Salah satu Rodeo Tertua di Amerika Ada di New Jersey

PILESGROVE, NJ — Awan dataran rendah yang membingkai cakrawala saat matahari terbenam mulai diwarnai dengan warna merah muda permen kapas ketika penyiar rodeo, Ty Miller, menginstruksikan semua orang untuk “melepas penutup.”

Dia baru saja selesai membaca doa. Lagu kebangsaan – “lagu paling indah yang pernah ditulis,” katanya – adalah yang berikutnya.

“Ya ampun,” John McKenney, 52, berkata kepada teman-temannya yang meremas paha ke paha di stan kayu Cowtown Rodeo tanpa embel-embel. “aku tidak berpikir kita berada di New Jersey lagi.”

Tapi seperti Dorothy, dia tidak pernah pergi.

Terselip di sepanjang sisi barat pedesaan dari negara bagian yang lebih dikenal dengan daerah pinggiran kota, pengetahuan mafia dan jalan raya yang kusut, Cowtown telah mengadakan kompetisi rodeo di Salem County, NJ, hampir setiap minggu sejak tahun 1955, hujan atau cerah. Satu-satunya pengecualian adalah enam hari Sabtu di awal pandemi.

Tidak ada rodeo lain di Amerika Serikat yang mengoperasikan pertunjukan mingguan lebih lama, menurut Asosiasi Koboi Rodeo Profesional.

Cowtown dan umur panjangnya telah lama menjadi kebanggaan lokal di New Jersey. Tetapi selama dua tahun terakhir, oasis hiburan yang dicintai jika tidak sesuai telah menikmati momen pandemi karena rodeo telah melonjak popularitasnya secara nasional.

Penjualan tiket Cowtown musim panas lalu 50 persen lebih tinggi dari sebelumnya, kata pemiliknya. Pada hari Sabtu baru-baru ini, stadion luar ruangan berkapasitas 4.000 kursi rodeo menjadi tuan rumah acara pertama kalinya untuk Penunggang Banteng Profesional — rodeo setara dengan NBA

Keluarga petani yang menjalankan Cowtown mengatakan mereka terus menolak tawaran untuk menjual paket dari propertinya yang luas kepada perusahaan yang berharap untuk membangun gudang di atasnya. Percaya diri di masa depan, keluarga telah menyerahkan kendali rodeo ke generasi kelima: Katy Harris Griscom, bos wanita pertama Cowtown.

“Beberapa tawaran itu menggiurkan,” kata Grant Harris, mantan pembalap bronc dan banteng yang menjalankan Cowtown selama beberapa dekade bersama istrinya, Betsy, sebelum menjualnya kepada putri bungsu mereka dan suaminya, RJ Griscom. Pasangan yang lebih tua masih mengoperasikan pasar loak, juga disebut Cowtown, dan peternakan seluas 1.700 hektar tempat mereka memelihara sapi potong dan menanam makanan untuk ternak.

“Keluarga aku mencari nafkah – setidaknya – melakukan apa yang kami lakukan selama 13, 14 generasi,” kata Harris tentang pertanian.

“Mengapa kamu ingin mengacaukannya?”

Maka setiap hari Jumat saat matahari terbit, dari akhir pekan Memorial Day hingga September, enam penunggang kuda mulai mengumpulkan kuda dan sapi jantan dan menuntun mereka menuju kandang rodeo 36 jam sebelum waktu pertunjukan.

Hewan-hewan bergemuruh melalui terowongan yang membentang di bawah Route 40, jalan raya ramai yang membelah timur ke barat melalui selatan New Jersey, sebelum mereka digiring ke dalam kelompok di belakang koboi Muffler Man fiberglass setinggi 22 kaki yang berjaga di dekatnya.

