Sisi Gelap Potensi Pasar Tenaga Kerja Putih-Panas

Shanna Jackson, presiden Nashville State Community College, sedang berjuang dengan dilema yang sepertinya merupakan kabar baik: Murid-muridnya mengambil pekerjaan dari majikan yang ingin mempekerjakan, dan membayar mereka dengan upah yang baik.

Itu problem adalah bahwa siswa sering membatalkan rencana mereka untuk mendapatkan gelar untuk mengambil posisi menarik yang ditawarkan oleh majikan yang putus asa ini. Ms. Jackson khawatir bahwa ketika pasar tenaga kerja mendingin — hampir pasti karena Federal Reserve Board menaikkan suku bunga, memperlambat ekonomi dalam upaya mengendalikan inflasi yang cepat — pendidikan yang tidak lengkap akan kembali menghantui para siswa ini.

“Jika kalian mengalami kenaikan biaya perumahan, harga gas naik, harga pangan naik, keputusan jangka pendeknya adalah: Biarkan aku menghasilkan uang sekarang, dan aku akan kembali ke sekolah nanti,” kata Ms. Jackson. Secara anekdot, katanya, masalahnya paling intens dalam program pelatihan terkait perhotelan, di mana kredensial sering dihargai tetapi tidak diperlukan secara teknis.

Pasar tenaga kerja yang kuat sering kali mendorong orang untuk tidak mengikuti pelatihan, tetapi momen ekonomi ini menimbulkan pertukaran yang sangat sulit bagi siswa dengan keluarga atau tanggung jawab keuangan lainnya. Memotong jam kerja untuk pergi ke kelas sekarang berarti melewatkan manfaat dari pertumbuhan upah yang kuat pada saat melonjaknya biaya bahan bakar, makanan, dan perumahan.

Mengambil keuntungan dari banyaknya peluang kerja yang tersedia saat ini dapat mendatangkan keuntungan — pekerjaan dapat membangun resume dan memberikan pengalaman dan keterampilan yang berharga bagi orang-orang. Tetapi ekonom tenaga kerja mengatakan bahwa memutuskan untuk bolos sekolah dan pelatihan hari ini dapat menimbulkan biaya di masa depan. Penelitian secara konsisten menunjukkan bahwa orang-orang dengan gelar dan pelatihan keterampilan menghasilkan lebih banyak dan memiliki stabilitas pekerjaan lebih dalam jangka panjang.

“Sangat menyenangkan memiliki penghasilan, tetapi kalian juga ingin mengawasi masa depan,” Mary C. Daly, presiden Federal Reserve Bank of San Francisco, mengatakan dalam sebuah wawancara minggu lalu. “Pekerja dengan keterampilan yang lebih tinggi akan memiliki upah yang lebih tinggi dan potensi yang lebih tinggi.”

Ms. Daly berbicara dari pengalaman pribadi. Dia sendiri putus sekolah pada usia 15 tahun untuk mencari uang. Dia akhirnya mendapatkan kesetaraan kelulusannya dan mendaftar di kelas satu semester di perguruan tinggi setempat, tetapi harus bekerja tiga pekerjaan paruh waktu — di Target, toko donat, dan toko makanan — untuk menghidupi dirinya sendiri saat dia belajar. Dia melanjutkan untuk mengejar gelar penuh waktu dan kemudian mendapatkan gelar Ph.D. di bidang ekonomi.

“Kerja keras itu adalah pilihan terbaik yang pernah aku buat,” katanya. Berdasarkan pengalamannya sendiri dan data yang dia urai sebagai ekonom tenaga kerja, dia sering mendesak kaum muda untuk tetap mengikuti pelatihan guna meningkatkan peluang masa depan mereka sendiri, bahkan jika mereka harus menyeimbangkannya dengan pekerjaan.

“Pekerjaan yang sedang hangat saat ini — restoran, pergudangan — ini adalah hal-hal yang tidak akan bertahan selamanya,” kata Ms. Daly.

Banyak sektor, tidak diragukan lagi, sedang booming. Pasar tenaga kerja saat ini memiliki 1,9 pekerjaan terbuka untuk setiap pekerja yang tersedia dan pertumbuhan upah tercepat untuk pekerja biasa sejak awal 1980-an. Itu terutama berlaku untuk pekerjaan berupah rendah di bidang-bidang seperti rekreasi dan perhotelan.

Dengan latar belakang itu, lebih sedikit siswa yang memilih untuk melanjutkan pendidikan mereka. Angka pendaftaran terbaru, yang dirilis pada bulan Mei oleh National Student Clearinghouse Research Center, menunjukkan bahwa 662.000 lebih sedikit siswa yang terdaftar di program sarjana musim semi ini dibandingkan tahun sebelumnya, penurunan sebesar 4,7 persen.

