Untuk Pejuang Asing di Ukraina, Perang Tidak Seperti Yang Pernah Mereka Lihat

DRUZHKIVKA, Ukraina — Empat bulan setelah Rusia menginvasi Ukraina, veteran tempur asing yang menjawab seruan presiden Ukraina untuk berperang sedang bergulat dengan realitas perang yang melelahkan yang tidak pernah mereka lihat sebelumnya.

Banyak dari mereka adalah veteran Amerika dan Inggris dari perang di Afghanistan dan Irak, di mana mereka dapat mengandalkan serangan udara untuk perlindungan dan dukungan penting lainnya. Di Ukraina, upaya militer pada dasarnya tanpa tulang, meninggalkan pasukan Ukraina — dan sekutu pejuang asing mereka — untuk menghadapi kekuatan invasi Rusia bersenjata yang lebih besar dan lebih baik tanpa dasar, seperti makanan tetap, dan bahkan beberapa alat perang. modern warfare yang akan membantu mereka meratakan lapangan.

“Ini jauh lebih intens daripada yang aku lihat di Afghanistan,” kata Brian, mantan penerjun payung Angkatan Darat AS, yang tidak ingin nama belakangnya digunakan untuk itu. security alasan. “Ini pertempuran, pertempuran.”

Kenyataan itu, kata para pejuang sukarela, telah mengusir beberapa dari ratusan orang yang pertama kali tiba di Ukraina untuk membantu memerangi apa yang menurut banyak orang adalah perang yang adil, dan sangat berat sebelah. Dari mereka yang tersisa, beberapa sekarang bekerja langsung untuk militer Ukraina, yang telah menggunakannya secara diam-diam dan efektif untuk menutup kesenjangan dalam kemampuan garis depan, termasuk memenuhi kebutuhan mendesak akan tenaga medis.

Beberapa calon pejuang masih berkeliaran di negara itu – tujuan mereka bervariasi dan termasuk membangun pengikut online, merasakan pertempuran pertama atau, dalam beberapa kasus, menemukan orang lain yang mendukung keyakinan sayap kanan, menurut sesama pejuang. Tetapi tentara asing yang paling profesional semakin mendapatkan rasa hormat dari rekan-rekan Ukraina mereka, serta para pemimpin negara itu.

Oleksiy Arestovych, seorang penasihat Presiden Volodymyr Zelensky dari Ukraina, terutama memuji mereka yang baru-baru ini bertempur dalam salah satu pertempuran paling melelahkan dalam perang, di Sievierodonetsk, dengan mengatakan bahwa “motivasi, profesionalisme, kesiapan mereka untuk perang kota” memainkan peran penting dalam mempertahankan dari pasukan Rusia begitu lama.

Mereka adalah “yang kami butuhkan,” katanya.

Jumlah orang asing yang tewas tidak seberapa dibandingkan dengan kerugian yang diderita oleh Ukraina, tetapi risiko yang dihadapi para pejuang dari luar negeri telah diperkuat dalam beberapa pekan terakhir. Pada tanggal 9 Juni, Rusia menghukum mati tiga orang asing yang ditangkap, dan laporan telah mengemuka tentang setidaknya empat kematian orang Amerika di medan perang. Dalam kasus terbaru, Departemen Luar Negeri mengkonfirmasi pada 22 Juni bahwa Stephen Zabielski, 52, seorang veteran Angkatan Darat, tewas pada Mei setelah menginjak ranjau darat.

Profesionalisme yang digambarkan Mr. Arestovych muncul dari kekacauan awal banjir relawan. Beberapa adalah veteran tempur berpengalaman; yang lain adalah calon pejuang yang datang dengan ransel besar berisi perlengkapan militer tetapi tidak memiliki pengalaman di garis depan. Mereka datang untuk menjawab apa yang pada dasarnya merupakan panggilan SOS dari Mr. Zelensky pada hari-hari awal perang, ketika banyak pemimpin dunia dan analis berasumsi bahwa Rusia akan segera mengalahkan Ukraina yang tak berawak.