Hewan-hewan dibiakkan untuk bucking. Itulah yang menarik banyak orang dan kadang-kadang kelompok aktivis hak-hak binatang. Menggarisbawahi bahaya yang melekat pada olahraga ini, seorang mahasiswa tahun kedua berusia 19 tahun dari Pennsylvania terbunuh di Cowtown pada tahun 2016 setelah terlempar dari kudanya selama kompetisi tanpa pelana.

“Itu menghancurkan,” kata Betsy Harris.

Ethan Johnson, 27, seorang matador yang tugasnya menggunakan tubuhnya untuk mengalihkan perhatian banteng setelah membuang penunggangnya ke tanah, menyamakan pengalaman kerumunan di rodeo dengan para penggemar yang menonton balapan NASCAR.

“Mereka ingin semua orang baik-baik saja,” kata Mr. Johnson, yang tinggal di New Mexico tetapi bepergian ke luar negeri untuk bekerja rodeo. “Tapi mereka juga ingin melihat kecelakaan yang bagus.”

Para kontestan bersaing dalam delapan acara yang mengingat asal usul rodeo sebagai ajang kompetisi keterampilan yang dibutuhkan untuk bekerja di peternakan dan peternakan di seluruh Amerika Serikat.

Ada steer-wrestling, calf-roping, dan saddle-bronc riding. Wanita diizinkan untuk bersaing dalam acara apa pun, tetapi kontes khusus wanita kedua, breakaway roping, ditambahkan ke sirkuit rodeo profesional tahun lalu.

Apa yang disebut acara kasar, yang mengadu kekuatan dan keterampilan pengendara melawan kekuatan kuda atau banteng saat menendang kaki belakangnya, adalah favorit penggemar. (Untuk mendorong bucking, tali kulit domba diikat di sekitar panggul hewan, di dekat alat kelaminnya; sensasi itu membuat hewan mencoba melepaskannya.)

Pembalap banteng dan kontestan tanpa pelana harus tetap mengangkang selama setidaknya delapan detik agar memenuhi syarat untuk menang dan dinilai berdasarkan kualitas perjalanan mereka. Jika tidak ada pengendara yang tetap tegak selama waktu minimum, hadiah uang tunai kompetisi bergulir ke minggu berikutnya.

Pada Sabtu malam baru-baru ini, pemenang kompetisi menunggang banteng adalah satu-satunya orang yang bertahan di puncak setidaknya selama delapan detik dalam tiga minggu, dan dia pergi dengan hadiah sekitar $4.000.

Tim Kent, 36, seorang pebalap tanpa pelana regional top yang telah berkompetisi sejak dia berusia 14 tahun, mengatakan daya tarik utama, baginya, adalah akar tua rodeo dan persahabatan di antara para kontestan.

“Ini setua mungkin,” kata Mr Kent, yang merupakan salah satu dari sedikit kontestan yang mengatakan dia “rodeo” kurang lebih penuh waktu. “Sudah berapa lama manusia bekerja dengan hewan? kalian mendengarkan kembali sesuatu yang sangat primitif.”

“Beberapa di antaranya adalah menjadi tangguh dan berani,” kata Pak Kent, ayah dua anak dari Pennsylvania. “Ini menantang semangatmu.”

Olahraga ini bukan tanpa pencela yang kuat. Seorang anggota dewan Kota New York, Linda B. Rosenthal, mengusulkan undang-undang dua tahun lalu yang akan melarang acara dan alat tertentu di rodeo, yang dia sebut “olahraga darah yang menyamar sebagai hiburan.”

Michael Kobliska, seorang penyelidik dari Showing Animals Respect and Kindness, sebuah organisasi hak-hak hewan nasional, mengatakan: “Kami memiliki problem dengan sebagian besar.”

“Ini pada dasarnya adalah hewan jinak,” katanya, “dan mereka ingin berpura-pura liar.”

Meskipun demikian, olahraga tampaknya memiliki basis penggemar yang berkembang.

