Semakin Banyak Orang Amerika Menjadi Lapar, dan Memberi Mereka Makan Lebih Banyak Biayanya

Pertama kali Kelly Wilcox mengendarai Dodge Grand Caravan 2017 ke pantry makanan di dekat rumahnya di Payson, Utah, dia langsung melihat satu hal yang mengejutkannya: model sedan dan minivan Toyota dan Honda yang lebih baru. “aku melihat sekelompok orang lain dengan mobil seperti milik aku, yang memiliki anak di dalam mobil,” katanya.

Ibu dari empat anak laki-laki tidak tahu apa yang diharapkan ketika dia melakukan perjalanan awal ke Pantry Makanan Lokal Tabitha’s Way musim semi ini. Dia tahu dia membutuhkan bantuan. Suaminya telah kehilangan pekerjaannya. Dia segera menemukan pekerjaan baru sebagai manajer akun, tetapi dengan inflasi itu belum cukup. “Kami masih tidak bisa memenuhi tagihan,” kata Ms. Wilcox, 35. Untuk memberi makan anak-anaknya musim panas ini, dia telah mengunjungi dapur secara teratur dan mengatakan bahwa jika tidak ada perubahan, seperti penurunan harga makanan atau kenaikan gaji untuknya. suami, itu akan diperlukan untuk masa mendatang.

Lokasi Tabitha’s Way di Spanish Fork, Utah, sebuah kota berpenduduk sekitar 44.000 di luar Provo, dulu melayani sekitar 130 keluarga setiap minggu, menawarkan kebutuhan pokok seperti fresh produksi dan susu formula. Tahun ini — melayani orang-orang seperti Ms. Wilcox dan keluarganya, yang gajinya tidak cukup jauh — jumlah itu telah naik di atas 200.

Peningkatan kerawanan pangan bukan tentang gelombang pengangguran yang tiba-tiba seperti ketika ekonomi terhenti pada tahun 2020 di gelombang pertama pandemi. Ini tentang inflasi — harga yang lebih tinggi untuk perumahan, gas dan terutama makanan. Menurut laporan terakhir tentang harga konsumen, biaya makanan meningkat 10,4 persen dari tahun sebelumnya, kenaikan 12 bulan terbesar sejak 1981.

Bank makanan berusaha memenuhi kebutuhan ini sambil mengatasi penurunan sumbangan dan, dalam beberapa kasus, meningkatkan kesadaran di antara orang-orang yang membutuhkan bantuan bahwa bank makanan adalah pilihan.

Data dari Biro Sensus menunjukkan bahwa bulan lalu, 25 juta orang dewasa terkadang tidak cukup makan dalam tujuh hari sebelumnya. Itu adalah jumlah terbesar sejak sebelum Natal pada tahun 2020, ketika pandemi terus memakan korban ekonomi yang tinggi dan tingkat pengangguran hampir dua kali lipat dari sekarang.

Sebuah survei yang dilakukan oleh Urban Institute menemukan bahwa kerawanan pangan, setelah turun tajam pada tahun 2021, naik ke tingkat yang kira-kira sama pada Juni dan Juli ini dengan yang dicapai pada Maret dan April 2020: Sekitar satu dari lima orang dewasa dilaporkan mengalami kerawanan pangan dalam 30 tahun sebelumnya. hari. Di antara orang dewasa dengan pekerjaan, 17,3 persen mengatakan mereka pernah mengalami kerawanan pangan, dibandingkan dengan 16,3 persen pada tahun 2020. (Survei terbaru memiliki 9.494 responden dan margin kesalahan 1,2 poin persentase.)

Di tingkat lokal, tren tersebut tercermin dalam apa yang dilihat oleh Wendy Osborne, direktur Tabitha’s Way di Utah. “Ada lebih banyak orang yang memiliki pekerjaan, mereka bekerja, mereka tidak menghasilkan cukup uang,” katanya.

