besar negara tidak secara resmi mengakuinya sebagai sebuah negara. Dan sementara Washington secara bertahap meningkatkan pelatihan pasukan Taiwan di pulau itu dan di Amerika Serikat dalam beberapa tahun terakhir, dinas wajib militer pulau itu dan program cadangannya masih dipandang kurang ketat.

“AS dapat membantu kami belajar bagaimana melatih lebih efisien dan memobilisasi pasukan cadangan lebih cepat,” kata Ou Si-fu, seorang peneliti di Institute for National Defense and Security Research, sebuah think tank yang berafiliasi dengan kementerian pertahanan Taiwan. “Mereka juga dapat membantu lebih banyak dalam hal transfer teknologi, untuk mendukung program pengembangan senjata asli kami.”

Tentu saja, bertahan melawan invasi memiliki sedikit kemiripan dengan bertahan melawan blokade. Menjalankan blokade bahkan lebih sulit.

“Mengancam blokade dan benar-benar memulai blokade adalah dua hal yang sangat berbeda,” kata Eric Sayers, mantan penasihat senior Komando Pasifik AS yang merupakan rekan di American Enterprise Institute.

Sayers mengatakan China telah lama memiliki kemampuan untuk mengepung Taiwan secara efektif jika mereka memilih untuk melakukannya, jadi kemampuan itu sendiri tidak mengejutkan.

“Terlepas dari semua ancaman yang dibuat Beijing dalam beberapa pekan terakhir, masih akan sangat sulit bagi Angkatan Laut PLA dan merugikan ekonomi China untuk mempertahankan blokade untuk jangka waktu yang lama,” tambah Sayers, mengacu pada Tentara Pembebasan Rakyat. . “Apa yang merugikan ekonomi Taipei memiliki efek yang sama di Beijing.”

Sayers melanjutkan, “Apa yang paling signifikan tentang tanggapan China adalah bahwa hal itu memberi kita gambaran tentang bagaimana PLA dapat mengerahkan blokade tidak langsung terhadap Taiwan di masa depan untuk meningkatkan tekanan menjelang pemilu atau krisis politik lainnya.”

“Alih-alih mengumumkan blokade militer, mereka malah dapat mengumumkan latihan militer yang diperpanjang di sekitar Taiwan yang menutup atau mengganggu rute pengiriman selama 30, 60, 90 hari. Ini membuatnya lebih sedikit operasi militer dan lebih merupakan bentuk perang hukum untuk membenarkan blokade tidak langsung selama durasi yang dapat dimanipulasi oleh Beijing.”

Yang lain mengatakan Amerika Serikat dapat berbuat lebih banyak untuk mendukung Taiwan security dengan membantunya berintegrasi lebih baik ke dalam sistem ekonomi global. Pejabat dan analis Taiwan berpendapat bahwa memperkuat hubungan perdagangan dan kemungkinan meloloskan perjanjian perdagangan bilateral dapat membantu pulau itu mengurangi ketergantungannya pada China, yang saat ini menjadi mitra dagang terbesarnya. Tetapi China pasti akan menganggap itu sebagai tindakan agresif.

Risiko geopolitik dari ketergantungan Taiwan pada pasar China terlihat minggu ini ketika hanya beberapa jam setelah Pelosi tiba di Taiwan, Beijing bergerak untuk menangguhkan ekspor pasir alam ke pulau itu — kunci untuk konstruksi — dan melarang impor dari Taiwan jenis tertentu. dari buah dan ikan.

“Ekonomis security sangat penting bagi kelangsungan hidup Taiwan sebagai negara demokrasi,” kata Vincent Chao, mantan direktur politik di Kantor Perwakilan Ekonomi dan Budaya Taipei di Washington.

Mendiversifikasi dukungan Amerika untuk Taiwan dari penjualan senjata sangat penting tidak hanya untuk bertahan lebih baik melawan China, tetapi juga untuk meningkatkan moral bagi sesama mitra demokratis, kata Mark Stokes, direktur eksekutif Project 2049 Institute, sebuah kelompok riset pertahanan di Arlington, Virginia.

“Kita seharusnya tidak hanya menjejalkan senjata ke tenggorokan mereka dan merampok agensi mereka dalam hal menentukan apa persyaratan pertahanan mereka sendiri,” kata Stokes. “Yang paling dibutuhkan Taiwan dari AS adalah diperlakukan, sebanyak mungkin mengingat kendala, sebagai mitra normal dengan hormat.”

Eric Schmitt kontribusi pelaporan dari Washington.