Warga New York Memperingati Desa Seneca dalam Perayaan Juneteenth

Sebelum Perang Saudara, komunitas yang didominasi kulit hitam berkembang di Desa Seneca, di tanah yang sekarang menjadi Central Park.

Pada hari Minggu, sebagai bagian dari peringatan Juneteenth, hari libur federal yang mengakui berakhirnya perbudakan di Amerika Serikat, pendongeng kulit hitam, penari dan musisi tampil di taman untuk menceritakan story kehidupan di desa itu. Ini adalah salah satu contoh paling awal tentang seperti apa kehidupan setelah perbudakan bagi beberapa orang kulit hitam di Negara Bagian New York.

“Sangat penting bagi semua orang untuk mengetahui bahwa tanah ini bukan hanya Central Park. Itu benar-benar dimiliki oleh orang-orang kita sendiri pada satu titik,” kata Andrew Thomas Williams V, 30, keturunan Andrew Williams, penyemir sepatu yang pada usia 25 menjadi salah satu orang kulit hitam pertama yang membeli tanah di tempat yang akan menjadi Desa Seneca.

Catatan sensus dan peta menunjukkan bahwa sekitar 1.600 orang tinggal di tanah yang akan menjadi Central Park, kata Marie Warsh, seorang sejarawan di Central Park Conservancy, yang mengorganisir acara tersebut. Sekitar 225 dari orang-orang itu tinggal di Desa Seneca, komunitas Afrika-Amerika yang berkembang pesat.

“Ini jelas merupakan pemukiman terpadat dan paling terorganisir di tanah yang menjadi Central Park,” kata Ms. Warsh.

Pejabat New York City menggunakan domain terkemuka untuk merebut tanah pada tahun 1857 untuk membangun Central Park dan menawarkan kompensasi kepada orang-orang yang tinggal di sana. Sejumlah orang memprotes, dengan alasan bahwa apa yang mereka tawarkan tidak memadai. Di antara mereka adalah Tuan Williams, yang meminta $4.000 tetapi ditawari $2.335, menurut sebuah video yang diproduksi oleh The Conservancy.

Walikota New York City Eric Adams, yang berpartisipasi dalam perayaan hari Minggu, mencatat bagaimana pergolakan itu bergema hari ini, membandingkan pemindahan Desa Seneca dengan gentrifikasi yang memaksa penduduk kulit hitam keluar dari lingkungan New York sekarang.

“Ketika desa ini dihancurkan untuk membangun taman ini, kami menggantikan energi Desa Seneca,” kata Walikota Adams dari tempat di mana gereja pertama komunitas itu, Gereja Uni Afrika, diyakini berada.

“Itu tidak pernah kembali,” katanya tentang Desa Seneca. “Memulai lagi dan lagi, dan kami bertanya-tanya mengapa kami melihat beberapa krisis yang kami hadapi di komunitas Hitam dan Coklat.”

Dia mengatakan keluarga kulit hitam yang tinggal di Desa Seneca menyediakan yayasan. “Komunitas kulit hitam di daerah tersebut dipaksa untuk pindah dan membangun kembali di lingkungan lain, seperti Harlem, Downtown Brooklyn dan Bedford Stuyvesant,” kata Adams, menambahkan, “Dan sekarang apa yang terjadi sekarang? Kami akan menggusur mereka lagi.”

Pemukiman di Desa Seneca berawal dari berakhirnya perbudakan di Negara Bagian New York. Pada tahun 1817, Badan Legislatif New York mengesahkan undang-undang yang menghapus perbudakan dan menetapkan 4 Juli 1827, sebagai tanggal berlakunya undang-undang tersebut — hampir 36 tahun sebelum Presiden Abraham Lincoln mengeluarkan Proklamasi Emansipasi.

Orang kulit hitam yang tinggal di Lower Manhattan mulai bergerak ke utara pada tahun 1820-an. Ms. Warsh mengatakan mereka ingin melarikan diri dari “iklim rasis” di Lower Manhattan.

“Meskipun emansipasi telah dimulai sekitar tahun 1827, masih banyak tantangan yang dihadapi oleh orang Afrika-Amerika yang tinggal di pusat kota,” katanya. “Ada keinginan untuk menjauh dari itu dan menciptakan komunitas otonom di mana ada lebih banyak kesempatan.”

Imigran Jerman dan Irlandia juga tinggal di tanah yang akan menjadi Central Park, tetapi Desa Seneca tidak hanya memiliki rumah tetapi juga taman, gereja, dan sekolah, kata Ms. Warsh. Banyak orang adalah pemilik tanah dan memiliki hak untuk memilih.

Isheeka Edwards, 37, menyaksikan peringatan pada hari Minggu bersama dua anaknya, Lesedi, 8, dan Kopano, 3, ketika Gha’il Rhodes Benjamin, seorang penyair kata yang diucapkan, memimpin kerumunan menyanyikan “Cahaya Kecilku Ini” di barat sisi taman dekat 85th Street, bekas lokasi Colored School #3 di Seneca Village.

Ms Edwards, yang mengatakan dia tinggal di komunitas yang 1,6 persen Hitam di barat, mengatakan dia secara khusus mengunjungi kota untuk merayakan Juneteenth. “Apa pun yang secara khusus adalah orang Afrika-Amerika atau hanya melihat orang kulit hitam secara teratur sangat terbatas di sana,” katanya.

Dia ingin anak-anaknya “sadar akan sisi Amerika itu, sejarah itu, budaya mereka sendiri,” katanya.

Natasha Mast, 42, yang menghadiri acara tersebut bersama suami dan dua putranya, yang berusia 7 dan 11 tahun, mengatakan dia bergulat dengan apa yang akan terjadi selanjutnya. “Haruskah itu dikembalikan dengan cara tertentu?” dia bertanya. “Ini pasti sesuatu yang aku pikirkan, dan aku tidak tahu apa tindakan yang tepat pada titik ini dalam sejarah.”

Sementara itu, ia berencana untuk terus mendidik dirinya dan anak-anaknya tentang Desa Seneca dan Juneteenth.

“aku dari Kanada, tetapi aku tidak mengetahui Juneteenth sampai baru-baru ini, dan aku tidak ingin anak-anak aku tumbuh tanpa mengetahui tanggal penting ini dan apa artinya, jadi aku di sini untuk pendidikan aku sendiri. tetapi juga untuk mereka,” kata Ms. Mast.

Priscilla Bruderer, seorang perawat yang tinggal di Upper West Side, juga ingin memastikan anaknya tahu tentang Desa Seneca dan Juneteenth.

“aku merasa senang karena orang Afrika-Amerika benar-benar mendapat tempat tinggal,” kata putranya, Mathias Bruderer, 10, yang mendengarkan musik dan membuat gelang sambil belajar tentang sejarah Desa Seneca.

Laika Calhoun, 17, seorang siswa senior yang sedang naik daun di Nanuet Senior High School di Nanuet, NY, hadir bersama saudara laki-laki dan orang tuanya. Dia mengatakan dia mengalami berbagai emosi, termasuk rasa syukur dan kesedihan.

“Tidak hanya aku di lokasi ini, aku menyaksikan keunggulan Black lainnya,” kata Ms. Calhoun. “Para penarinya nyata, orang-orangnya nyata — tidak hanya mengingat apa yang terjadi, tetapi melihat versi baru yang diperbarui.”