Tawaran AS untuk Tukar Dealer Senjata Rusia, Viktor Bout, dengan Griner dan Whelan

WASHINGTON — Pemerintahan Biden telah menawarkan untuk membebaskan pedagang senjata Rusia Viktor Bout yang dipenjara untuk menjamin pembebasan Brittney Griner dan Paul N. Whelan, dua orang Amerika yang dipenjara di Rusia yang menurut Departemen Luar Negeri ditahan secara salah, menurut seseorang yang akrab dengan negosiasi.

Menteri Luar Negeri Antony J. Blinken mengatakan Rabu bahwa Amerika Serikat telah “meletakkan proposal substansial di atas meja” dan bahwa ia akan segera mendesak kembalinya Amerika dalam percakapan pertamanya dengan mitra Rusia-nya sejak Rusia menginvasi Ukraina lima bulan lalu.

Komentar Mr. Blinken mewakili pertama kalinya bahwa Amerika Serikat telah mengkonfirmasi bahwa mereka telah membuat proposal resmi untuk membujuk Rusia agar membebaskan Griner, seorang bintang bola basket Amerika yang telah ditahan selama berbulan-bulan atas tuduhan narkoba, dan Mr. Whelan, seorang mantan Marinir AS yang dijatuhi hukuman di Rusia pada tahun 2020 hingga 16 tahun penjara atas tuduhan spionase.

Gagasan memperdagangkan Ms. Griner untuk Mr. Bout muncul di media berita Rusia beberapa minggu lalu. Para pejabat AS tidak akan secara terbuka membahas gagasan itu pada saat itu dan menekankan kekhawatiran mereka tentang potensi insentif penahanan orang Amerika di luar negeri oleh aktor asing yang ingin memenangkan konsesi.

Namun, pada hari Rabu, Blinken mengatakan kedua negara telah “berkomunikasi berulang kali dan langsung” tentang proposal tersebut, meskipun dia tidak akan memberikan rincian atau menjelaskan tanggapan Rusia, dengan mengatakan bahwa dia tidak ingin membahayakan negosiasi sensitif dengan Moskow.

Orang yang diberi pengarahan tentang percakapan itu, yang berbicara dengan syarat anonim untuk membahas negosiasi diplomatik yang sensitif, mengatakan Amerika Serikat menawarkan pada bulan Juni untuk menukar Bout dengan Griner dan Whelan, dan bahwa Presiden Biden – yang telah berada di bawah meningkatnya tekanan politik untuk membebaskan Amerika — mendukung tawaran itu. Tawaran itu pertama kali dilaporkan oleh CNN.

Bout, yang dikenal sebagai “Pedagang Maut,” menjalani hukuman penjara federal 25 tahun karena bersekongkol untuk menjual senjata kepada orang-orang yang mengatakan bahwa mereka berencana untuk membunuh orang Amerika. Kremlin telah menuntut pembebasannya selama bertahun-tahun.

Berbicara di Departemen Luar Negeri, Blinken mengatakan dia berharap untuk berbicara dengan Sergey V. Lavrov, menteri luar negeri Rusia, dalam beberapa hari mendatang dan akan mendesaknya untuk menerima proposal tersebut. Kedua pria itu terakhir berbicara pada Januari pada pertemuan di Jenewa, beberapa minggu sebelum invasi Rusia ke Ukraina pada 24 Februari menyebabkan penutupan hampir total diplomasi Amerika dengan Rusia. Mr Blinken menghindari begitu banyak seperti menjabat tangan Mr Lavrov pada pertemuan Menteri Luar Negeri Kelompok 20 di Bali awal bulan ini.

Biden telah berada di bawah tekanan untuk mengamankan kebebasan Griner khususnya, yang istrinya, Cherelle, dan beberapa kelompok politik yang berpihak pada Demokrat telah secara terbuka mendesaknya untuk mencapai kesepakatan untuk memenangkan pembebasannya. Biden berbicara dengan Cherelle Griner bulan ini.

Pada pertengahan Juli, para pemain WNBA mengambil lapangan di All-Star Game mereka dengan mengenakan kaus bernomor Ms. Griner, 42. Dan pada hari Selasa, NBC News menayangkan wawancara dengan Trevor Reed, mantan Marinir AS yang dibebaskan dari penjara Rusia pada bulan April. setelah tiga tahun penahanan, di mana dia mengatakan Gedung Putih “tidak cukup” untuk membebaskan Griner dan Mr. Whelan.

William J. Burns, direktur CIA, membahas pembicaraan tentang pertukaran tahanan potensial selama penampilan di Forum Keamanan Aspen minggu lalu.

“Ini adalah langkah-langkah yang mengerikan dan memalukan untuk menahan warga Amerika untuk pengaruh politik,” kata Mr Burns. “Rusia cukup berdarah dingin tentang hal ini sekarang.”