Dalam beberapa hari, para sukarelawan mulai terbang ke Polandia dan menuju perbatasannya dengan Ukraina. Dalam beberapa minggu, kota Lviv di Ukraina barat, 90 menit dari perbatasan, dipenuhi orang Amerika dan orang asing lainnya yang tiba dengan kereta api dan bus mencoba mencari jalan ke depan.

Karena hampir tidak ada struktur untuk memilah siapa yang cocok untuk bertarung atau membantu pendatang baru menemukan posisi, beberapa sukarelawan mengembara di Lviv sampai mereka menemukan seseorang yang dapat mengarahkan mereka ke kantor perekrutan. Yang lain kembali ke rumah dengan frustrasi.

“Itu adalah upaya untuk mengumpulkan beberapa dukungan untuk tujuan yang pada akhir Februari tidak terlihat begitu menjanjikan,” Kacper Rekawek, seorang rekan di Pusat Penelitian Ekstremisme di Universitas Oslo, mengatakan tentang panggilan darurat Mr. Zelensky. “Itu keluar dari lingkaran kepresidenan, dan aku tidak berpikir semua elemen birokrasi—militer, sipil, apa pun—langsung mendapatkan memo itu.”

Empat bulan perang, banyak tentang pasukan asing tetap buram. Mr Arestovych memperkirakan bahwa 1.000 telah berpartisipasi dalam pertempuran. Tapi tanpa clearinghouse pusat untuk sukarelawan, tidak ada yang tahu pasti. Ratusan atau ribuan lainnya telah datang untuk membantu tugas-tugas non-tempur.

Presiden Biden telah mencegah orang Amerika pergi ke Ukraina, sebuah poin yang dia tegaskan baru-baru ini ketika dua veteran Amerika hilang dan dilaporkan berada dalam tahanan Rusia.

Yang paling terkenal dari kelompok-kelompok pertempuran asing adalah Legiun Internasional untuk Pertahanan Ukraina, yang dibentuk oleh pemerintah Ukraina sejalan dengan seruan Mr. Zelensky.

Legiun tidak memberikan jumlah anggotanya, tetapi juru bicaranya, Damien Magrou, mengatakan bahwa dari negara-negara yang diwakili dalam jajarannya, Amerika Serikat dan Inggris berada di urutan teratas. Semua yang diterima oleh Legiun menandatangani kontrak dengan Angkatan Darat Ukraina, bertugas di unit-unit di mana perwira asing yang tidak ditugaskan bertanggung jawab kepada perwira Ukraina dan dibayar dengan gaji yang sama dengan pasukan militer Ukraina, katanya.

Sebuah video yang diposting baru-baru ini di media sosial menunjukkan pejuang Legiun dalam pertempuran perkotaan yang intens. Video, yang diedit dan dilaporkan diambil di Sievierodonetsk, menunjukkan sekelompok tentara, yang jelas terlatih dan diperlengkapi dengan baik, bergerak melalui gedung-gedung yang dibom dan menembaki pasukan Rusia. Rekaman bergaya Hollywood adalah indikator yang jelas dari beberapa kemampuan Legiun dan staf unitnya: pejuang profesional yang berpengalaman sekarang terlibat langsung dalam beberapa pertempuran perang yang paling kejam.

Sebagian besar upaya media yang dikelola dengan hati-hati oleh Legiun Internasional ditujukan untuk meningkatkan dukungan publik asing bagi upaya perang Ukraina dan membuat kasus bahwa Ukraina membutuhkan senjata yang lebih canggih.

Mr Magrou mengatakan bahwa setelah tingkat penerimaan awal yang lebih luas, Legiun sekarang hanya menerima mereka yang memiliki pengalaman tempur, yang telah lulus pemeriksaan latar belakang dan psikologis dan yang tidak mengungkapkan pandangan ekstremis.

Tetapi beberapa dari mereka yang ditolak oleh Legiun, katanya, diterima oleh unit asing lainnya atau menemukan jalan mereka ke garis depan dan membentuk kelompok tempur mereka sendiri.