Pendaftaran perguruan tinggi komunitas juga turun, setelah turun 827.000 siswa sejak awal pandemi. Penurunan kemungkinan sebagian demografis, dan sebagian lagi akibat pilihan yang dibuat selama pandemi.

Pergeseran ke pembelajaran online merupakan tantangan bagi banyak siswa, dan, sama seperti sekolah yang mengizinkan siswa kembali ke kelas, pasar kerja memanas dan peluang tiba-tiba berlimpah. Inflasi mulai meningkat pada saat yang sama, membuat penghasilan menjadi lebih penting karena biaya sewa, gas, dan makanan naik. Pertemuan faktor-faktor tersebut kemungkinan besar membuat banyak siswa tidak melanjutkan pendidikan mereka.

Gabby Calvo, 18, meninggalkan program administrasi bisnis di Nashville State tahun ini. Dia berkata bahwa dia tidak tahu apa yang ingin dia lakukan dengan gelar itu, dan telah mulai menghasilkan banyak uang, $21 per jam, sebagai manajer front-end di toko kelontong Kroger. Pekerjaan itu tidak biasa bagi seseorang seusianya untuk mendarat.

“Mereka tidak benar-benar memiliki siapa pun, jadi mereka mengambil kesempatan pada aku,” katanya, menjelaskan bahwa tidak ada orang lain yang siap untuk mengisi posisi itu dan dia telah bekerja sama dengan orang yang memegangnya sebelumnya.

Remaja sering menemukan bahwa mereka dapat memperoleh posisi yang mungkin tidak mereka miliki sebaliknya ketika perusahaan berusaha mencari bakat, dan pengangguran remaja sekarang berada di dekat level terendah sejak 1950-an.

Ms. Calvo berharap untuk bekerja sampai ke tingkat asisten manajer toko, yang akan menempatkannya pada posisi bergaji, dan berpikir dia telah membuat pilihan yang bijaksana untuk meninggalkan sekolah, bahkan jika orang tuanya tidak setuju.

“Mereka pikir itu ide yang buruk – mereka pikir aku harus berhenti bekerja, pergi ke perguruan tinggi,” katanya. Tetapi dia telah menghasilkan cukup uang untuk menyewakan namanya, yang baru-baru ini dia tandatangani bersama pacarnya, yang berusia 19 tahun dan bekerja di restoran di Nordstrom setempat.

“aku merasa seperti aku memiliki banyak pengalaman, dan aku memiliki lebih banyak untuk mendapatkan,” kata Ms. Calvo.

Pertanyaannya, kemudian, adalah bagaimana orang-orang seperti Ms. Calvo akan bertahan di pasar tenaga kerja yang lebih lemah, karena kekuatan ekonomi yang luar biasa saat ini sepertinya tidak akan berlanjut.

The Fed menaikkan suku bunga dalam upaya untuk memperlambat permintaan konsumen, yang pada gilirannya akan mendinginkan pertumbuhan pekerjaan dan upah. Kebijakan moneter adalah instrumen tumpul: Ada risiko bahwa bank sentral pada akhirnya akan mendorong pengangguran lebih tinggi, dan bahkan memicu resesi, karena mencoba mengendalikan inflasi yang cepat hari ini.

Itu bisa menjadi berita buruk bagi orang-orang tanpa kredensial atau gelar. Secara historis, pekerja dengan pendidikan yang lebih rendah dan mereka yang baru saja dipekerjakan adalah orang-orang yang kehilangan pekerjaan ketika pengangguran meningkat dan ekonomi melemah. Pada awal pandemi, untuk mempertimbangkan contoh ekstrem, pengangguran untuk orang dewasa dengan pendidikan sekolah menengah melonjak menjadi 17,6 persen, sedangkan untuk yang berpendidikan perguruan tinggi mencapai 8,4 persen.

Orang yang sama yang mendapat manfaat dari peluang yang tidak biasa dan kenaikan gaji yang cepat hari ini bisa menjadi orang yang menderita dalam penurunan. Itulah salah satu alasan ekonom dan pendidik seperti Ms. Jackson sering mendesak orang untuk melanjutkan pelatihan mereka.

“Kami khawatir tentang masa depan jangka panjang mereka, jika ini menghalangi mereka untuk melanjutkan ke perguruan tinggi, untuk pekerjaan Target $17 hingga $19. Itu kerugian,” kata Alicia Sasser Modestino, seorang profesor di Universitas Northeastern yang meneliti ekonomi tenaga kerja dan pengembangan pemuda.