Burns mengatakan tidak jelas mengapa Kremlin telah lama bertekad untuk membebaskan Bout, 55, seorang mantan perwira militer Soviet yang menghasilkan banyak uang dalam perdagangan senjata global sebelum dia ditangkap dalam operasi penangkapan federal.

“Itu adalah pertanyaan yang bagus karena Viktor Bout adalah seorang bajingan,” kata Mr. Burns. Beberapa analis percaya bahwa Bout menikmati kesetiaan dari mantan rekan kriminal dengan pengaruh yang berkelanjutan di Kremlin.

Pada tahun 2010, Bout setuju untuk menjual senjata kepada agen federal AS yang menyamar yang mengatakan mereka milik kelompok pemberontak FARC Kolombia, yang pada saat itu diklasifikasikan oleh Amerika Serikat sebagai organisasi teroris. Jaksa mengatakan Bout tidak keberatan ketika agen mengatakan mereka bermaksud menggunakan senjata untuk membunuh pasukan Amerika yang mendukung militer Kolombia.

Dalam sebuah wawancara bulan lalu, bagaimanapun, hakim yang menghukum Bout, Shira A. Scheindlin, mengatakan bahwa Bout “bukan teroris, menurut pendapat aku. Dia adalah seorang pengusaha.” Dia menambahkan bahwa dia merasa hukuman wajib 25 tahun yang dipaksakannya terlalu tinggi dan bahwa pertukaran Mr. Bout untuk Ms. Griner dan Mr. Whelan akan masuk akal.

Seorang warga Gedung Putih security juru bicara, John F. Kirby, menolak untuk memberikan lebih spesifik tentang proposal AS.

“aku yakin kalian semua dapat memahami bahwa itu tidak akan membantu kami membawa mereka pulang jika kami bernegosiasi secara terbuka,” kata Kirby kepada wartawan. Tetapi dia tampaknya menyambut baik kesempatan untuk mengatakan sesuatu di luar jaminan resmi selama berbulan-bulan bahwa pemerintah bekerja diam-diam di belakang layar.

“Apa yang akan aku katakan adalah bahwa presiden dan timnya bersedia mengambil langkah luar biasa untuk membawa orang-orang kami pulang,” kata Kirby. “Kami percaya penting bagi rakyat Amerika untuk mengetahui seberapa keras Presiden Biden bekerja untuk membawa pulang Brittney Griner dan Paul Whelan. Kami pikir penting bagi keluarga mereka untuk mengetahui seberapa keras kami mengerjakan ini.”

Seorang pejabat senior administrasi mengatakan pengacara Departemen Kehakiman, yang telah lama menentang pembebasan Bout, bagian dari keengganan institusional untuk memperdagangkan tahanan federal, menyuarakan penentangan awal terhadap kesepakatan itu tetapi ditolak oleh Biden.

Blinken mengungkapkan keberadaan proposal beberapa jam setelah Griner bersaksi untuk pertama kalinya tentang penangkapannya, mengatakan kepada ruang sidang Rusia bahwa dia telah dilemparkan ke dalam sistem hukum yang membingungkan dengan sedikit penjelasan tentang apa yang terjadi dan apa yang mungkin dia lakukan untuk mencoba membela diri.

Griner menggambarkan tiba di Rusia setelah penerbangan 13 jam yang melelahkan – segera setelah pulih dari Covid – dan mendapati dirinya dalam interogasi di mana banyak dari apa yang dikatakan tetap tidak diterjemahkan. Dia bilang dia disuruh menandatangani surat-surat tanpa penjelasan apa itu.

Kasusnya menjadi sangat penting di tengah titik terendah dalam hubungan antara Rusia dan Amerika Serikat sejak berakhirnya Perang Dingin. Dia tiba untuk sidang dengan pergelangan tangan dibelenggu di depannya, dan diapit oleh orang Rusia security agen, termasuk beberapa mengenakan rompi antipeluru, wajah mereka ditutupi oleh balaclavas.

Dia telah dituduh oleh pihak berwenang Rusia memiliki dua kartrid vape minyak hashish di bagasinya ketika dia tiba di bandara dekat Moskow. Rusia tidak mengumumkan penahanannya sampai setelah menginvasi Ukraina.

Griner, 31, peraih medali emas Olimpiade dua kali yang bermain untuk Phoenix Mercury, telah melakukan perjalanan ke Rusia untuk bermain dengan sebuah tim di Yekaterinburg, sekitar 900 mil timur Moskow, selama musim sepi WNBA.

Di pengadilan pada hari Rabu, Griner, bersaksi dari kotak saksi tertutup, mengatakan dia telah ditarik ke samping selama pemeriksaan bagasi di bandara Sheremetyevo Moskow, menurut pengacaranya, Aleksandr Boikov.

Griner “terkejut” bahwa kartrid vape muncul di kopernya dan penerjemah yang diberikan kepadanya diterjemahkan “hampir tidak ada,” kata Mr. Boikov. Seorang pengacara datang untuk membantu setelah 16 jam ditahan, katanya.

