Willie Lee Morrow, Tukang Cukur Yang Mempopulerkan Afro Pick, Meninggal di Usia 82 Tahun

Willie Lee Morrow, putra petani penggarap Alabama yang membangun kerajaan bisnis seputar produk perawatan rambut yang ditujukan untuk konsumen Afrika-Amerika, di antaranya sisir yang dirancang untuk bekerja dengan gaya alami yang meledak popularitasnya pada 1960-an — alat yang disebutnya Afro Tease , tetapi yang kemudian dikenal sebagai Afro pick — meninggal pada 22 Juni di rumahnya di San Diego. Dia berusia 82 tahun.

Putrinya Cheryl Morrow mengatakan penyebabnya adalah pneumonia.

Mr Morrow sudah menjadi tukang cukur yang sukses di sisi timur San Diego ketika seorang teman keluarga, Robert Bell, masuk ke tokonya pada tahun 1962. Mr Bell baru saja kembali dari belajar di Nigeria, dan dia membawakan Mr Morrow hadiah: sisir kayu tradisional, dengan ujung yang panjang dan kaku dengan jarak yang cukup jauh, dimaksudkan untuk merapikan rambut keriting.

Mr Morrow belum pernah melihat yang seperti itu, tapi tidak mungkin mendarat di tangannya pada waktu yang lebih baik. Selama beberapa generasi, banyak orang kulit hitam telah melihat rambut keriting alami mereka sebagai suatu kewajiban, dan baik dipangkas dekat dengan kulit kepala atau diluruskan, sering menggunakan bahan kimia yang menyakitkan untuk melakukannya.

Tetapi gerakan hak-hak sipil menghasilkan generasi muda kulit hitam yang ingin menegaskan kebebasan mereka dari estetika yang menindas. Rambut alami menjadi pernyataan politik sekaligus pilihan gaya, ekspresi fisik dari etos Kekuatan Hitam yang muncul.

Blowout, yang kemudian dikenal sebagai Afro, menjadi gaya yang dominan. Tapi itu menghadirkan tantangan baru bagi tukang cukur seperti Mr. Morrow.

“Afro membuat semua orang lengah,” katanya kepada majalah Ebony pada tahun 1970. “Bahkan tukang cukur dan ahli kecantikan kulit hitam di Amerika tertangkap tidak memiliki pengetahuan serta keinginan untuk menata gaya Afro yang layak.”

Sebagai inovator yang lazim, Mr. Morrow menghabiskan bertahun-tahun mengerjakan desain pick-nya, pada awalnya membuat pick kayu di belakang tokonya sebelum dia menemukan versi plastik yang dapat diproduksi secara massal. Akhirnya dia memiliki tujuh model, salah satunya alat pengering rambut, dan dia menjual sekitar 12.000 pemetik seminggu.

Berdasarkan reputasinya yang berkembang, Departemen Pertahanan mengontraknya pada tahun 1969 untuk melatih ribuan tukang cukur dan ahli kecantikan untuk bekerja dengan rambut Hitam.

“Sampai baru-baru ini, orang kulit hitam itu sadar diri tentang rambutnya yang keriting dan keriting,” katanya kepada The New York Times pada tahun 1971. “Dia akan menghabiskan banyak uang untuk mencoba menghilangkan keriting itu. Itu memudahkan militer. Mereka hanya akan menjalankan gunting di atas kepala seorang Negro — tidak problem sama sekali.”

Selama beberapa tahun berikutnya, Mr Morrow melakukan perjalanan puluhan ribu mil mengunjungi pangkalan di seluruh Asia, Eropa dan Amerika Serikat, memberikan lokakarya untuk tukang cukur sipil militer dan lokal. Dia mengklaim dia adalah orang termuda yang pernah mencatat satu juta mil di Delta Air Lines.

Tentu saja, tidak semua orang menginginkan Afro, bahkan pada puncak era Black Power, dan di samping pilihan tersebut, ia mengembangkan lusinan produk perawatan rambut lainnya, banyak di antaranya perawatan pelurusan dan pelembut yang lebih lembut daripada bahan kimia konvensional yang digunakan saat itu. .