Namun, Ms. Sasser Modestino mengatakan bahwa mengambil pekerjaan bergaji tinggi hari ini dan mengejar pelatihan nanti tidak harus saling eksklusif. Beberapa orang mendapatkan pekerjaan di tempat-tempat yang menawarkan bantuan biaya kuliah sementara yang lain dapat bekerja dan belajar pada waktu yang sama.

Siswa lain, seperti Ms. Calvo, mungkin menggunakan waktu untuk mencari tahu apa yang ingin mereka lakukan dengan masa depan mereka dengan cara yang akan membuat mereka lebih baik dalam jangka panjang.

Ditambah lagi, ekonomi bisa berubah dengan cara yang terus membuat pekerja tetap dalam permintaan tinggi. Baby boomer terus menua, dan imigrasi telah menurun tajam selama pandemi, yang dapat membuat majikan berebut karyawan selama bertahun-tahun. Jika itu terjadi, gelar dan sertifikat — mata uang pasar tenaga kerja selama dua dekade terakhir — mungkin terbukti kurang penting.

“Ada saatnya di mana ada begitu sedikit lulusan sekolah menengah untuk bermain sehingga kalian harus memberi kenaikan gaji kepada pembersih kolam kalian,” kata Anthony Carnevale, direktur Pusat Pendidikan dan Tenaga Kerja Universitas Georgetown. Ditambah lagi, kata Mr. Carnevale, kebijakan ekonomi yang keluar dari Washington dapat menambah kebutuhan akan pekerja berpendidikan sekolah menengah untuk sementara waktu. RUU infrastruktur Presiden Biden, yang disahkan tahun lalu, diharapkan dapat menciptakan lapangan kerja di bidang konstruksi dan bidang lainnya karena mengarahkan investasi ke pembangunan kembali jembatan dan peningkatan bandara dan pelabuhan.

“Kita akan melewati era ketika kalian tidak perlu kuliah. Itu akan menjadi populer story,” dia berkata.

Bahkan sebelum pandemi, orang semakin mempertanyakan nilai pendidikan perguruan tinggi. Banyak orang tidak menyelesaikan program gelar atau sertifikat mereka, meninggalkan mereka tanpa prospek pekerjaan yang lebih baik dan sering kali membebani beban pinjaman mahasiswa. Dan pendidikan tinggi saja bukanlah obat mujarab: Beberapa sertifikat dan kualifikasi memberikan manfaat pasar tenaga kerja yang jauh lebih besar, sementara yang lain menawarkan premi upah yang lebih kecil.

Tetapi data dan penelitian terus menunjukkan bahwa tinggal di sekolah bermanfaat bagi pekerja dalam jangka panjang. Pengangguran secara konsisten lebih rendah untuk orang-orang dengan gelar sarjana, dan upah meningkat terutama ketika tingkat pendidikan naik. Pekerja biasa dengan hanya ijazah sekolah menengah memperoleh $809 seminggu pada tahun 2021, sementara satu dengan gelar sarjana menghasilkan $1.334.

“Pasar kerja sekolah menengah telah menurun sejak 1983,” kata Mr. Carnevale. Penelitiannya menunjukkan bahwa setelah awal 1980-an, pemegang gelar mulai memperluas keuntungan pendapatan seumur hidup mereka.

Ketahanan ekonomi yang datang dengan pendidikan adalah apa yang Luemettrea Williams andalkan. Williams, 34, baru-baru ini dipindahkan ke Negara Bagian Nashville sebagai mahasiswa keperawatan.

Dia telah bekerja selama bertahun-tahun sebagai asisten medis di kantor dokter, tetapi mendapatkan pekerjaan itu karena dia sudah mengenal dokter itu; dia tidak memiliki kredensial yang relevan.

Di awal pandemi, dokter bertanya kepadanya apa yang akan dia lakukan jika dia pensiun, dan dia menyadari sudah waktunya untuk kembali ke sekolah. Dia mengerjakan tiga pekerjaan untuk membayar uang sekolahnya, bersama dengan tagihan bensin dan bahan makanannya yang meningkat. Dia dan putrinya yang berusia 9 tahun telah pindah dengan bibinya, tetapi Ms. Williams yakin dia akan berakhir dengan karir yang kokoh di akhir program dua tahunnya.

“Itu No. 1: bisa memiliki penghasilan yang stabil di mana aku tidak harus bekerja tiga pekerjaan untuk memenuhi kebutuhan,” kata Ms. Williams. “aku hanya harus melewati dua tahun ini, dan hidup aku akan berubah.”