Teleskop China Tidak Menemukan Sinyal Alien. Pencarian Berlanjut.

Itu adalah proyek yang meluncurkan seribu mimpi antarbintang.

Lima puluh tahun yang lalu, NASA menerbitkan sebuah buku tebal setebal 253 halaman berjudul, “Project Cyclops.” Ini merangkum hasil lokakarya NASA tentang cara mendeteksi peradaban alien. Apa yang dibutuhkan, demikian kesimpulan kelompok astronom, insinyur, dan ahli biologi, adalah Cyclops, serangkaian besar teleskop radio dengan ribuan antena berdiameter 100 meter. Pada saat itu, proyek tersebut akan menelan biaya $ 10 miliar. Itu bisa, kata para astronom, mendeteksi sinyal alien dari jarak 1.000 tahun cahaya.

Laporan tersebut dimulai dengan kutipan dari astronom Frank Drake, sekarang seorang profesor emeritus di University of California, Santa Cruz:

Pada saat ini, dengan kepastian yang hampir mutlak, gelombang radio yang dikirim oleh peradaban cerdas lainnya jatuh ke bumi. Sebuah teleskop dapat dibangun, yang diarahkan ke tempat yang tepat dan disetel ke frekuensi yang tepat, dapat menemukan gelombang-gelombang ini. Suatu hari nanti, dari suatu tempat di antara bintang-bintang, akan muncul jawaban atas banyak pertanyaan tertua, paling penting dan paling menarik yang pernah diajukan umat manusia.

Laporan Cyclops, yang sudah lama tidak dicetak tetapi tersedia online, akan menjadi kitab suci bagi generasi astronom yang tertarik pada mimpi bahwa sains dapat menjawab pertanyaan-pertanyaan eksistensial.

“Untuk pertama kalinya, kami memiliki teknologi di mana kami dapat melakukan eksperimen alih-alih bertanya kepada pendeta dan filsuf,” Jill Tarter, yang membaca laporan itu ketika dia masih mahasiswa pascasarjana dan yang telah mengabdikan hidupnya untuk mencari kecerdasan luar angkasa, kata dalam sebuah wawancara satu dekade lalu.

Kredit…NASA

aku teringat akan Cyclops dan karya yang diilhaminya minggu ini ketika tersiar kabar di seluruh dunia bahwa astronom China telah mendeteksi sinyal radio yang memiliki karakteristik berasal dari peradaban luar angkasa — yaitu, bandwidthnya sangat sempit pada frekuensi 140,604 MHz, sifat presisi biasanya tidak tercapai dengan sendirinya.

Mereka membuat deteksi menggunakan teleskop raksasa baru yang disebut Teleskop radio Bola Lima ratus meter, atau FAST. Teleskop itu diarahkan ke sebuah planet ekstrasurya bernama Kepler 438 b, sebuah planet berbatu sekitar 1,5 kali ukuran Bumi yang mengorbit di zona layak huni Kepler 438, bintang katai merah ratusan tahun cahaya dari sini, di konstelasi Lyra. Ini memiliki suhu permukaan yang diperkirakan 37 derajat Fahrenheit, menjadikannya kandidat untuk menampung kehidupan.

Namun, dengan cepat, sebuah artikel di surat kabar milik pemerintah “Science and Technology Daily” yang melaporkan penemuan itu menghilang. Dan astronom Cina menuangkan air dingin pada hasilnya.

Zhang Tong-jie, kepala ilmuwan China ET Civilization Research Group, dikutip oleh Andrew Jones, seorang jurnalis yang melacak perkembangan luar angkasa dan astronomi Tiongkok, dengan mengatakan, “Kemungkinan bahwa sinyal yang mencurigakan adalah semacam gangguan radio juga sangat tinggi, dan itu perlu dikonfirmasi lebih lanjut atau disingkirkan. Ini mungkin proses yang panjang.”

“Sinyal-sinyal ini berasal dari interferensi radio; itu karena polusi radio dari penduduk bumi, bukan dari ET,” tulisnya dalam email.

Ini sudah menjadi familiar story. Selama setengah abad, SETI, atau pencarian kecerdasan ekstraterestrial, telah menjadi permainan mendera, menemukan sinyal yang menjanjikan sebelum melacaknya ke satelit yang mengorbit, oven microwave, dan sumber duniawi lainnya. Dr. Drake sendiri mengarahkan teleskop radio ke sepasang bintang pada tahun 1960 dan segera mengira dia telah mencapai emas, hanya untuk mengetahui bahwa sinyal itu adalah radar yang tersesat.

Baru-baru ini, sinyal yang tampaknya datang dari arah tetangga bintang terdekat matahari, Proxima Centauri, dilacak ke interferensi radio di Australia.