Griner “menjelaskan kepada pengadilan bahwa dia mengetahui dan menghormati hukum Rusia dan tidak pernah bermaksud untuk melanggarnya,” pengacaranya yang lain, Maria Blagovolina, kata dalam sebuah pernyataan.

“Brittney mengkonfirmasi bahwa dia memiliki resep dokter untuk penggunaan ganja medis dan ganja medis di AS adalah pengobatan yang cukup populer di kalangan atlet profesional,” kata Ms. Blagovolina. “Dia menekankan bahwa dia tidak pernah berencana untuk membawanya ke Rusia dan menggunakannya.”

Meskipun Griner telah mengajukan pengakuan bersalah, persidangan diperkirakan akan berlanjut hingga Agustus, kata pengacaranya. Dia menghadapi kemungkinan hukuman 10 tahun. Pengacaranya berharap permohonannya akan membuat pengadilan lebih lunak.

Tn. Whelan, 52, mantan Marinir dan perusahaan security eksekutif, ditahan di sebuah hotel Moskow pada akhir 2018 dan didakwa melakukan spionase. Departemen Luar Negeri telah mengklasifikasikan dia dan Griner sebagai “ditahan secara salah” dan telah merujuk kasus mereka ke kantor urusan penyanderaan khusus.

Tim pembela hukum Rusia Ms. Griner mengatakan telah mengetahui tentang tawaran Amerika dari berita dan bahwa mereka tidak berpartisipasi dalam diskusi. Dari perspektif hukum, pertukaran tahanan hanya dimungkinkan setelah pengadilan mencapai putusan, kata para pengacara.

Dalam sebuah pernyataan, saudara laki-laki Mr. Whelan, David, mengatakan bahwa keluarga tersebut baru saja mendengar tentang proposal AS tetapi “menghargai” upaya pemerintah dan berharap Kremlin “menerima ini atau beberapa konsesi lain yang memungkinkan Paul pulang ke keluarganya.”

Pengacara Mr. Bout, Steve Zissou, menolak berkomentar.

Blinken mengatakan Amerika Serikat sedang mencoba untuk menyeimbangkan keharusan membebaskan tahanan yang ditahan secara salah di seluruh dunia, sementara “kami bekerja untuk memperkuat norma global terhadap penahanan sewenang-wenang ini, melawan apa yang benar-benar praktik yang mengerikan.”

Kritikus mengatakan bahwa pertukaran tahanan mendorong pemerintah asing dan kelompok teroris untuk menangkap dan menculik orang Amerika.

Tetapi Amerika Serikat melakukan perdagangan dengan Moskow pada bulan April, mengirim pulang seorang penyelundup narkoba Rusia yang dihukum dengan imbalan Reed, yang ditangkap atas tuduhan menyerang dua petugas polisi. Pejabat administrasi Biden menyarankan pada saat itu bahwa perdagangan adalah kasus yang luar biasa.

Pejabat Rusia selama bertahun-tahun – termasuk selama diskusi tentang pembebasan Reed – membuat negosiator Amerika percaya bahwa mereka akan menyambut perdagangan seperti yang sekarang di atas meja, menurut seorang pejabat senior administrasi yang berbicara dengan syarat anonim.

Pejabat Amerika di berbagai tingkatan telah berulang kali mendesak tanggapan dari Rusia, kata pejabat Amerika itu, tetapi tidak berhasil.

Pejabat itu mengatakan keputusan untuk go public dengan tawaran itu sebagian merupakan upaya untuk mengusir Rusia, berharap bahwa tekanan publik dapat menghasilkan tanggapan Kremlin.

Pejabat senior itu mengatakan bahwa Gedung Putih menghubungi Elizabeth Whelan, saudara perempuan Tuan Whelan, tentang proposal itu, dan dia menerimanya dengan sangat positif. Gedung Putih tidak dapat menghubungi Cherelle Griner karena dia mengikuti ujian pengacara pada hari Rabu, kata pejabat pemerintah.

Blinken mengatakan dia juga akan menekan Lavrov untuk membuat kesepakatan yang dicapai minggu lalu antara Rusia dan Ukraina untuk membuka blokir jutaan ton biji-bijian Ukraina dan ekspor pertanian lainnya untuk mengurangi memburuknya krisis pangan global.

Para pejabat AS skeptis bahwa Rusia akan menindaklanjuti dan membuka pelabuhan Laut Hitam Ukraina. Pada hari Sabtu, serangkaian ledakan mengguncang pelabuhan Odesa di Ukraina, mengancam akan merusak kesepakatan biji-bijian.

“Ada perbedaan antara kesepakatan di atas kertas dan kesepakatan dalam praktik,” kata Blinken.

Michael Crowley dan Julian Barnes dilaporkan dari Washington, dan Ivan Nechepurenko dari Tbilisi, Georgia. Zolan Kanno-Youngs dan Michael D. Shear kontribusi pelaporan dari Washington, dan Carly Olson dan Michael Levenson Dari New York.