Pada pertengahan 1970-an ia memiliki produk yang disebut Tomorrow Curl, yang mulai lepas landas pada tahun 1977 ketika ia mengubah namanya menjadi California Curl. Ini memberi rambut pelanggannya tampilan yang lembut dan berkilau, dan seperti pick, mudah digunakan.

Sekali lagi, waktunya tepat. Afro memudar dalam popularitas, dan orang-orang muda mencari gaya baru. Tetapi ketika Mr. Morrow memutuskan untuk memasarkan produknya secara eksklusif kepada para profesional perawatan rambut, perusahaan lain pindah. Jheri Redding, penata rambut California lainnya, memformulasi ulang produk yang sudah dia miliki di pasar untuk rambut putih dan menjualnya langsung ke konsumen kulit hitam.

Pada 1980-an, gaya rambut terpanas di kalangan anak muda Afrika-Amerika adalah ikal Jheri, dinamai karena pempopulernya jika bukan penemunya.

Willie Lee Morrow lahir pada 9 Oktober 1939, di Eutaw, Ala., Sebuah kota pertanian di barat daya Birmingham. Orang tuanya, Hollie dan Olean (Jordan) Morrow, adalah petani bagi hasil, dan ayahnya menjual wiski bajakan di sampingnya.

Bersama putrinya Cheryl, ia meninggalkan istrinya, Gloria (Lacy) Morrow, dan putri lainnya, Angela Morrow. Seorang putra, Todd, meninggal sebelum dia.

Salah satu dari delapan bersaudara, Willie mulai bekerja pada usia dini. Dia kemudian mengatakan bahwa begitu dia menyadari bahwa hanya siswa terbaik di sekolah yang memiliki kesempatan di perguruan tinggi, dia memutuskan untuk mencari jalan keluar lain dari kemiskinan dan segera mendarat di tukang cukur. Dia mulai memotong rambut saat berusia 13 tahun.

Dia pindah ke San Diego pada tahun 1959, bagian dari gelombang Black Southerners yang tertarik pada iklim hangat California Selatan dan menjanjikan banyak pekerjaan.

Dia menghadiri sekolah tukang cukur, bergabung dengan salon dan, ketika pemiliknya memutuskan untuk pensiun, membelinya seharga $ 5.000. Segera itu menjadi landasan kehidupan Hitam di San Diego, dan Mr Morrow adalah tukang cukur pilihan untuk atlet pro, politisi California, musisi dan bintang film.

“Pertama kali aku memotong rambut aku, aku pergi ke tempat pangkas rambut itu dan menemukan bahwa itu adalah budaya yang utuh, di mana orang akan tertawa berbicara, berbicara tentang politik, berbicara tentang masalah sosial, berbicara tentang kehidupan,” Starla Lewis, seorang profesor emerita Black studi di San Diego Mesa College, mengatakan dalam sebuah wawancara telepon. “Itu adalah komunitas selama beberapa dekade.”

Mr Morrow menulis lebih dari selusin buku, kebanyakan manual seperti “Prinsip-prinsip Memotong dan Menata Rambut Negro” (1966), serta sejarah, “400 Tahun Tanpa Sisir” (1973), yang menelusuri story perawatan rambut hitam dari Afrika melalui perbudakan hingga saat ini.

Mr Morrow kemudian bercabang menjadi media. Dia memulai stasiun radio pertama di San Diego yang berpusat pada kulit hitam pada tahun 1979 dan sebuah surat kabar, The San Diego Monitor, pada tahun 1986. Dia membuat sebagian besar produknya di sebelah salonnya, setelah diperluas untuk mengambil alih hampir seluruh blok, dan dia mempekerjakan beberapa 200 orang. Sebuah pick Afro 10-kaki berdiri di depan.

Dia akhirnya menyerahkan sebagian besar bisnisnya kepada putrinya Cheryl, meskipun dia terus bekerja hampir setiap hari — jika tidak untuk memotong rambut, lalu ke putter di laboratoriumnya, selalu mencari ide baru lainnya.