“Kelompok sukarelawan bisa apa saja dari 15 orang dengan tiga senapan” hingga kelompok terbesar dan paling terorganisir, kata Magrou, pengacara perusahaan Prancis-Norwegia yang tinggal dan bekerja di Ukraina ketika Rusia menginvasi pada Februari.

Menyingkirkan ekstremis dari banyak pejuang yang ingin membantu Ukraina terbukti rumit. Dua rekrutan garis depan, yang tidak mau menyebutkan nama mereka security alasan, menggambarkan pertemuan di rumah aman dengan anggota Amerika dan Skandinavia dari Persaudaraan supremasi kulit putih Aryan Brotherhood, termasuk beberapa dengan tato penjara, yang mencoba membuat jalan mereka sendiri ke pertempuran.

Bahkan Legiun mungkin mengalami masalah. Sebuah foto di halaman Facebook anggota yang meninggal menggambarkan seorang korban Prancis, Wilfried Blériot, mengenakan tambalan dari “Divisi Misanthropic” – sebuah kelompok sayap kanan dengan pandangan supremasi kulit putih. Dalam foto lain, yang diposting di Telegram oleh Divisi Misantropi, dia memakai salah satu T-shirt mereka.

Mr Magrou mengatakan bahwa dia telah berbicara dengan ibu Mr Blériot dan rekan-rekan merekrut yang mengatakan bahwa Mr Blériot telah berteman dengan anggota Divisi Misanthropic, tapi Mr Blériot tidak mengetahui identitas rasis kelompok.

Alasan para pejuang memilih mempertaruhkan hidup mereka untuk negara yang bukan milik mereka sangat beragam.

Brian, veteran Amerika yang bertempur di Afghanistan, mengatakan dia datang karena dia telah melatih orang Ukraina bertahun-tahun yang lalu untuk mencoba menahan pasukan separatis yang didukung Rusia, dan banyak teman Ukraina yang dia temui tewas dalam pertempuran itu. Putra seorang Marinir, Brian mengatakan dia tetap tinggal — meskipun istrinya telah mengetahui bahwa dia hamil — karena dia menyadari bahwa dia belum selesai dengan militer, dan karena dia yakin dia membuat perbedaan dalam pertempuran yang tidak seimbang.

Alih-alih pertempuran aktif yang dibayangkan banyak calon rekrutan, unit Brian — dipimpin oleh seorang komandan peleton Denmark dan bekerja dengan pasukan operasi khusus Ukraina — berfokus pada tugas-tugas biasa tetapi vital. Itu termasuk membantu pasukan Ukraina mengguncang beberapa doktrin gaya Soviet yang mencegah mereka berbagi informasi antar unit dan memberdayakan para pemimpin berpangkat lebih rendah.

Bagi beberapa orang Amerika dan Inggris lainnya yang membawa beban perang yang tidak populer di Irak dan Afghanistan, dan bahkan bagi beberapa orang yang tidak berperang, seruan untuk mengangkat senjata untuk apa yang mereka lihat sebagai penyebab yang jelas terbukti tak tertahankan.

Matthew Robinson, seorang warga Inggris yang merupakan mantan kontraktor militer AS di Irak, mengatakan bahwa dia melihat pengabdiannya di Ukraina sebagai bentuk “penebusan” karena mendapat keuntungan dari perang yang sekarang dia yakini tidak adil.

Robinson akhirnya melatih pasukan pertahanan Ukraina di seluruh negeri, termasuk yang dekat dengan garis depan di timur, tempat beberapa pertempuran paling sengit dalam perang. Di sana, pasukan Ukraina menghadapi serangan artileri yang hampir konstan.

“Kecuali kalian bertempur di Perang Dunia II, kapan kalian pernah mengalami ini?” Dia bertanya.

Thomas Gibbons-Neff dilaporkan dari Druzhkivka, Valerie Hopkins dari Kyiv, Ukraina, dan Jane Arraf dari Bagdad. Megan Spesifik kontribusi pelaporan dari Lviv, Ukraina. Michael Schwirtz juga berkontribusi pelaporan.