Seperti pengumuman NASA minggu lalu bahwa mereka akan melakukan investasi sederhana dalam studi ilmiah objek terbang tak dikenal dimaksudkan untuk membawa ketelitian dan kepraktisan untuk apa yang banyak dikritik sebagai angan-angan, demikian juga lokakarya Cyclops badan diadakan di Stanford selama tiga bulan pada tahun 1971. Konferensi ini diselenggarakan oleh John Billingham, seorang ahli astrobiologi, dan Bernard Oliver, yang merupakan kepala penelitian untuk Hewlett-Packard. Orang-orang itu juga mengedit laporan konferensi.

Dalam pendahuluan, Dr. Oliver menulis bahwa jika ada sesuatu yang datang dari Cyclops, dia akan menganggap ini sebagai tahun terpenting dalam hidupnya.

“Cyclops, memang, merupakan tonggak sejarah, sebagian besar dalam menyatukan strategi SETI yang koheren, dan perhitungan yang jelas serta desain rekayasa yang mengikutinya,” kata Paul Horowitz, seorang profesor fisika emeritus di Harvard yang kemudian merancang dan mulai mendengarkannya sendiri. kampanye yang disebut Project Meta, didanai oleh Planetary Society. Sutradara film Steven Spielberg (“ET” dan “Close Encounters of the Third Kind”) menghadiri pembukaan resmi pada tahun 1985 di Stasiun Agassiz Harvard-Smithsonian di Harvard, Mass.

“SETI itu nyata!” Dr Horowitz menambahkan.

Namun apa yang awalnya diterima Dr. Oliver hanyalah penghargaan “Bulu Emas” dari Senator William Proxmire, Demokrat Wisconsin, yang menentang apa yang dia anggap sebagai pemborosan pemerintah.

“Dalam pandangan aku, proyek ini harus ditunda selama beberapa juta tahun cahaya,” katanya.

Pada Hari Columbus tahun 1992, NASA melakukan pencarian terbatas; setahun kemudian, Kongres membatalkannya atas perintah Senator Richard Bryan, Demokrat dari Nevada. Dukungan federal yang ditolak sejak itu, upaya SETI telah berjalan tertatih-tatih, didukung oleh sumbangan ke organisasi nirlaba, Institut SETI, di Mountain View, California. Baru-baru ini, melalui hibah $ 100 juta, pengusaha Rusia Yuri Milner mendirikan usaha baru yang disebut Terobosan Dengarkan. Dr. Horowitz dan yang lainnya telah memperluas pencarian ke apa yang mereka sebut “SETI Optik,” memantau langit untuk kilatan laser dari peradaban yang jauh.

Cyclops tidak pernah dibangun, yang sama baiknya, kata Dr. Horowitz, “karena, menurut standar saat ini, itu akan menjadi monster raksasa yang mahal.” Perkembangan teknologi seperti penerima radio yang dapat mendengarkan miliaran frekuensi radio sekaligus telah mengubah permainan.

Teleskop FAST besar baru China, juga dijuluki “Mata Langit,” dibangun pada tahun 2016 sebagian dengan mempertimbangkan SETI. Antenanya menempati lubang pembuangan di Guizhou di Cina Barat Daya. Ukuran antena melampaui teleskop radio Arecibo yang ikonik di Puerto Rico, yang runtuh secara memalukan pada Desember 2020.

Sekarang FAST dan para pengamatnya telah mengalami percobaan mereka sendiri dengan alarm palsu. Akan ada lebih banyak lagi, kata astronom SETI.

Mereka yang bertahan mengaku tidak berkecil hati oleh Keheningan Besar, demikian sebutannya, dari luar sana. Mereka selalu mencari untuk jangka panjang, kata mereka.

“Keheningan Hebat hampir tidak terduga,” kata Dr. Horowitz, termasuk karena hanya sebagian kecil dari persen dari 200 juta bintang di Bima Sakti yang telah disurvei. Tidak ada yang pernah mengatakan bahwa mendeteksi hujan sinyal radio alien itu mudah.

“Itu mungkin tidak terjadi dalam hidup aku, tetapi itu akan terjadi,” kata Dr. Werthimer.

“Semua sinyal yang terdeteksi oleh peneliti SETI sejauh ini dibuat oleh peradaban kita sendiri, bukan peradaban lain,” gerutu Dr. Werthimer dalam serangkaian email dan percakapan telepon. Penduduk bumi, katanya, mungkin harus membangun teleskop di bagian belakang bulan untuk menghindari polusi radio yang berkembang di Bumi dan gangguan dari konstelasi satelit di orbit.

Saat ini, katanya, mungkin unik window di mana untuk mengejar SETI dari Bumi.

“Seratus tahun yang lalu, langit cerah, tetapi kami tidak tahu harus berbuat apa,” katanya. “Seratus tahun dari sekarang, tidak akan ada langit lagi.”