Tahun ini, 780 rodeo profesional dijadwalkan di seluruh negeri, naik dari 635 tahun lalu dan 720 pada 2019, menurut Steve Knowles, direktur administrasi rodeo untuk Professional Rodeo Cowboys Association.

Richard W. Slatta, pensiunan profesor sejarah di North Carolina State University yang telah menulis enam buku tentang koboi Amerika, mengatakan dia yakin ledakan rodeo saat ini terkait dengan pergolakan ekonomi dan sosial yang menyertai pandemi.

“Koboi adalah sosok ikonik yang diidentifikasi orang sebagai representasi zaman keemasan,” katanya.

“Ketika kalian mendapatkan tekanan sosial dan ekonomi ini, saat itulah aku melihat serapan pada orang-orang yang meratapi hilangnya nilai-nilai tradisional,” katanya, menambahkan, “Ini adalah perasaan bahwa masa lalu yang indah telah berlalu dan mereka mencoba untuk menangkapnya kembali. .”

Memang, patriotisme ditampilkan sepenuhnya pada Sabtu malam baru-baru ini, dalam naskah penyiar dan dalam bendera Amerika yang melambai dari truk yang diparkir untuk bak truk. Tapi politik tidak; topi koboi adalah keharusan, tetapi ada beberapa slogan partisan yang terlihat jelas pada pakaian di kerumunan yang hanya berdiri di ruang tamu.

Banyak orang yang hadir mengatakan Cowtown telah menjadi tradisi musim panas bersama keluarga dan teman. Yang lain mengutip kebaruannya sebagai daya tarik utama.

Sydney Hughes, 24, tiba sekitar dua jam lebih awal ke bak truk dengan rekan kerja dari sebuah firma arsitektur Philadelphia. Ms. Hughes mengatakan dia mendapat reaksi yang sama setiap kali dia menjelaskan rencana akhir pekannya kepada teman-temannya.

“Ketika aku memberi tahu mereka bahwa itu di New Jersey – mereka seperti, ‘Apa?’” katanya.

Mannie Brown ada di sana merayakan ulang tahunnya yang ke-65, dan rodeo pertamanya, dengan kerumunan kerabat.

“aku banyak menonton film koboi,” kata Mr. Brown, yang berasal dari Brooklyn tetapi sekarang tinggal di Delaware. “Aku hanya ingin melihatnya secara langsung.”

Keterjangkauan relatif malam di rodeo dan tempat duduk di luar ruangan telah membuatnya menjadi pilihan hiburan yang sangat menarik selama pandemi, kata Mr Knowles. Di Cowtown, tiketnya seharga $25 untuk orang dewasa dan penonton diizinkan untuk membawa pendingin kecil berisi makanan dan minuman pilihan bebas gelas.

Salem County, di mana Cowtown berada, adalah salah satu daerah paling pedesaan di New Jersey, dipenuhi dengan pertanian besar yang saling berciuman untuk membentuk petak ruang terbuka yang tidak terputus.

Tetapi berada di dekat Interstates 95 dan 295 – dan kurang dari 20 mil dari Pennsylvania dan Delaware – telah menjadikan wilayah tersebut sebagai target utama bagi perusahaan yang berharap untuk mendirikan gudang, menurut pejabat di Biro Pertanian New Jersey.

Tawaran itu “astronomis” – begitu besar, pada kenyataannya, pendapatan bunga saja kemungkinan akan mengerdilkan keuntungan tahunan keluarga, kata Harris.

“Berapa cukup?” dia berkata. “Itu pertanyaannya.”

Untuk saat ini, keluarga mengatakan tidak ada rencana untuk menjual.

“aku tidak akan melakukan hal lain,” kata Harris Griscom saat putrinya yang berusia 3 tahun, Olivia, bermain di dekatnya.

Putranya Nate, 10, sudah mengendarai seekor banteng mini bernama Norman. Dan dia tidak pernah melewatkan pertunjukan.