Osborne mengatakan mayoritas keluarga yang mengambil makanan dari Tabitha’s Way bekerja dengan satu atau lebih pekerjaan. “aku berulang kali mendengar: ‘aku tidak pernah menggunakan dapur makanan. aku orang yang membantu orang, bukan orang yang membutuhkan bantuan,’” katanya.

Barisan ribuan mobil di luar bank makanan dan dapur makanan adalah di antara gambar ikonik dari fase pertama pandemi, ketika ekonomi mengalami kontraksi setelah penutupan nasional. Pemerintah federal membantu dengan dana tambahan dan makanan tambahan. Donor individu memberikan uang.

“Ada respons amal yang besar di awal. Ada tanggapan pemerintah yang sangat kuat juga,” kata Elaine Waxman, pakar kerawanan pangan dan program nutrisi federal di Urban Institute di Washington. Tetapi berakhirnya pengangguran yang meningkat, cek stimulus dan pembayaran kredit pajak anak bulanan, dikombinasikan dengan inflasi, berarti masalah mulai muncul lagi. Kali ini donasi turun seiring kebutuhan meningkat lagi.

“Kami baik dalam krisis. Kami bangkit untuk kesempatan itu, ”kata Ms. Waxman. “Tapi kami tidak tahu apa yang harus dilakukan jika krisis terus berlanjut.”

Feeding America, jaringan bank makanan terbesar di negara itu, yang membantu memasok dapur garis depan yang lebih kecil tempat pelanggan mengambil makanan, mengatakan 65 persen dari organisasi anggota yang disurvei telah melaporkan peningkatan dari Mei hingga Juni dalam jumlah orang yang dilayani. Hanya 5 persen yang melaporkan penurunan.

Pada saat yang sama, sumbangan uang tunai, bantuan besar di awal pandemi, turun. Pada kuartal pertama tahun ini, pendapatan untuk kantor nasional turun hampir sepertiga dari tahun sebelumnya, menjadi $107 juta dari $151 juta.

“kalian berada di tengah pertempuran, dan orang-orang meninggalkan lapangan,” kata Claire Babineaux-Fontenot, kepala eksekutif Feeding America, dalam sebuah wawancara. Pada kunjungan ke bank makanan, dia berkata, “aku masuk ke freezer yang tidak memiliki banyak makanan di dalamnya.”

Jaringan Feeding America mencakup 200 bank makanan dan 60.000 dapur makanan dan program makan. Selama empat bulan yang datanya paling baru tersedia, Februari hingga Mei, 73 persen bank makanan Feeding America yang disurvei mengatakan sumbangan makanan turun, dengan 94 persen mengatakan biaya pembelian makanan telah meningkat dan 89 persen mengatakan mereka membayar lebih untuk transportasi untuk memperoleh atau mengantarkan makanan.

Melalui tiga kuartal pertama tahun fiskal 2022, Feeding America mengatakan, mereka menerima 1,14 miliar pon makanan dari program komoditas federal, dibandingkan dengan 2,46 miliar pon tahun sebelumnya.

Berbagai tekanan pada sistem pangan darurat terlihat jelas di Tabitha’s Way. Pada paruh pertama tahun 2022, sumbangan makanan turun hampir dua pertiga dibandingkan dengan periode yang sama tahun lalu. Sumbangan makanan dari toko kelontong dan restoran kurang dari seperempat dari tahun sebelumnya. Sumbangan tunai turun menjadi kurang dari $700.000 dari hampir $1,1 juta.

Sama seperti konsumen, pantry menghabiskan lebih banyak untuk makanan yang dibelinya. Bahan bakar untuk mengambil makanan yang disumbangkan lebih mahal, meskipun turun sedikit dari harga tertinggi baru-baru ini. Dan dengan pengangguran sebesar 2 persen di Utah, biaya tenaga kerja untuk pengemudi dan staf terampil juga meningkat. Osborne mengatakan upah rata-rata untuk stafnya adalah $20 atau lebih per jam, naik dari $16 setahun yang lalu. “Kami juga tidak ingin karyawan kami rawan pangan,” katanya.

“Ada banyak perhatian secara nasional selama Covid, memang demikian, tetapi sayangnya hal-hal tidak berubah dan sayangnya trennya lebih buruk sekarang, terutama dengan semua inflasi,” kata Ms. Osborne.

Antrean panjang di bank makanan pada awal pandemi, dan bencana bagi semua orang sekaligus, mungkin juga telah melakukan sesuatu untuk menghilangkan beberapa stigma yang terus-menerus di sekitar sistem pangan darurat.

“aku pikir itu akan menjadi sejumlah besar makanan off-brand atau makanan siap saji,” kata Antaza Boysaw, 24, asisten perawat bersertifikat di sebuah panti jompo di daerah Hartford, Conn. Sebaliknya, ibu dari dua anak kecil itu menemukan dapur makanan lokalnya yang menawarkan labu, udang, dan nasi merah.

“kalian bisa makan makanan mewah dari pantry makanan,” kata Ms. Boysaw. “Ini tidak seperti kalian akan mendapatkan sisa minimal, barang-barang kadaluarsa.”

Dia mulai pergi ke dapur makanan pada tahun 2021 setelah dia mengetahui bahwa penghasilannya terlalu tinggi untuk memenuhi syarat untuk mendapatkan manfaat SNAP, kadang-kadang disebut kupon makanan, namun dia masih membutuhkan bantuan untuk memberi makan anak-anaknya.

“aku memakai topi, sweter besar – aku tidak ingin ada yang melihat aku,” katanya tentang pertama kali dia pergi ke dapur makanan.

Sekarang, karena inflasi terus menaikkan harga, dia mengandalkan bantuan makanan untuk makanan sehat — dan mendorong orang lain yang membutuhkan untuk mencari bantuan juga.

Boysaw mulai memposting video TikTok tentang pengalaman positifnya. Dia akan memberi tahu seorang teman: “Jangan takut, Nak — ambilkan makananmu! Pastikan kalian pergi dengan ID kalian. ”

Pengunjung pantry pertama kali lainnya berhasil melewati puncak penutupan pandemi tanpa memerlukan bantuan semacam ini, tetapi menemukan inflasi lebih sulit untuk dinavigasi. Iliana Lebron-Cruz, 44, seorang pelatih kesehatan yang juga bekerja untuk retret anjing, tinggal satu jam di barat Seattle bersama suaminya, seorang supervisor di Costco, dan ketiga anak mereka. Mereka memiliki pendapatan rumah tangga gabungan sekitar $ 120.000. “Kami hidup cukup banyak gaji ke gaji,” katanya.

Baru-baru ini, Ms. Lebron-Cruz menemukan dirinya mencari pilihan untuk makanan gratis di daerahnya setelah dia secara tak terduga menghabiskan ratusan dolar untuk bepergian ke Oregon setelah keadaan darurat keluarga.

Ketika dia kembali ke rumah setelah perjalanan itu, dia melihat kulkasnya yang kosong. “aku dibayar Kamis. Ini Selasa. aku tidak memilikinya,” katanya menyadari. Dia menelepon dapur makanan.

“Jika sesuatu muncul dengan cara inflasi, itu seperti pukulan ganda,” katanya. “Enam bulan lalu, seandainya hal yang sama terjadi, tidak akan seburuk itu,” katanya.

Seperti yang Ms. Lebron-Cruz taruh di video TikTok yang telah dilihat lebih dari 390.000 kali: “Hancurkan stigma — tidak perlu malu teman!!!!!” Dia mengatakan dia telah menerima beberapa tanggapan negatif terhadap video tersebut, tetapi juga mendengar dari para ibu yang membutuhkan.

“aku seperti, tentu saja, beri makan bayi kalian,” katanya.